Un informe revela las posibles causas de la pérdida de nave en Marte

Tras estudiar Marte cuatro veces como originalmente se planeó, el orbitador de NASA Mars Global Surveyor parece haber sucumbido a un error de la batería causado por una compleja secuencia de eventos que involucran la memoria del ordenador de a bordo y los comandos de superficie.

Las causas se hicieron públicas hoy en un informe preliminar por una junta de revisión interna. La junta estaba formada para buscar más en profundidad por qué la Mars Global Surveyor de NASA se silenció en noviembre de 2006 y recomendar cualquier proceso o procedimiento que pudiese incrementar la seguridad de otras naves.

La última comunicación de la Mars Global Surveyor con la Tierra tuvo lugar el 2 de noviembre de 2006. En 11 horas las agotadas baterías posiblemente dejaron a la nave incapacitada para controlar su orientación.

“La pérdida de la nave fue el resultado de una serie de eventos asociados a un error computacional hecho cinco meses antes del probable fallo de la batería”, dijo la presidenta de la junta Dolly Perkins, subdirector técnico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

El 2 de noviembre, después de ordenar a la nave que realizase un ajuste de rutina de sus paneles solares, la nave informó de una serie de alarmas, pero indicó que se había estabilizado. Esa fue la última transmisión. Posteriormente, la nave se reorientó a un ángulo que exponía una de las dos baterías que portaba la nave a la luz directa del Sol. Ésto causó un sobrecalentamiento de la batería y finalmente llevó al agotamiento de ambas baterías. La orientación incorrecta de la antena impidió al orbitador informar de su estado, y su respuesta de seguridad programada no incluía asegurarse de que la orientación de la nave fuese térmicamente segura.

La junta concluyó que el equipo de la Mars Global Surveyor siguió los procedimientos establecidos, pero tales procedimientos eran insuficientes para capturar los errores ocurridos. La junta está concluyendo las recomendaciones para aplicar a otras misiones, tales como llevar a cabo revisiones más concienzudas de todos los cambios no rutinarios para almacenar datos antes de que sean cargados y evaluar los modos de contingencia de la nave para los riesgos de sobrecalentamiento.

“Estamos haciendo una revisión final de todas nuestras misiones para asegurarnos de que aplicamos las lecciones que hemos aprendido de la Mars Global Surveyor a todas nuestras misiones en curso”, dijo Fuk Li, director del Programa de Exploración de Marte en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

La Mars Global Surveyor, lanzada en 1996, operó en Marte durante más tiempo que ninguna otra nave en la historia, y más de cuatro veces el tiempo que se planificó originalmente para la misión. La nave retornó información detallada que ha revisado nuestra comprensión de Marte. Los principales hallazgos incluyen pruebas espectaculares de que el agua aún fluye en pequeños desbordes por las laderas de las colinas, y la identificación de minerales relacionados con el agua que llevaron a la selección de un lugar de aterrizaje para un rover de Marte.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, gestiona la Mars Global Surveyor para el Consejo de Administración de la Misión Científica de la NASA en Washington. Lockheed Martin Space Systems en Denver, desarrolló y condujo la nave.

Información sobre la misión Mars Global Surveyor, incluyendo el informe preliminar de la junta de revisión y una lista de importantes descubrimientos de la misión están disponibles en internet en: http://www.nasa.gov/mission_pages/mgs


Fecha Original: 13 de abril de 2007
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