Una estrella aburrida puede significar un planeta con más vida

”MOST”

La luz “aburrida” de una estrella enana roja como Gliese 581 significa mejores posibilidades para la vida extraterrestre en sistemas planetarios, de acuerdo con el astrónomo de la Universidad de British Columbia, Jaymie Matthews.

Aproximadamente a 20,5 años luz de la Tierra, Gliese 581 apareció en todas las portadas en abril de 2007 cuando unos científicos europeos descubrieron un planeta, llamado Gliese 581c. Apodado “superTierra”, el planeta orbita a Gliese 581 y podría tener agua – y por tanto ser capaz de dar soporte a la vida.

“El sistema de Gliese 581 es el primero descubierto –más allá de nuestra propia Tierra – que podría ser un planeta con vida”, dijo Matthews.

Usando el telescopio espacial del tamaño de una maleta de la Agencia Espacial Canadiense, MOST (Microvariability and Oscillations of Stars – Microvariabilidad y Oscilaciones Estelares), Matthews puso a Gliese 581 en un seguimiento de seis semanas tras su descubrimiento en abril. Presentará sus hallazgos hoy en la reunión anual de la Sociedad Astronómica Canadiense en Kingston, Ontario.

Matthews y su equipo buscaron los ligeros descensos en la luz de la estrella cuando la órbita del planeta pasaba entre la estrella y la Tierra, dando como resultado un “mini-eclipse” cada 13 días. LA profundidad de los descensos ayudaría a los investigadores a determinar el tamaño del planeta Gliese 581c, mientras el comportamiento de la luz estelar en otros momentos ayudaría a los astrónomos a calibrar la idoneidad de Gliese 581 como “estrella hogar”, una estrella capaz de mantener vida en los planetas a su alrededor.

“Gliese 581 parece notablemente estable durante las seis semanas que la hemos monitorizado con MOST”, dijo Matthews. “El brillo de la estrella cambió sólo unas pocas décimas de porcentaje en ese tiempo. Este nivel de estabilidad significa que proporciona una fuente estable de luz – y por tanto calor – a la superficie del planeta Gliese 581c.

“El clima no debería ser una salvaje montaña rusa que haría difícil el afianzamiento de la vida”, dijo Matthews. “También sugiere que la estrella es bastante vieja, y fija en sus formas, y que los planetas alrededor de la misma tienen probablemente alrededor de varios miles de millones de años”.

A la vida en la Tierra le llevó aproximadamente 3,5 mil millones de años alcanzar el nivel de complejidad que llamamos humano, dijo Matthews. “Por tanto si Gliese 581 ha estado allí aproximadamente ese tiempo, es más esperanzador que ningún otro planeta para las posibilidades de vida compleja”.

Con misiones espaciales como MOST, la satélite francés COROT, que se unió a MOST en órbita a finales del pasado diciembre, y la misión estadounidense Kepler preparada para su lanzamiento en noviembre de 2008, Matthews predice que en los próximos meses y años aparecerán otros mundos “Terrestres”.

“Algunos de ellos tendrán órbitas que producirán alineamientos planetarios”, dijo Matthews. “No del tipo que pone nerviosa a la gente que lee horóscopos sino del tipo que excita a los astrónomos debido a que les permitirán comprobar sus modelos de mundos alienígenas – mundos que podrían ser hogares de nuestros vecinos en la ciudad galáctica, la Vía Láctea”.

MOST es una misión de la Agencia Espacial Canadiense, operada en conjunto por Dynacon Inc., El Instituto de Estudios Aeroespaciales de la Universidad de Toronto y la Universidad de British Columbia, con la ayuda de la Universidad de Viena. Para más información, visite www.astro.ubc.ca/MOST.


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Autor: Brian Lin
Fecha Original: 8 de junio de 2007
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