Mini cosechadores de calor podrían ser una nueva fuente de energía

Las nuevas formas de convertir el calor en ondas sonoras – y después en electricidad – pueden ser el siguiente paso hacia una nueva fuente práctica de energía alternativa.

Los científicos han sabido durante décadas que pueden convertir el calor en sonido usando dispositivos simples dispositivos llamados motores de calor acústicos. Pero esta semana un equipo de investigadores de la Universidad de Utah planean demostrar que han tenido éxito al miniaturizar y optimizar los dispositivos que convertirían el sonido en electricidad útil.

Si es cierto, el avance podría abrir las puertas a las plantas de energía, coches y ordenadores supereficientes, así como una nueva generación de células solares.

Los motores de calor acústico normalmente usan placas de cobre para conducir el calor a un material de alta área superficial como la lana de vidrio, que más tarde calienta el aire a su alrededor. El movimiento del aire caliente genera una onda sonora de única frecuencia, como una flauta. Y esto, a su vez, hace vibrar un electrodo piezoeléctrico, produciendo un voltaje.

Alta eficiencia

La mayoría de motores son grandes o poco eficientes, por tanto, haciéndolo inadecuados para interconectarlos con ordenadores u otras aplicaciones pequeñas.

Para mejorar estas perspectivas, Orest Symko y su equipo construyeron motores más pequeños de entre 11 a 18 centímetros de largo. Con un 40% de eficiencia, los motores rivalizan con los motores diesel y gasolina en conversión de energía.

El descubrimiento del equipo también ha hecho arquear las cejas a más de uno, sin embargo. “Me doy cuenta de que todo lo que tenga que ver con la energía hoy día es verdaderamente importante”, dice Scott Backhaus, que estudia la termoacústica en el Laboratorio Nacional de Los Alamos. “Pero estamos trabajando en algunas aplicaciones para motores diesel, y puedo decirte que no estamos obteniendo una eficiencia cercana al 40%. Soy escéptico”.

Motores diminutos

Los investigadores de Utah también han construido los motores de calor acústico más pequeños conocidos, los cuales con 1,8 milímetros de largo podrían producir 1 Vatio de electricidad por centímetro cúbico cuando se acoplan entre sí. Symko especula que los conjuntos podrían usarse como “células” en un nuevo tipo de panel solar.

Planea probar los dispositivos en el próximo año para producir electricidad a partir del calor residual en una instalación de un radar militar.

“Parece muy prometedor, pero en este punto aún queda mucho trabajo por hacer. Aún estamos trabajando en un conjunto”, dice, añadiendo que espera que la producción en masa de los motores en miniatura comiencen en el próximo año.

Si todo va bien, podría instalarse en plantas de energía de gas natural o de carbón poco tiempo después. El equipo presentará su investigación el viernes en la reunión anual del viernes de la Sociedad Acústica Americana en Salt Lake City, Utah.


Autor: Michael Reilly
Fecha Original: 6 de junio de 2007
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