Desenterrado el primer bosque tropical de la Tierra

Detalle de una pteridosperma, una planta extinta productora de semillas similar a un helecho. Imagen por Howard Falcon-Lang

Un espectacular bosque fosilizado ha transformado nuestra comprensión de la ecología de los primeros bosques tropicales de la Tierra.

El bosque de 300 millones de años está compuesto de una extravagante mezcla de plantas extintas: abundantes Lycophytas de más de 40 metros de altura, por encima de un subtoldo de árboles de helechos, entremezclado con Equisetopsidas del tamaño de árboles y arbustos. En ninguna parte de cualquier otro lugar del planeta es posible (literalmente) andar a través de un bosque tropical del carbonífero tan extenso.

Fue descubierto por el Dr Howard Falcon-Lang de la Universidad de Bristol, Reino Unido, y sus colegas de los Estados Unidos, en los trabajos subterráneos en una mina e carbón en Illinois, Estados Unidos. Los resultados de este trabajo serán publicarán en la edición on-line de hoy de Geology, por la Sociedad Geológica Americana.

El bosque fosilizado se conservó tras un gran terremoto hace 300 millones de años. El movimiento provocó que toda la región cayese bajo el nivel del mar donde el bosque quedó sepultado en lodo, preservándolo para siempre.

El Dr Howard Falcon-Lang dijo: “Es una experiencia sorprendente. Condujimos por la mina en un vehículo blindado, hasta que estuvimos a unos 100 metros bajo la superficie. El bosque fósil estaba arraigado encima de una veta de carbón, por lo que donde se había retirado el carbón el bosque fósil quedaba a la vista en el techo de la minas.

“Caminamos durante kilómetros y kilómetros a lo largo de unos pasajes en total oscuridad con los bosques fósiles justo sobre nuestras cabezas. Fuimos capaces de hacer un mapa del bosque gracias a la luz de una de nuestras lámparas de minero”.

El bosque fósil es el más grande encontrado jamás, cubriendo unas 10 000 hectáreas, un área de 10 km por 10 km (lo que cubriría la ciudad de Bristol, Reino Unido). Los fósiles conservan una instantánea única de lo que eran los bosques tropicales hace 300 millones de años.

El Dr Falcon-Lang añadió: “Dado que no ha habido nada parecido a esto antes de nuestro trabajo sabemos muy poco acerca de las preferencias ecológicas y estructura comunitaria de estas antiguas plantas. Este espectacular descubrimiento nos permite rastrear cómo las especies que formaban el bosque cambiaron con el paisaje, y como estas especies son afectadas por sutiles diferencias en el entorno local”.

El estudio reconstruye un bosque tropical del Carbonífero a la mayor escala espacial jamás intentada. Los fósiles demuestran que los primeros bosques tropicales de la Tierra eran de una gran diversidad y que los tipos de especies cambiaron con el antiguo paisaje. El bosque data del periodo Carbonífero, hace 300 millones de años, cuando se formaron la mayor parte de los recursos de carbón mundiales.


Autor: Cherry Lewis
Fecha Original: 23 April 2007
Enlace Original

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