Los astrónomos definen la masa del antiguo “décimo planeta”

Plutón no puede tomarse un respiro. Fue ignominiosamente rebajado al estatus de “planeta enano” después de que se descubriese un mundo helados mayor en el sistema solar externo. Ahora, las nuevas observaciones han definido la masa del mundo, llamado Eris, revelando que sobrepasa a Plutón por un considerable 27%.

Esta imagen del Observatorio Keck muestra a Eris en el centro y a Disnomia como un pequeño punto en la posición de las 3 (Imagen: Observatorio WM Keck)

Pero Plutón parece tener la mano más alta en un tema – tiene tres lunas, mientras que las observaciones sugieren que Eris sólo tiene una.

Debido a que su diámetro es ligeramente mayor que el de Plutón, Eris fue apodado como el “décimo planeta” cuando se anunció su descubrimiento en 2005. Tras reiniciar el debate sobre la definición de planeta, se convirtió en el “planeta enano” más grande – una nueva categoría de objetos que incluía a Plutón – cuando los astrónomos definieron oficialmente el término en 2006.

Desde que se encontró que Eris tenía una pequeña luna de 1/16 de su tamaño, los astrónomos sabían que podrían observar la órbita de la luna para calcular la masa de Eris, usando una simple ecuación derivada por el astrónomo del siglo XVI Johannes Kepler.

Ahora, los investigadores de Caltech Michael Brown y Emily Schaller han observado la luna, llamada Disnomia, durante siete noches entre 2005 y 2006 usando el Observatorio Keck Observatory en Hawaii, Estados Unidos, y el Telescopio Espacial Hubble. Parece ser una órbita circular de 15 días, lo que sugiere que Eris tiene una masa de 17 trillones de toneladas – lo que la hace un 27% más masivo que Plutón.

Dado que Eris es mayor que Plutón en tamaño – abarcando 2400 km comparado con el diámetro de 2320 km de Plutón – su mayor masa no es especialmente sorprendente. Tampoco es sorprendente su densidad – calculada a partir de su masa y tamaño físico; parece similar a la de Plutón, lo que sugiere que Eris está hecho de hielo y roca.

Retrato de familia

Pero los investigadores dicen que la capacidad de hacer las medidas es un avance clave. “Durante u largo tiempo, Plutón fue el único objeto del Sistema Solar exterior que era lo bastante brillante como para estudiarlo en detalle y era una especie de bola extraña allí fuera”, dijo Brown a New Scientist. “Pero ahora somos capaces de estudiar mucho más de estos nuevos planetas enanos y estamos empezando a ver cómo funciona la familia completa”.

Las observaciones, sin embargo, generaron un nuevo misterio. No revelaron ninguna otra luna junto a Disnomia, la cual se piensa que se ha fusionado a partir de los restos de una antigua colisión en el Sistema Solar externo.

Plutón, por otra parte, tiene tres lunas – una grande llamada Caronte y dos pequeños satélites descubiertos en 2005. Las tres lunas de Plutón caen en una órbita circular y tienen el mismo color, lo que sugiere que se formaron en a partir de una única y violenta explosión que involucró a Plutón y otro gran cuerpo en los inicios del Sistema Solar. También se piensa que una gran colisión habría generado las lunas múltiples que orbitan otro gran cuerpo distante llamado 2003 EL61.

“Esta fue la mayor sorpresa – pasamos varias horas mirando fijamente a Eris con el Telescopio Espacial Hubble pensando que ciertamente veríamos lunas adicionales, pero no apareció nada”, dice Brown. “Aún estamos intentando comprender esto”.

En los próximos meses, Brown observará Eris y Disnomia de nuevo con Hubble, con la esperanza de aprender sobre la composición de Dysnomia. “Nuestra hipótesis es que cualquier cosa hecha a partir de una colisión gigante como se fusionaría a partir del hielo del agua, y debería ser un gigantesco cubo de hielo”, dijo.


Autor: Maggie McKee
Fecha Original: 14 de junio de 2007
Revista de Referencia: Science (vol 316, p 1585)
Enlace Original

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Comments (4)

  1. Hola, Canijo!
    Te has ido de vacaciones? Extrañamos tus notas. :)

  2. Hola Martín, pues sí, he estado 15 días de vacaciones desconectado del cibermundo pero volvemos a la carga ;)

    Un saludo

  3. Alberto

    Estimado Kanijo:

    Es un gusto escribirte por primera vez. Soy un aficionado a la astronomía desde hace 25 años y vivo en Piura- PERU.
    Quisiera tener o mejor beber en una forma periodica de tus conocimientos sobre astronomia.

    Un abrazo

    Alberto

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