¿El punto brillante de Titán está caliente?

El inusual punto brillante ofrece el misterio de Titán. Crédito: NASA/JPL

La luna de Saturno Titán muestra un punto brillante poco usual que ha desconcertado a los científicos. El punto, de aproximadamente el tamaño y forma de Virginia Oeste, está justo al Sureste de la región brillante llamada Xanadú y es visible a múltiples instrumentos de la nave Cassini. La región de una anchura de 483 kilómetros puede ser un “punto caliente” – un área posiblemente calentada por el impacto reciente de un meteorito o por una mezcla de agua helada y amoniaco de un interior cálido, que rezuma al exterior a través de un volcán de hielo sobre la tierra más fría de alrededor. Otras posibilidades para este inusual punto brillante incluyen características del paisaje, la participación de nubes en el lugar o materiales poco usuales en la superficie.

“A primera vista, pensé que la característica parecía extraña, casi como fuera de lugar”, dice el Dr. Robert H. Brown, líder del equipo del espectrómetro de cartografiado visual e infrarrojo de Cassini y profesor del Laboratorio Planetario y Lunar, Universidad de Arizona, Tucson. “Tras pensarlo un poco, especulé que era un punto caliente. Restrospectivamente, esta podría no ser la mejor hipótesis. Pero el punto no es menos intrigante”.

Carolyn Porco, líder del equipo de cámaras. Titán no es como Marte y las lunas heladas de Júpiter, que tienen poca o ninguna atmósfera. Por lo que las “técnicas que hemos usado para interpretar cuerpos sin aire, todos estos métodos para examinar superficies sólidas desde naves planetarias que hemos aprendido durante el último medio siglo”, no podemos aplicarlas, dice Porco. “No podemos usarlas en Titán, ya que es un entorno muy distinto”. Crédito de la imagen: NASA/JPL

La nave Cassini voló sobre Titán el 31 de marzo y el 16 de abril. Su espectrómetro de cartografiado visual e infrarrojo, usando las más grandes y rojas longitudes de onda que podía usar, observó el punto, el área más brillante jamás observada en Titán.

Las cámaras de imagen de Cassini vieron un brillante semicírculo de 550 kilómetros de ancho en longitudes de onda visibles en esta misma localización en las pasadas sobre Titán de Cassini de diciembre de 2004 y febrero de 2005. “Parece claro que ambos instrumentos están detectando la misma característica básica controlada de la superficie de Titán”, dice el Dr. Alfred S. McEwen, Científico del equipo de cámaras, también de la Universidad de Arizona. “Esta mancha brillante puede ser debida al acontecimiento de un impacto, corrimiento de tierras, criovulcanismo o procesos atmosféricos. Su distinto color y brillo sugieren que se ha formado relativamente hace poco tiempo”.

Se han visto otros puntos brillantes en Titán, pero todos han sido rasgos transitorios que se movían o desaparecían en horas, y tenían diferentes propiedades espectrales (color) que esta característica. Este punto es persistente en ambos, color y localización.

¿Las características de la superficie sugieren alguna actividad tectónica?. Click aquí para agrandar la imagen. Crédito: ESA

“Es posible que el espectrómetro visual e infrarrojo esté viendo una nube que esté controlada topográficamente por algo de la superficie, y que esta extraña característica semicircular esté causando esta nube”, dice la Dr. Elizabeth Turtle, socia del equipo de cámaras de Cassini, también del Laboratorio Planetario y Lunar. El equipo de cámaras de Cassini está encabezado por Carolyn Porco del Instituto de Ciencia Espacial en Boulder, Colorado. Porco es también profesora adjunta de la Universidad de Arizona de ciencias planetarias.

“Si el punto es una nube, entonces su longevidad y estabilidad implican que está controlado por la superficie. Tal nube podría ser el resultado de corrientes de aire que cruzan montañas bajas o escapes de gas provocados por actividad geológica”, dice Jason Barnes, un investigador post-doctoral que trabaja con el equipo del espectrómetro de cartografiado visual e infrarrojo en la Universidad de Arizona.

El punto podría estar reflejando la luz de una mancha de terreno hecho de algún material exótico de superficie. “La superficie de Titán parece ser en su mayor parte hielo sucio. El punto brillante puede ser una región con una composición de superficie distinta, o tal vez una delgada superficie de depósitos de material no helado”, añade Barnes.

Los científicos también han tenido en cuenta que el punto pueda ser montañas. Si es así, tendrían que ser mucho más altas que las colinas de 100 metros que el altímetro de radas de Cassini ha visto hasta ahora. Los científicos dudan que la corteza de Titán pueda dan soporte a estas altas montañas.

El equipo del espectrómetro de cartografiado visual e infrarrojo será capaz de probar la hipótesis del punto caliente en la pasada sobre Titán del 2 de julio de 2006, cuando tomen imágenes nocturnas del mismo área. Si el punto brilla durante la noche, los investigadores sabrán que está caliente.



Escucha los sonidos de los micrófonos a bordo de Huygens durante su descenso (ficheros en formato WAV,aproximadamente 600 kB cada uno):

Fecha original: 2005-06-01

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