Catálogo Charles Messier: Objeto M 108

Galaxia Espiral M 108 (NGC 3556), tipo Sc, en Ursa Major

Descubierta por Pierre Méchain en 1781.

Galaxia Espiral M 108 (NGC 3556), tipo Sc, en Ursa Major

De acuerdo con el manuscrito preliminar de Charles Messier y versión no publicada de su catálogo, M 108, al igual que M 109, fue descubierta por Pierre Méchain poco después de M 97 (la cual se encontró el 16 de Febrero de 1781): Méchain descubrió M 108 tres días más tarde de M 97 el 19 de Febrero de 1781, y M 109 el 12 de marzo de 1781. Ambos objetos parece que fueron también observados por Charles Messier cuando medía la posición de M 97 (14 de marzo de 1781), pero aparentemente no encontró el momento propicio para obtener la posición de esos objetos en aquel momento. Messier listó este objeto, M 108, bajo el número “98″ en su manuscrito, versión preliminar de su catálogo, sin asignarle una posición. De acuerdo con Owen Gingerich, midió una posición precisa un tiempo más tarde la cual fue añadida manualmente en su copia personal del catálogo. Amos objetos, M 108 y M 109 también son mencionados en la carta de Pierre Méchain del 6 de mayo de 1783, la cual apoya la sospecha de que probablemente quería añadirlas en una edición posterior del catálogo de Messier. El objeto M 108 fue añadido finalmente al catálogo de Messier por Owen Gingerich en 1953.

Como el descubrimiento de M 108 no había sido publicado, William Herschel redescubrió independientemente este objeto el 17 de Abril de 1789, y lo catalogó como H V.46.

El borde cercano de la galaxia M 108 parece no tener ninguna protuberancia ni ningún núcleo pronunciado, es sólo un disco moteado rico en detalles con un gran oscurecimiento a lo largo del eje mayor, con unas pocas regiones H II y cúmulos de estrellas jóvenes expuestos contra el fondo caótico – en dos palabras: ‘Muy Sucio’. Hay pequeñas evidencias de un patrón espiral bien definido es esta galaxia de tipo Sc, la cual se aleja a 772 km/sec. De acuerdo con Brent Tully, está a unos 45 millones de años luz de distancia, y es miembro de la nube de Ursa Major, una disperso racimo de galaxias. Tully clasifica esta galaxia como SBcd, es decir Sc muy tardía y barrada; el presente autor no puede encontrar evidencias sobre esto a partir de las imágenes conocidas.
La supernova de tipo II 1969B tuvo lugar en M 108 y alcanzó la magnitud 13,9 el 23 de Enero de 1969.

M 108 es bastante sencilla para los aficionados, más sencillo de lo que implican los valores publicados de su brillo (excepción: Don Machholz estima una mag 9,4). La descripción más acertada, en la opinión del presente autor, es la de John Mallas: “una belleza blanca plateada, con forma de plato y muy bien definida” con algo de brillo e irregularidades en la región central, rodeada por “ligeros y oscuros nódulos”. Es un objeto muy alargado con una dimensión angular de 8×1. ¡Es en realidad sorprendente la cantidad de detalles que pueden verse en esta galaxia con un pequeño instrumento! Las fotografías a color muestran un aspecto incluso más visible de lo que debería, la cual a veces aparece en fotografías de campo abierto del espacio profundo junto a la nebulosa Owl M 97, la cual se encuentra a solo 48′ al Sureste.

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