Una misión podría buscar el planeta del Dr. Spock

Arriba a la izquierda: Hecho científico – La misión de búsqueda de planetas SIM PlanetQuest será capaz de detectar planetas habitables alrededor de otras estrellas. Arriba a la derecha: Ciencia ficción – la Entreprise orbitando el planeta Vulcano. (Imágenes de Star Trek por cortesía de STARTREK.COM Copyright 2007 CBS Studios Inc.)

La ciencia ficción puede convertirse pronto en hechos científicos.

Los astrónomos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA recientemente han concluido que la siguiente misión de búsqueda de planetas, SIM PlanetQuest, sería capaz de detectar un planeta similar a la Tierra alrededor de la estrella 40 Eridani, un planeta conocido entre los aficionados a “Star Trek” como “Vulcano”. 40 Eridani, un sistema triple a 16 años luz de la Tierra, incluye una estrella enana amarillo-naranja de tipo K ligeramente más pequeña y fría que nuestro Sol. Se pensaba que Vulcano orbitaba esa estrella enana, llamada 40 Eridani A.

Cuando pensamos en que podríamos ser capaces de detectar Vulcano, la astrónomo Dr. Angelle Tanner de Caltech tenía dos preguntas: ¿Puede formarse un planeta alrededor de 40 Eridani A? ¿Puede SIM detectar tal planeta?

Consultó a un teórico planetario, Dr. Sean Raymond de la Universidad de Colorado en Boulder. “Dado que los tres miembros del sistema triple están tan alejados unos de otros [cientos de unidades astronómicas – la distancia de la Tierra al Sol], no veo razón por la que un planeta de masa similar a la Tierra no fuese capaz de formarse alrededor de la estrella principal, 40 Eridani A”, dijo.

Si existiese vida en el planeta Vulcano, la órbita del planeta caería en un dulce lugar alrededor de la estrella donde el agua líquida pudiese estar presente en su superficie. El agua es un ingrediente esencial para que un organismo vivo crezca y prospere. Para 40 Eridani A, este punto, o “zona habitable”, está a 0,6 unidades astronómicas de la estrella. Eso significa que los Vulcanianos celebrarían su cumpleaños cada seis meses.

El instrumento de SIM PlanetQuest será tan preciso que podría medir el groso de una moneda a una distancia de la Tierra a la Luna. Usando un conjunto de modelos matemáticos basados en las Leyes de Newton, Tanner fue capaz de concluir que SIM sería capaz de determinar definitivamente si hay un planeta de masa similar a la Tierra orbitando la zona habitable alrededor de 40 Eridani A, y podría también determinar su órbita.

Esta es una posibilidad bastante excitante, dado que la misión de Búsqueda de Planetas Terrestres, planeada para su lanzamiento tras el SIM, no sólo sería capaz de tomar rudimentarias “imágenes” del planeta, sino que también podría buscar signos de vida en tal planeta como metano u ozono.

Imagen conceptual comparando la zona habitable de nuestro Sol con la de 40 Eridani.

Cuando se le preguntó qué vida habría en Vulcano, Tanner especuló que los habitantes serían pálidos. “Una estrella enana K emite su luz en longitudes de onda un poco más al rojo que las de nuestro Sol, por lo que sería bastante complicado broncearse allí”, dijo.

Los resultados de las simulaciones de Tanner se enviarán para su publicación en Publications of the Astronomical Society of the Pacific.

Para más información sobre la búsqueda de NASA de nuevos mundos visite el sitio web de PlanetQuest en http://planetquest.jpl.nasa.gov.


Fecha Original: 7 de mayo 2007
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