Los mayores engaños de la astronomía (Parte IV)

Los expertos dicen que los supuestos encubrimientos de NASA acerca de la amenaza del Cometa “NEAT” son tonterías

La información en Internet sobre un cometa, supuestamente mayor que Júpiter y que posiblemente caiga sobre la Tierra, ha preocupado a los ciudadanos que han inundado con e-mails a astrónomos y periodistas de todo el mundo preguntando si el final se acerca. Por supuesto, los rumores también incluyen supuestos encubrimientos de la NASA.

Los científicos dicen que no hay en absoluto peligro y tratan de mentiras o simples estupideces a las sugerencias de encubrimiento.

Las inexactas propuestas en distintos lugares de Internet van desde sugerencias de que el campo electromagnético del cometa alterará de forma drástica el clima de la Tierra en los próximos dias a ideas más descabelladas aún como que en realidad no es un cometa sino el hipotético y durante largo tiempo perdido “Planeta X”. En alguna información el objeto está destinado a cumplir una profecía bíblica.

Todos los rumores están basados en un cometa llamado NEAT, descubierto a finales del año pasado y fotografiado a mediados de Febrero por la nave SOHO, el cual trabaja conjuntamente con NASA y la Agencia Espacial Europea.

Las imágenes tras los rumores

SOHO tomó unas espectaculares imágenes del cometa cuando orbitaba el Sol. La nave ha fotografiado más de 500 cometas “sungrazers” similares en el pasado. NEAT fue el cometa más brillante nunca fotografiado por el observatorio, pero no es importante, respecto a su tamaño, comparado con los cometas en general.

Para añadir más agitación científica, durante el viaje del cometa alrededor del Sol se produjo un evento fortuito, una erupción solar, llamada eyección de masa coronal (coronal mass ejection o CME), pareció golpear al cometa el 17 de febrero. SOHO tomó imágenes de la interacción, algo que los científicos no habían presenciado nunca antes. Pareció propagarse un bucle a lo largo de la cola del cometa, por lo que los astrónomos dicen que está energizado, o ionizado.

Los cometas son trozos de hielo y roca que se forman en los límites exteriores del Sistema Solar y orbitan el Sol.

Cuando se aproximan al interior del Sistema Solar en sus alargados ciclos, la energía solar los hace hervir perdiendo material. Este gas y polvo brilla con los reflejos de la luz solar, creando la cabeza y cola que hacen objetivos de observación populares a nuestros helados visitantes.
NEAT (oficialmente C/2002 V1) ha pasado ya por su máxima aproximación a la Tierra y ahora se encamina de forma inofensiva hacia el exterior del Sistema Solar, donde permanecerá otros 37 000 años antes de orbitar de nuevo el Sol. No se deshizo como algunos habían sugerido. No cambiará el clima de la Tierra. No golpeará el planeta.

De hecho NEAT se volvió un tanto decepcionante, después de que los astrónomos especulasen con la posibilidad de que fuese tan brillante que dejase estupefactos a los observadores nocturnos e incluso que fuese visible durante el día. En lugar de esto, solo unos pocos cazadores de estrellas casuales tuvieron noticia del paso del cometa.

“La órbita de NEAT se conoce bastante bien, y está en fuera de nuestro camino”, dice Philip Plait, astrónomo de la Universidad de Sonoma State en California quien escribe acerca de la desinformación en astronomía en un esfuerzo por mantener las cosas en su sitio. “La órbita del cometa no lo acercará a nosotros a más de 120 millones de kilómetros, y eso sucedió hace dos meses. Por lo que no hay razón para preocuparse”.

Márgenes de error

Imagen del cometa NEAT tomada por SOHO

Las acusaciones de encubrimiento, en parte, son resultado de unas presuntas imágenes perdidas, o imágenes falsificadas por NASA, en las series fotografiadas los últimos días por SOHO (Observatorio Solar y Heliosférico).

Plait llama estupideces a estas sugerencias de falsificación.

Bernhard Fleck, científico del proyecto SOHO, dice que es común el retraso en la colocación de imágenes en el sitio web de SOHO, principalmente debido a que la difusión pública del gran número de imágenes se hace sin patrocinador y básicamente de forma voluntaria. Comenta que una gran tormenta de nieve en el área de Washington, D.C. durante los días de máximo acercamiento de NEAT al Sol impidió a la mayoría de científicos acceder a la oficina y procesar las imágenes.

“Puedo asegurar que nadie manipuló ningún dato”, dice Fleck hoy en una entrevista telefónica. “Todas las imágenes se encuentran ahora allí”. Denominó las acusaciones de encubrimiento como “un puro sinsentido”.

Un sitio web, GuluFuture.com, identificó de forma incorrecta NEAT como del tamaño de un planeta, diciendo que se había formado recientemente y su núcleo era del tamaño de Mercurio. El informe acusó a la NASA de encubrir este “hecho” y de esconder imágenes al público. Otro sitio web, Rense.com, alimentó el temor con un lenguaje más sutil: “Quizás no sea nada. Quizás sea algo. Si es algo, podría ser el evento más significativo en la historia de la humanidad”.
Plait, autor de “Mala Astronomía” (Wiley & Sons, 2002) y fundador del sitio web del mismo nombre, contó a SPACE.com estas últimas teorías conspiranoicas que comparten un rasgo común: “Tienen las distintas desventajas de no estar basadas en hechos”.

Pero las acusaciones de conspiración se difunden velozmente en la era de internet, propagándose a otros sitios como Rumor Mill News (quizás la clave está en su nombre, intentando conseguir hechos a partir de rumores). Plait dijo que su propio buzón de correo había sido “machacado” durante los últimos días con preguntas sobre las acusaciones de encubrimiento y la seguridad de nuestro planeta.

Plait dijo que la idea de que NEAT es tan grande como un planeta es simplemente falsa.

“El verdadero cometa, la parte de hielo y roca, tiene solo unas pocas millas de largo”, dice. “Lo que vemos en las imágenes es la nube de gas que rodea el núcleo, evaporado de la superficie por el calor del Sol. Esta nube es enorme, pero el cometa en sí mismo es minúsculo”.

Noticias consistentes

Plait dice que las imágenes de SOHO han dado muchos detalles en los que pensar y escribir durante los próximos años.

“De acuerdo con ellos, las imágenes de SOHO muestran OVNIs, planetas gigantes, el ojo de dios, y probablemente incluso el Bigfoot si miras lo suficiente”, dice Plait. “Todos estos hechos están basados en esa gente que no entiende el funcionamiento de una cámara digital”.

Muchas de las “visiones” anunciadas en las imágenes de SOHO son el resultado de puntos brillantes generados cuando la radiación solar impacta en el detector de la nave, explica Plait.

Otros anuncios son resultado de defectos conocidos en la cámara. Los ingenieros de SOHO han detallado estos errores de imagen digital e incluso han ido más lejos explicando “cómo hacer un OVNI” con una imagen de SOHO en su esfuerzo por combatir la conspiración.

Plait se queja de que estas acusaciones de encubrimiento están “insultando a la NASA y la comunidad astronómica. Estos teóricos de la conspiración parecen olvidar que 3 personas pueden guardar un secreto solo si dos están muertos. Difícilmente se puede callar para siempre a un astrónomo; ¿cómo podrían hacerlo con miles de ellos?”.

También apunta que antes de que el cometa entrase en el campo de visión de SOHO, y desde que ha abandonado este círculo de visión electrónica, ha sido fotografiado por distintos astrónomos profesionales y aficionados de todo el mundo. Estas imágenes y otras observaciones son las que se usaron para determinar la trayectoria de NEAT – una ruta sobre la que se está ampliamente de acuerdo.

Cuestión de credibilidad

Benny Peiser, antropólogo social en la Universidad John Moores de Liverpool en Inglaterra, también ha estado presentado cuestiones sobre los supuestos peligros del cometa. Peiser estudia el “neocatastrofismo” y la cobertura de prensa que rodea estos eventos potencialmente aterradores.

En opinión de Peiser, esto se ha convertido en un tema de credibilidad para la comunidad científica que gira en torno a la percepción pública de que NASA podría – o querría – esconder el conocimiento de un impacto inmediato.

Peiser y otros analistas de dentro y fuera de la NASA están de acuerdo en que el secreto no es posible debido al número de astrónomos no pertenecientes a que tienen acceso inmediato a los datos e imágenes.

“La “conspiro-manía” respecto al cometa NEAT es un recordatorio de la importancia que puede tener a veces una política de comunicación más activa”, comenta Peiser a SPACE.com. Dijo que los rumores debían ser desmentidos rápida y directamente por los científicos para que no disminuya la confianza del público en la ciencia.

“Lamentablemente, la mayoría de la comunidad científica ignora o subestima estos progresos que muchas veces están dirigidos por extremistas políticos”, dice.

En un evento distinto ahora asociado al tema de NEAT, el estudiante graduado Geoffrey Sommer, hablando en una reunión de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia (AAAS) el 13 de Febrero, sugirió que el gobierno debería considerar guardar la información en secreto sobre un impacto inminente si el resultado pudiera ser la destrucción global y el final de la civilización. Unos escasos comentarios pobremente concebidos – dijo Sommer que sacados de contexto en una rueda de prensa del AAAS – se descontrolaron y aumentaron los cotilleos acerca de la conspiración en Internet a principios de mes.

Peiser advirtió al mismo tiempo que los comentarios de Sommer podían servir como apoyo a las “evidencias” de futuras acusaciones de conspiración. Esto fue una profecía que ha sucedido tal y como se dijo, basado en las encuestas de este periodista sobre los rumores de NEAT en Internet.

La “metedura de pata de la AAAS se ve ahora aumentada por la evidencia de los comentarios de acusaciones sobre el encubrimiento de la NASA de los riesgos del impacto”, dice Peiser.

Más maldiciones

Para ser exactos, el cometa NEAT no es el primer objeto propuesto para traer el Apocalipsis terrestre en 2003. A principios del pasado verano, los agoreros Web dijeron que el Planeta X pasaría muy cerca de la Tierra en mayo de este año y que la gravedad generaría desastres naturales que matarían al 90 por ciento de la población de la Tierra.

Esta tontería no estaba basada en imágenes de NASA, en lugar de eso incluía los resultados de una profecía liderada por gente como Nancy Lieder, quien dijo que ella “contactó” con alienígenas llamados Zetans (de la estrella Zeta Reticuli) quienes le explicaron todo esto.

(Aceptando que la llegada del cometa NEAT estuviese dentro del espacio de tiempo que propone Lieder, esto presentaría un problema distinto al del Apocalipsis).

En muchas de las discusiones sobre el Planeta X se incluye a Némesis, una posible compañera del Sol que a veces se le ha llamado Estrella de la Muerte. No existen pruebas reales para justificar la existencia de ninguno de estos objetos, aunque verdaderos científicos han puesto un considerable esfuerzo en su búsqueda.

Sin embargo, la posible presencia de otro objeto tan grande o mayor que Plutón, merodeando en los límites del Sistema Solar, no se ha descartado. Si existiese, en esto están de acuerdo los astrónomos, no supondría un peligro para la Tierra.

Los aficionados al Apocalipsis deberían recordar que la alineación de planetas del 2000 fue citada como el momento que traería un gran desastre gravitacional a la Tierra. No sucedió nada, tal y como los científicos habían pronosticado.

Plait predice el mismo resultado negativo para los pronósticos actuales.

“Desearía ver qué dicen estos teóricos de la conspiración dentro de una semana o dos, cuando no haya sucedido nada”, dice Plait. “¿Dirán que la NASA encubrió la destrucción de la Tierra?”.


Autor: Robert Roy Britt
Fecha Original: 28 de febrero de 2003
Enlace Original

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