¿Superllamaradas solares desencadenaron la vida en la Tierra?

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Artículo publicado por Tushna Commisariat el 24 de mayo de 2016 en physicsworld.com

Un agitado y joven Sol pudo haber proporcionado a la Tierra los ingredientes, y el clima, necesarios para dar inicio a la vida. Esto es lo que afirman científicos de la NASA, que dicen que potentes erupciones solares pudieron haber calentado la Tierra en una época en la que el Sol era relativamente frío. También dicen que el suministro de nitrógeno que dio lugar a la vida en la Tierra fue sintetizado a partir de partículas energéticas procedentes del Sol.

Tener una clara idea de las condiciones necesarias para que surja la vida en la Tierra es un objetivo científico clave – tanto para rastrear nuestros orígenes como para evaluar mejor cuál de los muchos miles de exoplanetas conocidos puede albergar vida. Un escollo concreto en el desarrollo de una clara descripción de la evolución temprana en la Tierra era que, hace 4000 millones de años, cuando se estaban desarrollando las condiciones adecuadas para la vida, el joven Sol no eran lo bastante luminoso como para calentar nuestro planeta. A pesar de su agitación, el Sol era un 30% más tenue de lo que es actualmente.

Llamarada solar

Llamarada solar

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Ecos de una antigua cosmología encontrados en un yacimiento de nativos americanos

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Artículo publicado por Tom Metcalfe el 19 de mayo de 2016 en SPACE.com

Un curioso yacimiento prehistórico en la cima de una colina en el norte de Ohio puede reflejar la cosmología espiritual de los antiguos cazadores-recolectores que construyeron el lugar hace unos 2300 años, de acuerdo con un nuevo estudio.

El conocido como yacimiento de Heckelman, situado cerca de la ciudad de Milan, en el Condado de Erie en Ohio, es un risco de cima plana sobre el río Hurón. Allí, una población del periodo “Silvícola temprano” de la prehistoria norteamericana, erigió altas pértigas sin apoyos como parte de las ceremonias sociales y religiosas del grupo.

El arqueólogo Brian Redmond, conservador del Museo de Historia Natural de Cleveland, dijo que la localización del yacimiento parecía un eco de la concepción del cosmos de muchas poblaciones nativas americanas.

Molde de poste

Molde de poste Crédito: Brian Redmond

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Se sugiere que la materia oscura podría ser agujeros negros primordiales

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Artículo publicado por Francis Reddy el 24 de mayo de 2014 en NASA

La materia oscura es una misteriosa sustancia que compone la mayor parte del material del universo, y que ahora, comúnmente, se piensa que es alguna forma de partícula exótica masiva. Una interesante alternativa es que la materia oscura está hecha de agujeros negros que se formaron durante el primer segundo de la existencia de nuestro universo, conocidos como agujeros negros primordiales. Ahora, un científico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, sugiere que esta interpretación se alinea con nuestro conocimiento del brillo de fondo cósmico en el infrarrojo y los rayos-X, y que puede explicar la masa inesperadamente alta de la fusión de agujeros negros detectada el año pasado.

Imagen de Spitzer en infrarrojo de una zona del cielo de Ursa Major

Imagen de Spitzer en infrarrojo de una zona del cielo de Ursa Major Crédito: NASA/JPL-Caltech/A. Kashlinsky (Goddard)

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La escala de Planck

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Artículo publicado por Rashmi Shivni el 19 de mayo de 2016 en Symmetry Breaking

La escala de Planck fija el límite mínimo del universo más allá del cual colapsan las leyes de la física.

A finales de la década de 1890, el físico Max Planck propuso un conjunto de unidades para simplificar la expresión de las leyes de la física. Usando apenas cinco constantes de la naturaleza (incluyendo la velocidad de la luz y la constante gravitatoria), tú, yo, e incluso los alienígenas de Alfa Centauri podríamos llegar a las mismas unidades de Planck.

Espuma cuántica

Espuma cuántica en la escala de Planck

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Investigadores descubren la primera forma segura de hacer llegar fármacos a la placenta

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Artículo publicado el 6 de mayo de 2016 en la Universidad de Manchester

– No hay fármacos que puedan usarse para tratar complicaciones del embarazo tales como la preeclampsia.
– El método usado para seleccionar tumores como objetivo de un determinado tratamiento, sirve también en el caso de la placenta.
– Tiene potencial para tratar a los bebés en el vientre materno y evitar así la inducción del parto.

Por primera vez, los investigadores han ideado un método que lleva fármacos de un modo selectivo a la placenta de las mujeres embarazadas, sin dañar al feto, mediante un protocolo que puede ayudar a prevenir algunos nacimientos prematuros, y tratar problemas como la preeclampsia

Científicos de la Universidad de Manchester, en un artículo en la publicación Science Advances, han demostrado que dos péptidos (cadenas de aminoácidos) originalmente usados como detectores selectivos de tumores, pueden desempeñar esa misma función en la placenta, transportando fármacos que mejorarían la función placentaria, y beneficiarían al crecimiento del bebé en el vientre materno sin causarle ningún daño.

Vientre materno

Vientre materno

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Mega-tsunamis dieron forma a la antigua línea costera de Marte

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Artículo publicado por Tushna Commisariat el 16 de mayo de 2016 en physicsworld.com

Mega-tsunamis disparados por enormes impactos de meteorito desempeñaron un papel clave en la creación y formación de las líneas y terrenos de costa en el antiguo Marte, de acuerdo con el último trabajo presentado por un equipo internacional de investigadores. Gracias a un nuevo cartografiado geológico de las llanuras del norte de Marte, el equipo ha identificado vastos depósitos sedimentarios que, con mucha probabilidad, se asentaron gracias a dos masivos tsunamis que tuvieron lugar con una diferencia de varios millones de años. De acuerdo con los investigadores, las olas gigantes han dejado unas marcas indelebles en la superficie marciana, y sugieren que el planeta tuvo en una época océanos fríos y salados que eran propicios para la vida.

Tsunami en Marte

Tsunami en Marte Crédito: Alexis Rodríguez

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El canibalismo estelar transforma a una estrella en una enana marrón

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Artículo publicado el 18 de mayo de 2016 en EurekAlert!

Un equipo de astrónomos ha detectado un objeto subestelar que anteriormente era una estrella, y se convirtió en enana marrón después de que su compañera enana blanca lo consumiese.

Un equipo internacional de astrónomos realizó el descubrimiento observando un sistema binario muy tenue, J1433 que se sitúa a 730 años luz de distancia. El sistema consiste en un objeto de masa baja – aproximadamente de 60 veces la masa de Júpiter – en una órbita extremadamente cerrada, de 78 minutos, alrededor de una enana blanca (el remanente de una estrella como nuestro Sol).

Debido a esta gran cercanía, la enana blanca arrastra material de su compañera de masa baja. Este proceso ha eliminado aproximadamente el 90% de la masa de la compañera, convirtiéndola en una enana marrón.

Canibalismo estelar

Canibalismo estelar Crédito: Rene Breton/Universidad de Manchester

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Cinco formas de viajar en el tiempo

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Artículo publicado por Cathal O’Connell el 5 de abril de 2016 en Cosmos Magazine

Viajar al pasado es, probablemente, imposible, pero ¿y al futuro? Ésa es una historia distinta.

En 2009, el físico británico Stephen Hawking organizó una fiesta para viajeros en el tiempo – el truco está en que envió las invitaciones un año más tarde. (No se presentó ningún invitado).

Viajar al pasado probablemente es imposible. Incluso si fuese posible, Hawking y otros defienden que nunca podrías volver hasta más allá del momento en que se construyó tu máquina.

¿Pero viajar al futuro? Ésa es una historia diferente.

Por supuesto, todos somos viajeros en el tiempo, dado que avanzamos en el tiempo, del pasado al futuro, a una velocidad de una hora cada hora.

Pero, como sucede en un río, la corriente fluye a distintas velocidades en diferentes lugares. La ciencia tal como la conocemos permite varios métodos para tomar atajos hacia el futuro. Aquí tienes un resumen.

Time Travel

Viaje en el tiempo Crédito: Jack

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La búsqueda de neutrinos estériles de IceCube no arroja resultados

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Artículo publicado por Michael Allen el 13 de mayo de 2016 en physicsworld.com

Los investigadores no han encontrado pruebas de neutrinos estériles en los dos años de recopilación de datos procedentes del Observatorio de Neutrinos IceCube en el Polo Sur. La colaboración internacional de científicos que ha manejado el detector dice que los resultados arrojan serias dudas sobre la existencia de estas hipotéticas partículas.

Enterrado bajo el hielo de la Estación del Polo Sur Amundsen–Scott, IceCube está diseñado para buscar partículas de alta energía procedentes del espacio, incluyendo rayos cósmicos y neutrinos. Consta de 5160 sensores de luz suspendidos de 86 cuerdas en 1 km3 de hielo. Cuando una partícula interactúa con el hielo ultraclaro puede crear destellos de luz que son detectados. En 2013 la colaboración IceCube anunció la primera detección de la historia de neutrinos cósmicos.

Dark Sector

IceCube Crédito: Joseph Phillips

Los neutrinos son partículas sin carga eléctrica y se sabe que aparecen en tres “sabores”: electrón, muon y tau. Originalmente se pensaba que no tenían masa, pero el descubrimiento de que pueden cambiar, u “oscilar”, entre distintos sabores sugiere que sí la tienen. Hay mucho que los físicos no comprenden sobre los neutrinos, y algunos resultados experimentales son difíciles de reconciliar con el modelo de tres neutrinos, pero la existencia de un cuarto tipo de neutrino, el neutrino estéril, podrá proporcionar una explicación.

Difíciles de detectar

Los neutrinos estériles sólo interactuarían con otra materia a través de la gravedad – haciéndolos aún más difíciles de detectar que otros neutrinos. De existir, ayudarían a responder importantes preguntas sobre los neutrinos, tales como por qué tienen masa y si son partículas de materia oscura. Varios experimentos están estudiando la existencia de neutrinos estériles, pero por el momento no se ha detectado ninguna de estas partículas.

En la última investigación, la colaboración IceCube realizó un análisis independiente en dos conjuntos de datos procedentes del observatorio, buscando neutrinos estériles en el rango de energía aproximadamente entre los 320 GeV y 20 TeV. Si están ahí, los neutrinos estériles ligeros con una masa de alrededor de 1 eV/C2 provocarían una desaparición significativa del número total de neutrinos muon producidos por las lluvias de rayos cósmicos en la atmósfera por encima del hemisferio norte y que viajan por toda la Tierra hasta alcanzar a IceCube. El primer conjunto de datos incluyó más de 20 000 eventos de neutrinos muon detectados entre 2011 y 2012, mientras que el segundo cubrió casi 22 000 eventos observados entre 2009 y 2010.

Cuando los neutrinos viajan a través del espacio, oscilan de un sabor a otro. Los físicos saben que estas oscilaciones se modifican cuando los neutrinos viajan a través de materia densa, debido a que los neutrinos interactúan ligeramente con los electrones y nucleones de su alrededor. Los neutrinos estériles, sin embargo, no interactuarían con la materia, y el resultado sería un efecto de resonancia en las oscilaciones de los neutrinos a energías alrededor de pocos TeV. Francis Halzen, investigador principal de IceCube y físico de partículas en la Universidad de Wisconsin–Madison en los Estados Unidos, dice que esto “debería verse claramente como una acusada disminución en nuestras medidas del espectro de neutrinos muon”, y también produciría “una estructura característica en la distribución del ángulo de cénit de estos neutrinos”. “No hemos observado ninguna”, añade. “La ausencia de esta resonancia es bastante notable y no puede pasarse por alto”.

Se descartan avistamientos anteriores

De acuerdo con la colaboración IceCube, estos resultados no descartan completamente a los neutrinos estériles, pero excluyen gran parte del espacio de parámetros en el cual podrían existir. En particular, los resultados excluyen, con un nivel de confianza de aproximadamente el 99%, el espacio de parámetros permitido para varios experimentos que habían observado anomalías en las oscilaciones de neutrinos, las cuales se habían interpretado como posubles señales de neutrinos estériles.

Halzen dice que no encontrar una señal característica de neutrinos estériles “pone en serias dudas su existencia, o su papel para explicar las anomalías que puedan aparecer en los datos de neutrinos”. Hablando sobre las anomalías observadas en las oscilaciones de neutrinos, dice que “sabemos que las oscilaciones de neutrinos necesitan una física más allá del Modelo Estándar. Ahora parece menos probable que los neutrinos estériles sean parte de ella”.

Sin embargo, Patrick Huber, de Virginia Tech en los Estados Unidos, dice que aunque “es un resultado maravilloso”, proporciona “poco que no supiésemos” y “cualitativamente no cambia mucho”. “Para abordar la cuestión de los neutrinos estériles, se necesita un experimento decisivo. Una posibilidad habría sido sar los haces de muones almacenados, pero esto se descartó por ser demasiado caro. Sin embargo, pongo en duda que esta cuestión pueda zanjarse con un experimento de este tipo, a menos que tengamos mucha suerte y, por ejemplo, la próxima generación de experimentos de reactor con línea base corta encuentren una señal de los neutrinos estériles”, comenta a physicsworld.com.

Las medidas y análisis se describen en el servidor de arXiv.

Nuevo estudio apoya causas naturales para explicar el comportamiento de KIC 8462852

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Artículo publicado por David Salisbury el 9 de mayo de 2016 en la Universidad de Vanderbilt

Lo sentimos por los amantes de los extraterrestres, pero los resultados de un nuevo estudio hacen que sea menos probable que KIC 8462852, popularmente conocida como la estrella de Tabby, sea el hogar de unos laboriosos alienígenas que están gradualmente encerrándola dentro de una enorme cobertura conocida como esfera de Dyson.

Enjambre de cometas alrededor de KIC 8462852

Enjambre de cometas alrededor de KIC 8462852 Crédito: NASA

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