Dos grandes acuíferos estadounidenses contaminados con uranio natural

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Artículo publicado el 17 de agosto de 2015 en la Universidad de Nebraska

Casi 2 millones de personas de las Grandes Llanuras y California viven sobre acuíferos contaminados con uranio natural activado por nitratos de contribución humana, de acuerdo con un estudio de la Universidad de Nebraska en Lincoln.

Datos procedentes de aproximadamente 275 000 muestras de agua freática de las Grandes Llanuras y el Valle Central de California, demuestran que muchos estadounidenses viven a menos de un kilómetro de pozos que, a menudo, superan con creces las líneas fijadas para el uranio por la Agencia de Protección Medioambiental (EPA).

Mapa de uranio y nitratos

Mapa de uranio y nitratos en Estados Unidos Crédito: Universidad de Nebraska en Lincoln

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Reciclaje cósmico

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Artículo publicado el 2 de septiembre de 2015 en ESO

Dominando esta imagen se observa parte de la gigante nebulosa Gum 56 iluminada por las jóvenes estrellas calientes de gran brillo que nacieron en su interior. Durante millones de años se han creado estrellas a partir del gas presente en esta nebulosa, material que luego es devuelto a la guardería estelar cuando las estrellas más antiguas lo expulsan gradualmente en el espacio o lo expelen de manera más drástica como explosiones de supernovas. Esta imagen fue tomada con el telescopio MPG/ ESO de 2,2 metros en el Observatorio La Silla, en Chile, como parte del programa Cosmic Gems (Gemas Cósmicas) de ESO.

The Prawn Nebula in close-up

Nebulosa del Camarón Crédito: ESO

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Ver el movimiento cuántico

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Artículo publicado por Jessica Stoller-Conrad el 28 de agosto de 2015 en Caltech News

Imagina el péndulo de un reloj de pie. Si olvidas darle cuerda, finalmente encontrarás el péndulo en reposo, inmóvil. Sin embargo, esta simple observación sólo es válida al nivel de la física clásica, las leyes y principios que parecen explicar la física de los objetos relativamente grandes a escala humana. Sin embargo, la mecánica cuántica, las leyes físicas subyacentes que gobiernan el comportamiento fundamental de la materia y la luz a escala atómica, afirman que nada puede estar completamente en reposo.

Por primera vez, un equipo de investigadores de Caltech y otros colaboradores han encontrado una forma de observar, y controlar, este movimiento cuántico de un objeto que es lo bastante grande como para apreciarse. Sus resultados se publican en línea en el ejemplar del 27 de agosto de la revista Science.

Ondas gravitatorias

Ondas gravitatorias

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Se aislan por primera vez neutrinos procedentes del manto de la Tierra

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Artículo publicado por Hamish Johnston el 14 de agosto de 2015 en physicsworld.com

La primera observación confirmada de antineutrinos producidos por la desintegración radiactiva del manto de la Tierra ha sido realizada por el detector Borexino en Italia. Aunque tales “geoneutrinos” se habían detectado con anterioridad, es la primera vez que los físicos pueden decir con seguridad que, aproximadamente la mitad de los antineutrinos que han medido, proceden del manto de la Tierra, siendo el resto procedentes de la corteza. El equipo de Borexino también ha sido capaz de realizar un nuevo cálculo sobre cuánto calor se produce en la Tierra mediante la desintegración radiactiva, hallando que es mayor de lo que anteriormente se pensaba. Los investigadores dicen que, en el futuro, el experimento debería ser capaz de medir la cantidad de elementos radiactivos en el manto.

Colaboración Borexino

Detector de Borexino

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Una planta de fusión eficiente, modular y pequeña

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Artículo publicado por David L. Chandler el 10 de agosto de 2015 en MIT News

Un nuevo diseño podría por fin ayudar a hacer realidad la fuente de energía buscada desde hace tanto tiempo.

Hay una vieja broma que muchos científicos que trabajan en la fusión nuclear están hartos de escuchar: las plantas prácticas de fusión nuclear están a 30 años de ser una realidad, y siempre lo estarán.

Pero ahora, por fin, la broma puede que deje de ser cierta: los avances en la tecnología de imanes han permitido a los investigadores del MIT proponer un nuevo diseño para un reactor de fusión de tipo tokamak compacto de uso práctico, y es uno que podría ser una realidad en apenas una década, señalan. La era de la energía de fusión, que podría ofrecer una fuente de energía casi inagotable, puede estar acercándose.

Usar estos nuevos superconductores comercialmente disponibles, cintas superconductoras de óxido de cobre, bario y tierras raras (REBCO), para producir bobinas de potentes campos magnéticos “es lo que permea todo el diseño”, dice Dennis Whyte, profesor de ciencia e ingeniería nuclear y director del Centro de Fusión y Ciencias de Plamas. “Esto lo cambia todo”.

Diseño del reactor de fusión ARC

Diseño del reactor de fusión ARC Crédito: Equipo ARC del MIT

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Récord de medida para materia y antimateria

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Artículo publicado el 18 de agosto de 2015 en el Instituto Max Planck

Los experimentos más precisos jamás realizados para comparar la masa del protón y el antiprotón revelan que no hay diferencias entre las partículas.

La existencia de nuestro mundo es de todo menos evidente. El Big Bang creó materia y antimateria en la misma medida. Por qué sólo la materia, que forma los cuerpos celestes del universo, finalmente fue la que permaneció es el foco de un proyecto de cooperación germano-japonés llamado BASE, que incluye a investigadores del Instituto Max Planck para Física Nuclear en Heidelberg y otras instituciones. En sus experimentos en el CERN, en Suiza, los científicos han determinado que las masas del protón y el antiprotón son idénticas hasta la undécima posición decimal. En el proceso, han fijado un nuevo récord para la medida de la simetría entre materia y antimateria. Basándose en los últimos hallazgos, los investigadores de BASE están ahora hurgando en las razones de este superávit de materia en el universo, comparando los momentos magnéticos de protones y antiprotones.

Trampa de Penning

Trampa de Penning usada en BASE Crédito: Georg Schneider, Base-Collaboration

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El turbulento corazón de nuestra galaxia

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Artículo publicado el 25 de agosto de 2015 en ESA

Esta imagen tomada por el observatorio espacial XMM-Newton de la ESA muestra una serie de restos de estrellas y su poderosa acción sobre el gas que los rodea, poniendo de manifiesto algunos de los procesos más energéticos que tienen lugar en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Las brillantes fuentes puntuales esparcidas por toda la imagen se corresponden con sistemas binarios de estrellas en los que una de ellas ha llegado al fin de sus días, transformándose en un objeto denso y compacto – una estrella de neutrones o un agujero negro. Debido a su alta densidad, estos restos devoran el gas de su compañera, calentándolo y haciendo que brille con intensidad en la banda de los rayos X.

El centro galáctico en rayos-X

El centro galáctico en rayos X

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Cómo mejorar el pensamiento crítico de los estudiantes

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Artículo publicado por Bjorn Carey el 17 de agosto de 2015 en la Universidad de Stanford

Físicos de las Universidades de Stanford y de la Universidad de Columbia Británica han encontrado que animar a los estudiantes a tomar decisiones repetidamente sobre los datos recopilados durante los cursos introductorios de laboratorio, mejora sus habilidades de pensamiento crítico.

Los cursos  introductorios de laboratorio aparecen en todas partes en la educación científica, pero se han hallado pocas pruebas de cómo, o si, contribuyen al aprendizaje. A menudo se ven, principalmente, como ejercicios de tipo “libro de cocina” en los cuales los estudiantes simplemente siguen las instrucciones para confirmar los resultados dados en los libros de texto, con poco aprendizaje.

Péndulo oscilante

Péndulo oscilante

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Estrellas hermanas

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Artículo publicado el 19 de agosto de 2015 en ESO

Los cúmulos abiertos de estrellas como el que vemos en esta imagen no son sólo modelos perfectos para hacer bonitas fotografías. La mayor parte de las estrellas se forman en el interior de estos cúmulos y los astrónomos pueden usarlos como laboratorios para el estudio de la evolución y muerte de las estrellas. El cúmulo de la imagen, captado por el instrumento WFI (Wide Field Imager) desde el Observatorio La Silla de ESO, se conoce como IC 4651, y las estrellas nacidas en su seno muestran una amplia variedad de características.

El rico cúmulo estelar IC 4651

El rico cúmulo estelar IC 4651 Crédito: ESO

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Cambio climático: ¿se ha producido una interrupción?

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Artículo publicado por Kevin E. Trenberth el 14 de agosto de 2015 en Science Magazine

Cada década desde 1960 ha sido más cálida que la anterior, siendo el periodo 2000 a 2009, de lejos, el más cálido en los registros (ver figura). Sin embargo, el papel del cambio climático antropogénico ha sido menospreciado por algunos, debido a un aumento más reducido de la temperatura media global de superficie (GMST) desde 1998 a 2013, conocido como el hiato (1-3). La tendencia al alza ha vuelto en 2014, actualmente el año más cálido del que se tiene registro, estando las temperaturas de 2015 en camino de fijar otro récord de calor anual. Aunque el clima de la Tierra está, sin ninguna duda, calentándose, la variabilidad relacionada con el tiempo y el clima natural interno pueden, temporalmente, superar al calentamiento global en cualquier año, o incluso década, especialmente a nivel local.

Una escalera en el aumento de temperaturas

Una escalera en el aumento de temperaturas

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