Encontrado el primer planeta similar a la Tierra habitable fuera del Sistema Solar

Un equipo internacional de astrónomos de Suiza, Francia y Portugal han descubierto el planeta más similar a la Tierra fuera del Sistema Solar hasta la fecha.

El planeta tiene un radio sólo un 50 por ciento mayor que la Tierra y es muy posible que contenga agua líquida en su superficie.

El equipo de investigación usó el telescopio de 3,6 metros del Observatorio Europeo del Sur (ESO) para descubrir la súper-Tierra, la cual tiene una masa de unas cinco veces la de la Tierra y orbita a una enana roja ya conocida por albergar un planeta de la masa de Neptuno.
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El cambio climático cartografiado en mosquitos

Investigadores de la Universidad de Oregón en su estudio de los mosquitos han producido el primer mapa cromosómico que muestra regiones de cromosomas que se activan – y aparentemente evolucionan – en los animales como respuesta al cambio climático.

El mapa permitirá a los investigadores estrechar el foco para identificar los genes específicos que controlan el desarrollo estacional de los animales. Tal información ayudará a predecir qué animales pueden sobrevivir en cambios de clima e identificar qué vectores portadores de enfermedades pueden moverse hacia el norte, permitiendo la producción de las vacunas adecuadas, dijeron William E. Bradshaw y Christina M. Holzapfel, investigadores del Departamento de biología y miembros del Centro para la Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Oregón.

“Por primera vez, estamos siguiendo el rastro para identificar los genes que usan los animales para el control de su desarrollo estacional”, dijo Bradshaw. “La respuesta a la longitud de los días es a menudo el indicador principal que usan los organismos para entrar en letargo, y aunque los seres humanos no somos tan estacionales como otros animales, hay, no obstante, componentes estacionales en nuestra salud y bienestar así como los hay en plantas y animales”.

El mapa cromosómico para el mosquito Wyeomyia smithii, el cual se desarrolla en las hojas de las plantas carnívoras, aparece como avance en la publicación en Internet del número de mayo de la revista Genetics. Los investigadores de la UO identificaron regiones en tres cromosomas que respondían a la duración del día, lo que los científicos llaman fotoperiodismo. Dos de los cromosomas tienen solapado también la expresión de un gen que le dice a las especies que entren en letargo, lo cual deben hacer para sobrevivir.

“Este mapa cromosómico está atrayendo mucho interés en términos del conocimiento de la respuesta genética de los animales a bruscos cambios climáticos y también en la comprensión de los procesos metabólicos involucrados en la intervención de enfermedades en los humanos y otros organismos complejos”, dijo Holzapfel.

Bradshaw y Holzapfel demostraron primero que el mosquito ha cambiado genéticamente en respuesta a un cambio reciente en el clima y que ahora usa duraciones del día más cortas y más al sur para iniciar su letargo en un estudio de referencia que apareció en los Eventos de la Academia Nacional de Ciencias (4 de diciembre de 2001).

El nuevo estudio – patrocinado por la Fundación Nacional de Ciencias y el Instituto Nacional de Salud – no dice exactamente qué genes conducen la respuesta del mosquito, “pero nos dice en qué partes del genoma debemos mirar para identificar el mecanismo del fotoperiodismo”, dijo Bradshaw.

Estudios colaborativos en la Universidad de Oregón están ya en el camino de determinar los mismos genes en el pez espinoso y en la mosca de la fruta en la Universidad de Pennsylvania.

“La respuesta al calentamiento del clima en las poblaciones animales ha penetrado al nivel genético”, dijo Bradshaw. “Afecta al desarrollo, reproducción y letargo, y esta respuesta tiene lugar en distintos grupos de animales, desde insectos a animales o mamíferos”.

El mapa cromosómico se creó usando mosquitos que se habían desarrollado en salas con entornos controlados con precisión que permitían a los investigadores de la UO simular las condiciones climáticas que tienen lugar en la naturaleza en cualquier lugar del mundo, desde los trópicos a las regiones polares.

El mapa de reciente creación contiene 900 millones de pares de bases de AND. Hay tres mil millones de pares de bases en los humanos. Cuando se completen distintos mapas de genomas, los científicos encararán la tarea de determinar cómo interaccionan los genes y cómo producen fenotipos específicos (rasgos observables), lo cual incluye la respuesta fotoperiodica y el letargo.

“Los cambios climáticos están extendiendo cada vez más las estaciones”, dijo Holzapfel. “Sabemos que hay porciones del país que se están calentando y secando más que otras. Los animales y las plantas no se enfrentan directamente con este estrés, en lugar de esto florecen, se reproducen y se aletargan en distintas épocas del año de lo que solían hacer. Muchas especies serán incapaces de cambiar a suficiente velocidad y se extinguirán”.

“El cambio climático retará a la ecología estacional de muchos animales”, dijo Bradshaw. “En lugar de soportar a un matón que viene a pegarte a diario en el recreo, puedes tomar un cursillo de culturismo y darle una paliza al matón, o simplemente puedes salir al recreo a otra hora. Muchos organismos están tomando la segunda opción, usando la duración del día para guiarse”.

Los coautores del estudio junto a Bradshaw y Holzapfel fueron los antiguos estudiantes de doctorado Derrick Mathias, actualmente en el Instituto de Investigación Médica de Kenia en Kisumu, Kenia, y Lucien Jacky, ahora en la Universidad de California, Irvine.


Autor: Jim Barlow
Fecha Original: 23 de abril de 2004
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India lanza su primer cohete comercial

El primer cohete comercial de la India fue lanzado al espacio el lunes, portando un satélite italiano de 350 kilos de peso que recopilará datos sobre los orígenes del Universo.

El cohete del Vehículo de Lanzamiento del Satélite Polar despegó de la plataforma de lanzamiento de Sriharikota en el estado al sur de la India de Andhra Pradesh, según informa Press Trust de India.

De forma separada, el periodística científico de la BBC y la Organización de Investigación Espacial de la India (ISRO) rompieron en aplausos espontáneos cuando el cohete comenzó a volar en un cielo azul completamente despejado.

En su mensaje al director de la ISRO Gopalan Madhavan Nair, el Ministro en Jefe del estado Y.S. Rajasekhar Reddy dijo, “Los científicos espaciales hacen a la India sentirse orgullosa de su excelente rendimiento en el primer lanzamiento de (el satélite) a bordo de un cohete de la India”, según el informe de PTI.

El satélite AGILE fue lanzado 23 minutos después del despegue del cohete. Según informa la BBC se pagará a la India 11 millones de dólares por el lanzamiento del satélite italiano.

Otros medios de prensa comentaron que con el último lanzamiento, India se ha unido a Estados Unidos, Rusia, Francia, China y Japón en sus logros.

Los planes futuros de la ISRO incluyen enviar una misión no tripulada a la Luna el próximo año.


Fecha Original: 23 de abril de 2007
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Las lecciones a aprender de una sociedad de robots

Un filósofo político de Exeter se está embarcando en un excitante proyecto investigando una sociedad artificial de robots. Como parte de un grupo de académicos de seis universidades, Robin Durie mirará cómo surge una “cultura artificial” en un grupo de robots. El equipo, liderado por el Profesor Alan Winfield en la Universidad del Oeste de Inglaterra ha recibido los fondos para el proyecto del Consejo de Investigaciones de Ciencias Físicas e Ingeniería (EPSRC).

Durante los cuatro próximos años, se creará una sociedad artificial de robots en un laboratorio de Bristol, con alrededor de 60 robots en miniatura organizados en grupos que están programados para interactuar e imitarse entre ellos. El equipo dirigirá las condiciones bajo las cuales los robots interactúan y observarán el comportamiento del grupo. La investigación intentará identificar e interpretar patrones de comportamiento como prueba de una cultura robot emergente y para ver si este nuevo entendimiento puede arrojar algo de luz sobre cómo emerge una cultura.

El Dr Robin Durie, profesor filósofo político en la Universidad de Exeter, explica: “En cierto sentido usaremos los robots como un microscopio para estudiar la evolución de la cultura. La posibilidad de que una cultura genuinamente novel y no humana puede emerger en el laboratorio de robots es excitante y todo un reto. ¿Cómo seremos capaces de asegurar que estamos siendo testigos del surgimiento de un comportamiento cultural novedoso, en lugar de simplemente proyectar nuestros propios conceptos humanos de cultura en los robots?”

Añade: “A largo plazo, estas preguntas tiene la capacidad de arrojar una nueva luz sobre algunos de los grandes retos políticos con los que nos enfrentamos hoy, por ejemplo cómo relacionarnos con gente de otras culturas lo cual parece ser fundamentalmente distinto para nosotros”.

El equipo también está planeando construir un sitio web para que el laboratorio de cultura artificial pueda ser observado e interpretado desde Internet por cualquiera, desde niños de colegio a colegas académicos o entusiastas.

El proyecto durará cuatro años y el coste es de £735,507 (1 136 444,68 €). El patrocinio ha sido concedido como resultado de un taller de “emergencia” que trajo a un amplio grupo de los principales pensadores académicos de distintas disciplinas y universidades.

El equipo del proyecto es multidisciplinar y comprende al biólogo teórico Profesor John W Crawford (Universidad de Abertay Dundee), el filósofo Dr Robin Durie (Universidad de Exeter), el científico social Dr Frances Griffiths (Universidad de Warwick), el científico de la computación Profesor Alistair Sutcliffe (Universidad de Manchester), el teórico de la cultura e historia del arte Dr Jenny Tennant Jackson (Universidad Metropolitan de Leeds) y el Profesor de Robótica Alan Winfield (Laboratorio de Robótica de Bristol).


Fecha Original: 24 de abril de 2007
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Nuevo compuesto químico efectivo contra el ántrax

”Bacterias de ántrax
Bacterias de ántrax

Los científicos han identificado un compuesto químico que podría ser usado como un nuevo medicamento contra el ántrax.

El ántrax es una enfermedad letal causada por esporas que germinan en bacterias, las cuales liberan una toxina letal. Las esporas que son inhaladas por animales o por personas germinan en los pulmones para formar bacterias, las cuales entonces se dispersan por todo el cuerpo liberando la toxina y disparando la enfermedad. Dado que es necesaria la germinación de las esporas para causar la infección, la prevención de esta germinación es una forma potencialmente eficaz de detener la infección.

Jurgen Brojatsch, Ernesto Abel-Santos, y sus colegas identificaron siete compuestos químicos que bloquean la germinación de esporas de ántrax cultivadas. También demostraron que uno de esos compuestos, la 6-tioguanosina, bloqueó la germinación de las esporas en células de mamíferos, bloqueando de esta forma la infección por ántrax. Los científicos están planeando ahora probar la 6-tioguanosina en ratones infectados con la bacteria del ántrax. Este compuesto es un conocido agente anti-cáncer con propiedades farmacológicas bien estudiadas, lo cual podría ayudar a ahorrar tiempo y dinero si se usa en ensayos clínicos.


Artículo: “Identification of an in Vivo Inhibitor of Bacillus anthracis Spore Germination” [Identificación de un inhibidor in vivo de la germinación de la espora del Bacillus anthracis] por Monique Akoachere, Raynal C. Squires, Adel M. Nour, Ludmyl Angelov, Jurgen Brojatsch, y Ernesto Abel-Santos

Nota: Esta noticia ha sido adaptada de una nota de prensa de la Sociedad Americana para la Biología Molecular y Bioquímica.

Fecha Original: 23 de abril de 2007
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Desenterrado el primer bosque tropical de la Tierra

Detalle de una pteridosperma, una planta extinta productora de semillas similar a un helecho. Imagen por Howard Falcon-Lang

Un espectacular bosque fosilizado ha transformado nuestra comprensión de la ecología de los primeros bosques tropicales de la Tierra.

El bosque de 300 millones de años está compuesto de una extravagante mezcla de plantas extintas: abundantes Lycophytas de más de 40 metros de altura, por encima de un subtoldo de árboles de helechos, entremezclado con Equisetopsidas del tamaño de árboles y arbustos. En ninguna parte de cualquier otro lugar del planeta es posible (literalmente) andar a través de un bosque tropical del carbonífero tan extenso.

Fue descubierto por el Dr Howard Falcon-Lang de la Universidad de Bristol, Reino Unido, y sus colegas de los Estados Unidos, en los trabajos subterráneos en una mina e carbón en Illinois, Estados Unidos. Los resultados de este trabajo serán publicarán en la edición on-line de hoy de Geology, por la Sociedad Geológica Americana.

El bosque fosilizado se conservó tras un gran terremoto hace 300 millones de años. El movimiento provocó que toda la región cayese bajo el nivel del mar donde el bosque quedó sepultado en lodo, preservándolo para siempre.

El Dr Howard Falcon-Lang dijo: “Es una experiencia sorprendente. Condujimos por la mina en un vehículo blindado, hasta que estuvimos a unos 100 metros bajo la superficie. El bosque fósil estaba arraigado encima de una veta de carbón, por lo que donde se había retirado el carbón el bosque fósil quedaba a la vista en el techo de la minas.

“Caminamos durante kilómetros y kilómetros a lo largo de unos pasajes en total oscuridad con los bosques fósiles justo sobre nuestras cabezas. Fuimos capaces de hacer un mapa del bosque gracias a la luz de una de nuestras lámparas de minero”.

El bosque fósil es el más grande encontrado jamás, cubriendo unas 10 000 hectáreas, un área de 10 km por 10 km (lo que cubriría la ciudad de Bristol, Reino Unido). Los fósiles conservan una instantánea única de lo que eran los bosques tropicales hace 300 millones de años.

El Dr Falcon-Lang añadió: “Dado que no ha habido nada parecido a esto antes de nuestro trabajo sabemos muy poco acerca de las preferencias ecológicas y estructura comunitaria de estas antiguas plantas. Este espectacular descubrimiento nos permite rastrear cómo las especies que formaban el bosque cambiaron con el paisaje, y como estas especies son afectadas por sutiles diferencias en el entorno local”.

El estudio reconstruye un bosque tropical del Carbonífero a la mayor escala espacial jamás intentada. Los fósiles demuestran que los primeros bosques tropicales de la Tierra eran de una gran diversidad y que los tipos de especies cambiaron con el antiguo paisaje. El bosque data del periodo Carbonífero, hace 300 millones de años, cuando se formaron la mayor parte de los recursos de carbón mundiales.


Autor: Cherry Lewis
Fecha Original: 23 April 2007
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El origen del cerebro está en un gusano

Los investigadores Detlev Arendt, Alexandru Denes y Gáspár Jékely

Investigadores descubren que el sistema nervioso centralizado de los vertebrados es mucho más antiguo de lo que esperábamos

El surgimiento del sistema nervioso central [SNC] en la evolución animal ha intrigado a los científicos durante siglos. Los vertebrados, insectos y gusanos evolucionaron del mismo ancestro, pero sus SNC son distintos y se pensaba que evolucionaron sólo después de que sus líneas se dividieran durante la evolución. Los investigadores del Laboratorio de Biología Molecular Europeo [EMBL] en Heidelberg revelan ahora que el sistema nervioso de los vertebrados es posiblemente mucho más antiguo de lo que se esperaba. El estudio, que se publicó en el número actual de la revista Cell, sugiere que el último ancestro común de los vertebrados, insectos y gusanos ya tenía un sistema nervioso centralizado que recuerda al de los vertebrados de hoy.

Muchos animales han desarrollado sistemas nerviosos complejos a lo largo del curso de la evolución, pero sus arquitecturas pueden diferir sustancialmente entre especies. Mientras los vertebrados tienen un SNC en forma de médula espinal a lo largo de sus espaldas, los insectos y gusanos anélidos como el gusano de tierra tienen una cadena similar a una escala de cúmulos celulares nerviosos en el lado de su vientre. Otros invertebrados, por otra parte, tienen sus células nerviosas distribuidas de forma difusa por todo su cuerpo. Aún así, todas estas especies descienden de un ancestro común llamado Urbilateria. Si este ancestro ya poseía un sistema nervioso, cómo sería y cómo dio lugar a la diversidad de sistemas nerviosos vistos en animales de hoy es lo que estudian Detlev Arendt y su grupo en el EMBL. Para hacer esto, investigan el sistema nervioso de un anélido marino llamado Platynereis dumerilii. “El Platynereis puede considerarse un fósil viviente”, dice Arendt, “aún vive en el mismo entorno que los últimos ancestros comunes y ha mantenido muchas características antiguas, incluyendo un prototipo de SNC invertebrado”.

Arendt y su grupo investigó cómo se subdividió el desarrollo del SNC en embriones de Platynereis en regiones que más tarde dieron lugar a las diferentes estructuras del SNC. Las regiones están definidas por una combinación única de genes regulatorios expresados, los cuales dotan a cada tipo de neurona con una huella molecular específica. Al comparar las huellas moléculas de las células nerviosas del Platynereis con lo que se conoce de los vertebrados reveló similaridades sorprendentes.

“Nuestros hallazgos eran abrumadores”, dice Alexandru Denes, quien lleva la investigación en el laboratorio de Arendt. “La anatomía molecular de los SNC desarrollados resultó ser virtualmente la misma en los vertebrados que en el Platynereis. Las regiones correspondientes dieron lugar a tipos de neuronas con huellas moleculares similares y estas neuronas también formaron las mismas estructuras neurales en vertebrados y gusanos anélidos”.

“Tal ordenación compleja no podría haber sido inventada dos veces a lo largo de la evolución, debe ser el mismo sistema”, añade Gáspár Jékely, investigados del laboratorio de Arendt, quien contribuyó de forma esencial al estudio. “Parece como si el Platynereis y los vertebrados hayan heredado la organización de sus SNC de sus remotos ancestros comunes”.

Los hallazgos proporcionan una fuerte evidencia para una teoría que inició e impulsó el zoólogo Anton Dohrn en 1875. Esta afirma que el SNC de los anélidos y vertebrados tenían una origen común y que los vertebrados habían girado sobre sí mismos en el curso de la evolución.

“Esto explica perfectamente por qué encontramos los mismos SNC centralizados en la espalda de los vertebrados y en la tripa de los Platynereis”, dice Arendt. “Cómo tuvo lugar esta inversión y cómo modificaron otros invertebrados sus ancestrales SNC a lo largo de la evolución son nuevas y excitantes preguntas la los biólogos evolucionistas”.


Autor: Anna-Lynn Wegener
Fecha Original: 20 de abril de 2007
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Los agujeros negros podrían llenar el Universo con las semillas de la vida

Una nueva investigación demuestra que los agujeros negros no son los destructores implacables que a menudo se describen en la cultura popular. En lugar de esto, el gas caliente que escapa de las garras de los enormes agujeros negros podría se una fuente de elementos químicos que hacen la vida posible.

Inmediatamente tras el Big Bang, el Universo contenía sólo hidrógeno y helio. Los elementos químicos más pesados tuvieron que ser cocinados dentro de las primeras estrellas, y entonces dispersados a través del espacio para ser incorporados a la siguiente generación de estrellas y planetas. Los agujeros negros pueden haber ayudado a distribuir esos elementos a lo largo del cosmos.

Los agujeros negros no son monstruos que se lo tragan todo. Hasta que el gas no cruza el límite conocido como horizonte de eventos, puede escapar aún si se calienta lo suficiente.

“Una de las mayores cuestiones en la cosmología es cuanta influencia ejercen los agujeros negros masivos en su alrededor”, dijo el coautor Martin Elvis de Centro para Astrofísica Harvard-Smithsoniano (CfA). “Esta investigación ayuda a responder la pregunta”.

Un equipo internacional de astrónomos ha encontrado que los vientos cálidos procedentes de los agujeros negros gigantes en los centros galácticos pueden dispersar elementos como el carbono y el oxígeno en las vastas extensiones del espacio entre galaxias.

El equipo, encabezado por Yair Krongold de la Universidad Nacional Autónoma de México, estudió el agujero negro supermasivo del centro de la galaxia NGC 4051. Encontraron que el gas estaba escapando de una zona mucho más cercana al agujero negro de lo que previamente se pensaba. La fuente del flujo está localizada a unos 2000 radios Schwarzschild del agujero negro, o unas cinco veces el tamaño de la órbita de Neptuno. (El radio de Schwarzschild es el “punto de no retorno” del agujero negro- aproximadamente 6,4 millones de kilómetros para el agujero negro de NGC 4051.)

El equipo pudo determinar también la fracción de gas que estaba evitando ser absorbida. La fracción terminó siendo más pequeña de lo que los primeros estudios sugirieron.

“Calculamos que entre un 2 y un 5 por ciento del material de acreción fluiría hacia fuera”, dijo el miembro del equipo Fabrizio Nicastro del CfA.

Los vientos del agujero negro se han medido a unas velocidades de 6,4 millones de kilómetros por hora. Durante miles de años, los elementos químicos tales como el carbono y el oxígeno en esos vientos pueden recorrer inmensas distancias, y finalmente ser incorporados en las nubes de gas y polvo cósmicas, llamadas nebulosas, que formarán nuevas estrellas y planetas.

Esta investigación, que usó datos procedentes del satélite XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea, informó de sus avances en el número del 20 de abril de The Astrophysical Journal.


Fecha Original: 20 de abril de 2007
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Descubierta la metalurgia pre-inca

Los metales encontrados en el lodo de un lago en los Andes peruanos centrales han revelado la primera prueba del trabajo del metal allí.

Estos hallazgos ilustran una forma de que los arqueólogos puedan recrear el pasado incluso cuando los saqueadores hayan destruido los artefactos de valor en los que normalmente se confía para que revelen los secretos de la historia. Por ejemplo, la nueva investigación insinúa una tasa impuesta sobre las villas locales por antiguos líderes incas para forzar un cambio en la producción de cobre a plata.

Con anterioridad habían sido hallados artefactos de bronce pre-coloniales en los Andes peruanos centrales datados en el año 1000 D.C, tras la caída de la civilización Wari o Huari, el mayor imperio de los Andes antes de los Incas. Sin embargo no ha quedado claro cómo se desarrolló allí la metalurgia, o si estos artefactos vinieron de los Andes o no, en lugar quizá de venir del comercio con las villas costeras.

“Hay una gran cantidad de cosas que no se pueden contar sobre la historia de los artefactos de metal debido a que ha habido gran cantidad de saqueos, durante la era moderna y en la época en la que los españoles llegaron por primera vez para fundir la plata y el resto de metales para que fuesen enviados a la corona española”, dijo el investigador Colin Cooke, científico medioambiental de la Universidad de Alberta en Canadá.

Curioso surgimiento de la metalurgia

Para recrear un milenio de historia metalúrgica, los científicos midieron las concentraciones de cobre, plomo, zinc, antimonio, bismuto, plata y titanio de los sedimentos de la Laguna Pirhuacocha , un lago situado en la región minera de Morococha en Perú contaminado por la polución metálica del humo de los hornos. Recopilar estas muestras durante dos veranos en las extremas alturas remotas de los Andes fue un reto físico, recuerda Cooke, “con los pinchazos ocasionales y los camiones quedando atascados durante un día”

Los metales en los que Cooke, el científico ambiental de la Universidad de Pittsburgh Mark Abbott y sus colegas se centraron están vinculados a ciertas prácticas metalúrgicas. Por ejemplo, una gran elevación en los niveles de zinc y cobre relativos a las concentraciones de plomo sugieren una fusión de cobre, mientras que un incremento en plomo, antimonio y bismuto insinúa una metalurgia de plata. Usaron la datación por carbono e isótopos de plomo para comprender cuando se depositaron los metales en las muestras de lodo del fondo del lago.

Los científicos encontraron las primeras pruebas de metalurgia entre el 1000 y el 1200 D.C, tras la caída de los Wari pero mucho antes del surgimiento de los incas. La metalurgia entonces estaba orientada al cobre y las aleaciones de cobre.

“Es muy curioso. Normalmente asocias los metales y el desarrollo tecnológico a grandes estados e imperios”, cuenta Cooke a LiveScience. “Es bastante extraño el inicio de la metalurgia justo cuando desapareció de escena el Imperior Wari”.

Transición a la plata

El Wari se hundió al mismo tiempo que el Tiwanaku, otro imperio de los Andes, posiblemente debido a una sequía masiva que, entre otras cosas, hizo bajar el nivel de agua del Lago Titicaca 6 metros. “Las ideas y tecnología respecto a la metalurgia podrían haberse distribuido tras estas caidas, pero aún es un misterio de dónde vino la metalurgia”, dijo Cooke.

Tras el 1450 D.C, las aldeas cambiaron el cobre por la plata, de acuerdo con los hallazgos que se detallarán en el número del 15 de mayo de la revista Environmental Science & Technology. Los investigadores notaron que esto coincidía con el control inca, cuando los gobernadores impusieron un tributo, pagable en plata. El metal precioso tenía calidad ceremonial entre los incas.

“Esperamos reconstruir verdaderamente la historia de la metalurgia en el Nuevo Mundo”, dijo Cooke. Hasta ahora han recopilado muestras de otros 30 sitios a través de los Andes.


Autor: Charles Q. Choi
Fecha Original: 19 de abril de 2007
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La flota ZEPLIN intensifica la búsqueda de partículas de materia oscura

La carrera por la primera detección directa de materia oscura pasará a una nueva fase en los próximos meses con el instrumento ZEPLIN-II junto al ZEPLIN-III, el detector de materia oscura más sensible del mundo.

El Dr Alexander Murphy, que presentó el 18 de abril los primeros resultados del detector ZEPLIN-II en el Encuentro Astronómico Nacional de la RAS en Preston dijo, “ZEPLIN-II está empezando su segunda búsqueda de partículas de materia oscura, en las profundidades de una mina de potasio y sal en North Yorkshire, y hemos estando buscando en los primeros datos posibles interacciones con materia oscura. Ahora, justo la semana pasada, hemos comenzado a operar con nuestro detector de la siguiente generación, ZEPLIN-III. Hemos usado ambos detectores juntos todo el tiempo para mejorar la sensibilidad y, en los próximos meses, seremos capaces de ver señales mucho más tenues. Esto nos da una fantástica opción de detectar por primera vez una partícula de materia oscura”.

El instrumento ZEPLIN-II contiene 31 kg de xenón líquido, enfriado a una temperatura de -110º Celsius. La teoría sugiere que, de cuando en cuando, una partícula de materia oscura se dispersa en el xenón dejando un rastro muy pequeño tras ella. Los detectores de luz extremadamente sensibles miran al xenón buscando tales signos reveladores. ZEPLIN-II, ha probado ser el detector más sensible de este tipo (tecnología de líquido noble) y sólo es sobrepasado por el Buscador de Materia Oscura Criogénico (CDMS), situado en Minnesota, el cual usa una tecnología de semiconductor. Con unos pocos ajustes, el equipo espera que el ZEPLIN-II sea capaz de igualar la sensibilidad del CDMS en pocos meses.

El mejorado ZEPLIN-III, aunque no es significativamente más grande que el ZEPLIN-II, será capaz de alcanzar una sensibilidad que es un factor 30 veces mejor que la del CDMS, aunque debería tomar unos dos años alcanzar este nivel de operación. Este factor de 30 es especialmente importante ya que los modelos teóricos predicen que este es el nivel de sensibilidad necesario para tener una posibilidad real de ver una señal.

El principal beneficio de la tecnología de líquido noble sobre la de semiconductores es que es más fácilmente escalable, lo que significa que debería permitir detectores más grandes en el futuro. Las características de ZEPLIN-III incluyen una capacidad mucho mejor de rechazar eventos de fondo, la baja radiactividad de los materiales usados en la construcción para minimizar la contaminación y las señales falsas, y el uso de grandes campos eléctricos para mejorar la discriminación de cualquiera fondo que pueda permanecer.

Información Adicional

Materia Oscura

Desde los años 30 ha sido evidente que el Universo está hecho de más cosas de las que podemos ver. Ahora es algo ampliamente aceptado que una gran parte del Universo está compuesto de “materia oscura” en la forma de un nuevo tipo de partícula fundamental. Estas partículas de materia oscura constituyen el 90% de la masa de nuestra galaxia y están pasando constantemente a través de la Tierra misma. As pruebas de esto vienen de diversos y consistentes conjuntos de observaciones astronómicas y están apoyadas por teorías avanzadas de física de partículas que buscan una simetría más profunda para explicar las fuerzas de la naturaleza. Es decisivo , no obstante, que no se haya realizado ninguna observación directa de estas partículas de materia oscura hasta ahora.

El proyecto ZEPLIN

El equipo del proyecto ZEPLIN está compuesto por científicos de las Universidades de Edimburgo, Oxford y Sheffield, el Imperial College de Londres y el Laboratorio Rutherford Appleton. Los colaboradores internacionales incluyen a científicos de la Universidad de Coimbra, Portugal, la Universidad de California, Los Ángeles, Estados Unidos, Universidad de Texas A&M, Estados Unidos , y la Universidad de Rochester, Estados Unidos. El patrocinio de Gran Bretaña proviene del Consejo de Instalaciones de Ciencia y Tecnología.

El primer detector del proyecto, ZEPLIN-I, funcionó entre 2001 y 2004. Fue la primera generación en un detector de este tipo y tenía un blanco de 3,2kg de xenón líquido.

Para más información ver:
http://www.shef.ac.uk/physics/research/pppa/research/dm/zeplin.php

Los detectores de ZEPLIN están localizados en el Laboratorio Subterráneo de Boulby, en la Mina de Boulby, cerca de Whitby, Yorkshire, en el noreste de la costa de Inglaterra.

Para más información ver:
http://www.pppa.group.shef.ac.uk/boulby/boulby.php

Un artículo con los resultados de ZEPLIN-II, “First limits on WIMP nuclear recoil signals in ZEPLIN-II: a two phase xenon detector for dark matter detection” (Primeros límites en las señales de retroceso nuclear de WIMP en ZEPLIN-II: un detector de xenón de dos fases para detección de materia oscura ha sido enviado a la revista Astroparticle Physics. El artículo enviado está disponible en: http://arxiv.org/PS_cache/astro-ph/pdf/0701/0701858v2.pdf


Autor: Anita Heward
Fecha Original: 18 April 2007
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