10 preguntas sobre astronomía

¿La media Luna brilla la mitad que la Luna llena?

Es ciertamente lógico esperar que cuando la Luna está iluminada solo en un 50% (en la fase del primer o ultimo cuarto; también llamado a veces media Luna), ésta debería brillar la mitad de lo que lo haría la Luna llena.

Es más, si el disco lunar fuese tan liso como un trozo de papel blanco o una pantalla de proyección, entonces el brillo de su superficie sería igual en todas partes y entonces sí sería verdad.

Pero, por supuesto, este no es el caso. La Luna es una esfera, y la cantidad de luz reflejada del Sol por cada unidad de área lunar se decrementa hacia el terminador lunar (la línea divisoria entre las regiones iluminadas y oscuras). Cerca y especialmente a lo largo del terminador, las montañas y piedras se desparraman por toda la superficie lunar arrojando innumerables sombras. Esto produce el efecto de la Luna de parecer más brillante cerca y a lo largo de su borde, pero más gris hacia el terminador.

Por contra, en la Luna llena, el Sol brilla sobre la Luna casi en la misma dirección en la que nosotros miramos desde la Tierra. Así es, el Sol está tras nosotros mientras miramos la Luna. (Se encuentra exactamente detrás durante un eclipse de Luna total). Esto significa que todas las sombras arrojadas por las montañas sobre la Luna están exactamente detrás de los objetos que las proyectan – y no son visibles para nosotros.

Lo crean o no, solo a los 2,4 días desde la Luna llena, la Luna brilla la mitad de cuando está completa. Y cuando la Luna está en el Primer Cuarto, ¡tiene en realidad solo una onceava parte del brillo de cuando está llena!.

En el Ultimo Cuarto es incluso más tenue, solo un doceavo debido a que la mayor parte del área visible de los mares lunares está en la zona iluminada.

¿Por qué los cometas no cruzan el cielo a toda velocidad?

Antes de contestar a esta pregunta, piensa sobre esto: ¿Has visto alguna vez a la Luna pasar zumbando delante de tu línea de visión como un meteoro?. Incluso aunque la velocidad de la Luna en su rotación sobre la Tierra es de más de 3200 kilómetros por hora, en su distancia media de la Tierra de 382 000 kilómetros, su movimiento orbital es apenas perceptible.

De forma similar, aunque un cometa brillante a simple vista pueda moverse a muchas decenas de miles de kilómetros por hora a través del interior del Sistema Solar, su distancia a la Tierra se mide normalmente en decenas de millones de kilómetros. Por esto aunque un cometa brillante apenas parece moverse, esto es debido a su distancia de la Tierra, su movimiento aparente de noche a noche sobre el fondo de estrellas es muy lento.

Un cometa se mueve cruzando el cielo de la forma que lo haría la Luna (o los planetas para este caso). No como lo haría un meteoro.

¿Es julio más caluroso porque estamos más cerca del Sol?

De hecho la Tierra está es su punto más alejado a principios de julio y más cercano a principio de Enero.

La diferencia en distancia entre la Tierra y el Sol en estos dos extremos es de unos 5 millones de kilómetros, o el 3,3 por ciento, lo que hace que la diferencia de calor radiante recibido por la Tierra sea cerca del 7 por ciento. De estar forma uno podría pensar que en el Hemisferio Norte esta diferencia tendería a un invierno cálido y un verano frío.

Las estaciones, sin embargo, no están causadas por el cambio de la distancia entre la Tierra y el Sol. En lugar de esto, se deben a la inclinación de 23,5 grados del eje de la Tierra, lo cual provoca que distintas partes de nuestro planeta se giran hacia el Sol o contra él varias veces al año. El verano en el Hemisferio Norte se produce cuando esta mitad del planeta se posiciona para días más largos y máximo de luz solar.

La preponderancia de grandes masas de tierra en el Hemisferio Norte tiene el efecto, además, de hacer los inviernos más fríos y los veranos más cálidos que en el Hemisferio Sur. La tierra se calienta y enfría de forma más rápida que el agua. El Hemisferio Sur está en su mayor parte cubierto de océanos, lo cual modera las temperaturas, ayudando a que los inviernos sean un poco más templados y los veranos un poco más fríos.

Aquí tenemos otra forma de verlo: En el Hemisferio Norte, cuando pensamos en “olas de frío” durante el periodo invernal, pensamos que el frío proviene de masas de aire de Canadá o Siberia, donde se concentra el aire helado. No existen grandes regiones de tierra similares en el Hemisferio Sur que puedan producir olas de frío comparables a estas.

Todo esto son rarezas, sin embargo. Cuando comparamos la temperatura del Polo Norte y del Polo Sur el vencedor es el Polo Sur debido a que la Antártida es un continente de Tierra mientras al contrario que el Polo Norte, donde no existe una masa de tierra sólida similar.

Pero la Antártica está completamente rodeada por agua, por lo que cualquier aire helado que pueda originar es significativamente modificado cuando avanza hacia Australia, Sudáfrica o América del Sur.

¿Por qué no es la Estrella Polar la estrella más brillante?

Cuando era niño uno de mis tíos vino conmigo en una suave tarde de invierno, apuntó a una brillante estrella azul justo sobre su cabeza y dijo: “¿Ves eso? Es la Estrella del Norte” (Más tarde aprendí que en realidad era Vega, la Quinta estrella más brillante de todo el cielo).

De acuerdo, Polaris, la Estrella del Norte verdadera es probablemente la estrella visible más importante en el cielo del Norte. Aún mucha gente tiene la impresión errónea de que también es la más brillante. En realidad alcanza el puesto 49 en brillo y, para la mayoría de los observadores, no está justo sobre sus cabezas.

Polaris es la estrella de mayor brillo relativo más cercana al Polo Norte celeste. Solo una anchura aparente de una Luna llena y media separan del punto de pivote justo en el norte alrededor del cual giran las estrellas diariamente, como puede verse en cualquier punto aventajado del Hemisferio Norte.

Es interesante apuntar, que debido al movimiento de bamboleo del eje de la Tierra (llamado precesión) el polo celeste se acercará incluso más a Polaris (el acercamiento máximo será en 2100), pero entonces el desgaste del tiempo la alejará gradualmente de ella. De hecho, dentro de unos 12 000 años nuestros descendientes tendrán a Vega como Estrella Polar. Mi tío se alegrará de oir esto..

¿Entonces por qué no hay Estrella del Sur?

En realidad, sí hay Estrella del Sur, pero al contrario que si homólogo del norte es una pequilla y tenue estrella. Es Sigma Octantis, en la gris constelación sureña de Octans, el Octante.

Esta es, esencialmente, la “Polaris del cielo del Sur” (algunos textos incluso de refieren a ella como “Polaris Australis”), aunque con una magnitud de 5,5, esta Estrella del Sur tiene 1/25 del brillo de la Estrella del Norte.

Los norteños se preguntarán como los habitantes del Hemisferio Sur pueden encontrar la estrella sin un punto de referencia brillante cerca del polo. Para esto pueden contra con Crux, la Cruz del Sur, cuya barra mayor apunta casi exactamente hacia el polo sur celeste.

¿Se pueden ver satélites artificiales a simple vista?

En su mayor parte, ¡se puede!. De hecho, mucha gente se sorprende que un objeto que orbita a cientos de kilómetros sobre nuestras cabezas pueda ser fácilmente visto sin la ayuda de binoculares o telescopios.

Desde el lanzamiento del primer Sputnik en 1957 hasta hoy día, el número de satélites en el espacio se ha incrementado a un ritmo espectacular – actualmente existen más de 10 000 buenas piezas de metal orbitando la Tierra, aunque no todos son satélites funcionales. De hecho, el número total de satélites activos es aproximadamente de 600. Desde los días de la antigua Unión Soviética, incontables cientos de carcasas y cilindros desechados de cohetes del programa Kosmos fueron abandonados en órbita. Algunos de ellos pueden brillar como una estrella medianamente iluminada.

El astrónomo británico Desmond King-Hele en una ocasión advirtió que un satélite “parece una estrella que se ha vuelto loca y ha decidido moverse a otra parte del cielo”.

Si sales a la calle y estudias con cuidado el cielo cerca del atardecer o amanecer, sería extraño que tuvieses que esperar más de 15 minutos para ver un satélite. La mayoría de ellos son demasiado tenues como para verlos a simple vista. Pero unos pocos cientos son lo bastante grandes (sobre los 6 metros de longitud) y están lo bastante bajos (de 160 a 640 kilómetros sobre la Tierra) para ser visibles.

Los satélites se pueden ver por la noche debido a que están iluminados por el Sol. Un satélite que entra en la sombra de la Tierra inmediatamente desaparece de la vista y sigue una ruta a oscuras hasta que de nuevo emerge a la luz solar.

La Estación Espacial Internacional (“Alfa”) y la Lanzadera Espacial son de largo los más brillantes. Orbitando la Tierra a una altitud media de 380 kilómetros, parece que se mueven a la velocidad de un veloz avión de pasajeros volando a gran altura; en ocasiones tomándose tres o cuatro minutos para cruzar el cielo. Se les puede confundir fácilmente con luces de aviones, aunque en su momento de mayor brillo puede rivalizar con Júpiter.

¿Tengo que esperar siglos para ver un eclipse total de Sol?

No si no tienes problema en hacer algún viaje. En media, un eclipse total de Sol es visible cada 18 meses en algún punto de la Tierra. Por desgracia, los tramos visibles de eclipses totales de sol tienen la malvada costumbre de suceder en zonas poco pobladas de la Tierra o en mar abierto. Después de todo, el planeta es dos tercios de agua.

E incluso aunque el tramo puede discurrir a través de algunos miles de kilómetros o más, la anchura es de apenas 150 kilómetros. Por tanto, las posibilidades son que un punto particular de la Tierra tendrá que esperar durante largo tiempo – sobre 375 años – entre dos eclipses del Sol totales.

Pero estos cerca de cuatro siglos de espera son simplemente una media estadística. Efectivamente, en ocasiones los caminos de diferentes eclipses se Cruzan sobre un lugar específico, por esto en algunos casos la esperas no es tan larga.

Por ejemplo: en una extensión de 60 kilómetros de la costa atlántica de Angola, justo al Norte de Lobito, experimentó un eclipse total de Sol el 21 de Junio de 2001 y recibirán otro a finales de este año (N del T: Artículo del año 2002) el 4 de Diciembre tras una espera más o menos de 18 meses. En el otro extremo podemos citar el caso de las Islas Bermudas. Su ultimo eclipse total fue el 30 de Agosto de 1532 y el próximo está previsto para ¡el 16 de Febrero de 2532!.

¿Por qué no tuvo lugar el equinoccio el 21 de Marzo nunca más?

Esto no parece ser correcto, ¿lo es?. Quiero decir que cuando muchos de nosotros éramos niños, el primer día de la primavera, también conocido como equinoccio vernal (en el Hemisferio Norte) era el 21 de marzo, no el 20 de marzo. Ahora, todos las primaveras llegan el 20 de marzo. ¿Cómo sucedió esto?.

Durante el siglo XX, a la longitud de Greenwich, Inglaterra, el equinoccio vernal llegó el 21 de marzo no menos de 58 veces (39 veces entre 1901 y 1951). Ahora, en Europa y Asia solo los años 2003 y 2007 verán llegar el equinoccio el 21 de marzo.

Para América del Norte a lo largo de todo el siglo XXI, el equinoccio no llegará más tarde del 20 de marzo. Y en 2004, para aquellos de las zonas horarias de Montaña y Pacífico, ¡la primavera llegará oficialmente el 19 de marzo!.

Existen varios factores a tener en cuenta en este desplazamiento de la fecha, incluyendo variaciones en el calendario Gregoriano, la precesión o “bamboleo” del eje de la Tierra y el tirón gravitacional de otros planetas, el cual (siempre muy ligeramente) afecta la localización de la Tierra en su órbita.

Es muy interesante, en el Hemisferio Norte, que la primavera se está reduciendo aproximadamente en un minuto por año y el invierno en medio minuto por año. El verano gana el minuto que pierde la primavera y el otoño gana el medio minuto del invierno.

El invierno es la estación astronómica más corta. Con este decremento de la duración estacional, se espera que alcance su valor mínimo en 88.71 días sobre el año 3500.

¿Por qué las lluvias de meteoros no producen una “lluvia”?

Cuando se hace un anuncio a través de los medios de comunicación sobre una próxima lluvia de meteoros, esto normalmente evocará visiones en las mentes de mucha gente de la mayor parte del cielo lleno de meteoros corriendo por el cielo como el agua saliendo de una manguera. Desafortunadamente, en prácticamente todos los casos, la media de meteoros “llovidos” está dolorosamente lejos de esto.

Normalmente, si estás en el exterior en una noche oscura y clara puedes vislumbrar tal vez de 3 a 6 meteoros (popularmente llamadas estrellas fugaces) en el curso de una hora de observación. En algunas noches, el rango por hora puede ser algo más alto, en cuyo caso los astrónomos dirían que la lluvia de meteoros está en proceso.

A mediados de agosto y de diciembre por ejemplo, puedes ver abundantes meteoros comparativamente; quizá llegando a un rango de uno por minuto. Es más, estos son los dos mejores momentos para la observación de meteoros en todo el año, aunque uno podría concluir que no existe una verdadera “lluvia” en proceso.

Hay raras ocasiones, cuando la Tierra interactúa con una densa cola de polvo recientemente perdida por el paso de un cometa, que los meteoros parecen llenar literalmente el cielo de la forma que lo haría una lluvia. Por desgracia, tales oportunidades son pocas y muy separadas en el tiempo. En los últimos años, la lluvia de meteoros de las Leónidas a mediados de Noviembre nos ha provisto de algunas igniciones de meteoros espectaculares. Aunque tal vez no eran más gruesos que copos de nieve, el ratio de las Leónidas alcanzó los millares por hora en 1999 y de nuevo en 2001.

Se prevé otra espectacular lluvia de Leónidas este año (N. del T: 2002) – quizás la última en mucho tiempo.

¿Se puede ver a través de las nubes con un telescopio?

No es posible, aunque mucha gente cree que un telescopio es capaz de mostrar objetos que de otra forma estarían ocultos por una capa de nubes. Aquí tenemos dos ejemplos.

En Diciembre de 1973, se organizó un encuentro especial en Manhattan al amanecer para observar el cometa Kohoutek recientemente descubierto. Los eventuales observadores fueron invitados a ver el cometa a través de una variedad de telescopios en las horas previas al amanecer, seguido de un desayuno de sopa.

La mañana fijada, el cielo estaba completamente cubierto, y miles de personas fueron igualmente, muchas de ellas aún esperando conseguir la visión del prometido cometa – a pesar de las nubes – a través de los telescopios.

Más tarde un astrónomo explicó desde un megáfono que el cometa no sería visible y preguntó si había alguna pregunta. Desde la muchedumbre alguien preguntó, “Entonces, ¿qué hacemos ahora?”. A lo que el astrónomo contestó: “¡Tomar otro tazón de sopa!”.

Un año más tarde, en Diciembre de 1974, tuvo lugar un eclipse parcial de Sol sobre gran parte de América del Norte. En Nueva York, las sociedades astronómicas locales habían reunido sus telescopios en la planta 86 del Empire State Building. También se reunió un gran número de periodistas para informar de la observación del eclipse.

Desafortunadamente, una sólida capa de bajas nubes grises ocultó por completo cualquier posible observación del Sol (algunos atribuyeron la mala suerte al hecho de que también era viernes 13).

Un reportero de una radio de noticias local llegó justo momento antes del pico previsto del eclipse. Se abrió camino a través del grupo y un poco asfixiado preguntó a través de qué telescopio podría ver el eclipse.

Cuando se le intentó explicar que no se podría ver el eclipse debido a las nubes, él de forma incrédula dijo en un tono exasperado, “¿Me está diciendo que he venido hasta aquí para nada?”. Pero finalmente rió el último. Recomponiendo la figura, rápidamente presentó su noticia desde una cabina de teléfonos cercana: “Las nubes eclipsan el eclipse de hoy, y este reportero se sorprendió bastante al descubrir que ni siquiera los impresionantes telescopios pueden darnos una visión. Si me preguntan, ¡este es el mayor encubrimiento desde el Watergate!”


Autor: Joe Rao

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