Se descubre un nuevo tipo de galaxia activa

Un equipo internacional de astrónomos usando el satélite Swift de la NASA y el observatorio japonés/estadounidense de rayos-X Suzaku han descubierto un nuevo tipo de núcleo galáctico activo (AGN).

Hasta ahora se pensaba que los astrónomos ya habían descubierto todas las clases diferentes de AGN — núcleos extraordinariamente energéticos de galaxias alimentadas por la acreción de agujeros negros supermasivos. Los AGN tales como quásars, blázars, y galaxias de Seyfert están entre los objetos más luminosos de nuestro universo, a menudo arrojando la energía de miles de millones de estrellas en una región no más grande que nuestro Sistema Solar.

En el nuevo tipo de AGN descubierto, el disco y toro de alrededor del agujero negro están tan profundamente oscurecidos por el gas y polvo que ninguna luz visible escapa, haciéndolos muy difíciles de detectar. Esta ilustración muestra la escena desde una perspectiva más distante que la otra imagen. Crédito: Aurore Simonnet, Universidad Estatal de Sonoma.

Pero usando Swift y Suzaku, el equipo ha descubierto que una clase relativamente común de AGN ha escapado a la detección…hasta ahora. Estos objetos están tan densamente rodeados de gas y polvo que virtualmente no se filtra ninguna luz.

“Este es un descubrimiento importante debido a que nos ayudará a comprender mejor por qué algunos agujeros negros supermasivos brillan y otros no”, dice el astrónomos y miembro del equipo Jack Tueller del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Las pruebas para este nuevo tipo de AGN comenzaron a surgir a lo largo de los últimos dos años. Usando el Telescopio de Alerta de Explosiones de Swift (BAT), un equipo liderado por Tueller ha encontrado varios cientos de AGNs relativamente cercanos que no se detectaron previamente debido a que su luz visible y ultravioleta estaba atenuada por el gas y el polvo. El BAT fue capaz de detectar rayos-X de alta energía de los AGNs cubiertos debido a que, al contrario que la luz visible, los rayos-X de alta energía pueden perforar la gruesa capa de gas y polvo.

Para continuar la investigación sobre el descubrimiento, Yoshihiro Ueda de la Universidad de Kyoto, Japón, Tueller, y un equipo de astrónomos japoneses y estadounidenses apuntaron a dos estos AGNs con Suzaku. Esperaban determinar si estos AGNtan oscurecidos eran básicamente el mismo tipo de objeto que otros AGNs, o si eran fundamentalmente distintos. Los AGNs residen en las galaxias ESO 005-G004 y ESO 297-G018, la cuales están a unos 80 millones y 350 millones de años luz de la Tierra respectivamente.

Suzaku cubre un mayor rango de energías de rayos-X que BAT, por tanto los astrónomos esperaban que Suzaku viese a lo largo de una franja más amplia del espectro de rayos-X. Pero a pesar de la alta sensibilidad de Suzaku, detectó muy pocos rayos-X de baja o media energía de estos dos AGNs, lo cual explica por qué anteriores investigaciones de rayos-X en AGN los habían pasado por alto.

Esta ilustración muestra las distintas características de un núcleo galáctico activo (AGN), y cómo nuestro ángulo de visión determina qué tipo de AGN observamos. LA luminosidad extrema de un AGN está potenciada por un agujero negro supermasivo en el centro. Algunos AGN tienen chorros, mientras que otros no. Crédito: Aurore Simonnet, Universidad Estatal de Sonoma.

De acuerdo con los modelos más populares, los AGNs estásn rodeados por un anillo en forma de rosquilla de material, que parcialmente oscurece nuestra visión del agujero negro. Nuestro ángulo de visión con respecto a la rosquilla determina qué tipo de objeto vemos. Pero el miembro del equipo Richard Mushotzky, también en NASA Goddard, cree que estos AGN recientemente descubiertos están completamente rodeados de una capa de material que los oscurece. “Podemos ver luz visible de otros tipos de AGN debido a que hay luz dispersada”, dice Mushotzky. “Pero en estas dos galaxias, toda la luz procedente del núcleo está totalmente bloqueada”.

Otra posibilidad es que estos AGN tengan poco gas en su vecindad. En otro AGN, el gas dispersa la luz en otras longitudes de onda, lo cual hace al AGN visible incluso si están rodeados de este material oscurecedor.

“Nuestros resultados implican que debe haber un gran número de AGNs oscurecidos aún en el universo local”, dice Ueda.

De hecho, estos objetos podrían comprender alrededor del 20 por ciento de las fuentes puntuales que forman el fondo de rayos-X, un resplandor de radiación de rayos-X que impregna nuestro universo. El Observatorio de rayos-X Chandra de la NASA ha encontrado que este fondo está en realidad producido por un descomunal número de AGNs, pero Chandra fue incapaz de identificar la naturaleza de todas las fuentes.

Al pasar por alto esta nueva clase, las investigaciones previas de AGN estaban fuertemente sesgadas, y por tanto daban una descripción incompleta de cómo los agujeros negros supermasivos y las galaxias que los alojan han evolucionado a lo largo de la historia cósmica. “Creemos que estos agujeros negros han desempeñado un papel crucial en el control la formación de galaxias, y controlan el flujo de materia en los cúmulos”, dice Tueller. “No podemos comprender el universo sin comprender los agujeros negros gigantes y qué hacen. Para completar nuestra comprensión debemos tener una muestra sin sesgo”.

El artículo del descubrimiento aparecerá en el ejemplar del 1 de agosto de Astrophysical Journal Letters.

Puede encontrarse más información sobre Swift en http://swift.gsfc.nasa.gov, y sobre Suzaku en http://suzaku.gsfc.nasa.gov.


Autor: Robert Naeye
Fecha Original: 30 de julio de 2007
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La gran ciencia necesita innovaciones en el vacío

La tecnología del vacío será crucial para el éxito de muchos experimentos grandes en el futuro. Joe Herbert esboza algunos retos comunes a los que se enfrentan los científicos.

La siguiente generación de experimentos grandes de ciencia, tales como el Gran Colisionador de Hadrones del CERN (LHC) y el Reactor Experimental Termonuclear Internacional (ITER), dependerán de sistemas de vacío que colocan la tecnología de hoy al límite en términos de volumen y capacidad de bombeo. Otros, tales como el Láser Europeo de rayos-X de Electrones Libres (XFEL), requerirá unas condiciones de vacío extremadamente limpias, mientras que la Antena Espacial de Interferómetro Láser (LISA) involucrará el lanzamiento de sistemas de vacío al espacio.

Túnel del LHC

El reto principal para los científicos del vacío que trabajan en tales experimentos es cómo proporcionar un entorno de vacío adecuado a un coste razonable. Cómo se logra esto depende de cada proyecto. Este suplemento se centra en los retos específicos asociados con cada uno de estos cuatro proyectos.

Aunque estos experimentos son todos muy distintos, tienen un conjunto similar de retos para los científicos del vacío. Esto incluye comprender los requisitos de vacío de los experimentos y cómo afectará su diseño mecánico al sistema de vacío; trabajar con las distintas incertidumbres de los parámetros operacionales del equipo de vacío; fabricar y procesar los componentes de vacío; y encontrar gente lo bastante capaz para construir y operar el sistema.

Muchos de los primeros retos surgen debido a los diseñadores del experimento – los físicos que finalmente usarán la instalación como herramienta de investigación – que pueden no saber lo que se requiere para sus sistemas de vacío. Los investigadores tienden a solicitar el mejor vacío posible, incluso aunque puede que no sea necesario. Una sobreespecificación lleva a un gasto innecesario, el cual puede evitarse si los científicos de vacío tienen un buen conocimiento inicial de cómo se verá influenciado el experimento por las condiciones de vacío. Incluso si los requisitos de vacío están bien definidos, puede ser muy difícil calcular con algún grado de precisión la presión que puede esperarse en las posiciones importantes de un gran sistema de vacío. Deben tenerse en cuenta muchas incertidumbres e incluso un mínimo cambio en el diseño puede hacer una gran diferencia en las condiciones de vacío. Como resultado un diseño pasa a menudo por distintas iteraciones antes de que se logre un vacío satisfactorio.

Los científicos de vacío deben también comprender las limitaciones y demandas que se impondrán al sistema de vacío por el diseño físico del experimento. Por ejemplo, los materiales exóticos pueden elegirse por sus propiedades mecánicas, térmicas o eléctricas, incluso aunque las características de vacío del material no sean bien conocidas. Medir las propiedades térmicas de un escape de gas de tales materiales y encontrar, procesar y limpiar recipientes para reducir las fugas a un nivel satisfactorio puede llevar una buena cantidad de tiempo. Las fugas de gas son un reto significativo para los que construyen el ITER, por ejemplo. Los sistemas de vacío para este proyecto deben manejar cargas de gas de muchos miles de componentes que se fabrican a partir de materiales especializados que tienen que arreglárselas en el duro entorno del interior de un dispositivo de fusión.

Los aceleradores de partículas, como el LHC y el XFEL, normalmente se alojan en túneles donde hay poco espacio para bombas de vacío. Además, la enormes longitudes de muchos aceleradores modernos (casi 27 km en el caso del LHC) pueden imponer severas restricciones a las velocidades de bombeo. En el LHC este problema se alivió mediante un recubrimiento NEG (non evaporable getter), que convirtió los muros de las cámaras de vacío en bombas.

Otro reto es el equipo de vacío en sí mismo, el rendimiento del cual a menudo no está bien definido. Por ejemplo, las velocidades de bombeo de las bombas UHV pueden no conocerse para unas pocas especies de gases. Para complicar aún más las cosas, bombas similares pueden lograr distintas velocidades, dependiendo de cuánto se ha usado una bomba concreta en el pasado. Los estándares de vacío pueden también tener un efecto principal sobre el vacío – especialmente a muy bajas presiones – y su estabilidad a menudo deja bastante que desear. Puede ser que los requisitos especiales de una gran instalación no encajen con el equipo comercial y los nuevos sistemas que deben desarrollarse. Esto habitualmente implica extender la tecnología existente en lugar de tener que desarrollar algo desde cero.

Una vez que el diseño se ha especificado, los componentes deben ser fabricados y preparados, a menudo usando materiales y métodos que rozan el límite, o incluso van más allá de las capacidades de la industria del vacío. La garantía de calidad es un reto básico, y el proyecto a menudo tiene que proporcionar los protocolos, personal y equipamiento necesarios. No es necesario decir que los proyectos grandes requieren una gran cantidad de detalles en el diseño, fabricación, y capacidad de procesado, además de mantener un registro detallado. El reto final es el de encontrar gente con la suficiente experiencia y formación que entienda verdaderamente el vacío. No es un arte oscuro, pero tampoco una ciencia exacta.

Descarga una versión digital completa del suplemento Vacuum Challenges and Solutions (Soluciones y Retos del Vacío) aquí (PDF, 5MB).


Autor: Joe Herbert
Fecha Original: 30 de julio de 2007
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La nueva aproximación a SETI

Hasta dónde llega la prevalencia de la vida y la inteligencia a lo largo de la galaxia, el hecho es que aún no tenemos idea. Todas nuestras estimaciones y proyecciones continúan estando basadas en un único conjunto de datos, la vida alrededor de nosotros en la Tierra. Están aquellos, como Peter Ward y Donald Brownlee, que personalmente creen ver pruebas de que la vida compleja puede ser bastante rara, incluso si la vida unicelular se convierte el algo rutinario. Hay otros con un punto de vista distinto. Para dar un ejemplo específico, las catástrofes cósmicas rutinarias destruirán, según se afirma, las opciones de que surja la vida compleja salvo en los casos más inusuales. Ya ha sucedido una de tales catástrofes, al final del Cretácico, ¡y fue la principal razón de que se desarrollase vida inteligente de alto nivel en la Tierra! Todas nuestras hipótesis actuales sobre la probabilidad de vida e inteligencia extraterrestre no son nada más que opiniones basadas en deducciones y un solo punto de datos. Lo que debemos hacer es seguir buscando evidencias fuertes, tanto localmente (dentro del Sistema Solar) como a distancias interestelares. Ni el optimismo ni el pesimismo ayudan cuando están basados en la ignorancia.

En contraposición al hecho de que SETI no ha recibido hasta ahora ninguna señal positiva hay un número de desarrollos entusiastas en astronomía y astrobiología. Estos incluyen la detección, desde mediados de los 90, de más de 150 planetas extrasolares, y cada vez más signos dentro de nuestro Sistema Solar de que las condiciones que se creen necesarias para el desarrollo de la vida tal y como la conocemos (agua, componentes orgánicos y una fuente de energía adecuada) pueden surgir en múltiples mundos alrededor de una única estrella. La astrobiología está en ascenso. Marte, Europa, y Titán encabezan una corta lista de lugares en nuestra vecindad donde los científicos no se sorprenderían de encontrar vida microbiana. Estando detectando moléculas cada vez más complejas en el espacio interestelar como prueba de que la vida puede ser capaz de sobrevivir a los viajes entre mundos a bordo de meteoritos. Como explico en mi libro Life Everywhere (Vida por todos sitios) (Basic Books, 2001), la vida terrestre, desde el inicio – no sólo los últimos pocos cientos de millones de años – ha demostrado propensión a hacerse cada vez más compleja y muestra los rudimentos de un comportamiento inteligente.

Este auge de la astrobiología y la astronomía exoplanetaria ha ofrecido a los investigadores de SETI una nueva aproximación que es Instituto SETI, en particular, ha abrazado. Es decir, permite que el intento de contactar con otras inteligencias se haga de abajo a arriba en lugar de arriba a abajo. En la próxima década, instrumentos cada vez más sensibles y potentes, basados en la interferometría, nos permitirán detectar mundos similares a la Tierra que orbiten estrellas similares al Sol en un radio de unos cientos años luz. Estos instrumentos y sus sucesores nos permitirán analizar la luz procedente de estas “Tierras alienígenas” para buscar firmas biogénicas, tales como el oxígeno y la clorofila. Si tenemos éxito en demostrar más allá de toda duda razonable que ciertos planetas conocidos están relacionados con la vida, entonces podremos comenzar a estudiar esos mundos más de cerca para ver qué cantidad de su vida nativa ha evolucionado. ¿Hay signos de contaminación industrial en la atmósfera o rastros de emisiones electromagnéticas producidas artificialmente? Cuando alcancemos esta etapa de nuestras investigaciones, la astrobiología y SETI unirán sus fuerzas en una tarea para determinar si la inteligencia superior está presente.

Personalmente, creo que hay una mínima posibilidad de que en algún momento cercano contactemos con otra raza en nuestra galaxia aproximadamente con el mismo nivel tecnológico que nosotros. Sospecho que hay una ventana tecnológica de unos 500 años más allá de la cual seríamos ciegos de forma efectiva para otras especies. La galaxia podría estar repleta de inteligencias avanzadas que son invisibles para nosotros como los satélites de telecomunicaciones lo están para los nativos de las selvas. Además, nuestros ancianos galácticos, lejos de tener algún deseo de comunicarse con nosotros, probablemente estarían interesados en nosotros sólo como especimenes antropológicos o biológicos. También pueden tener la sabiduría de apreciar que cualquier interferencia suya en nuestros temas potencialmente podría destruir nuestra cultura, de la misma forma en que los Occidentales hemos dañado a las razas de la Tierra menos avanzadas tecnológicamente con quienes hicimos el primer contacto.


Autor: David Darling
Fecha Original: Mayo de 2006
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Lentes perfectas podrían invertir la fuerza de Casimir

La normalmente atractiva fuerza de Casimir entre dos superficies puede hacerse repulsiva si una lente “perfecta” con un índice de refracción negativo se incrusta entre la superficies, de acuerdo con cálculos realizados por físicos en el Reino Unido. Ulf Leonhardt y Thomas Philbin de la Universidad de St Andrews creen que la fuerza repulsiva podría ser lo bastante fuerte para hacer levitar un espejo pequeño. El efecto repulsivo – que aún tiene que observarse de forma experimental – podría también ayudar a minimizar la fricción en máquinas micrométricas provocada por la fuerza de Casimir. (New Journal of Physics to be published).
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Las mayores colisiones cósmicas tienen lugar más rápido de lo esperado

Se han encontrado dos cúmulos galácticos en colisión a unas velocidades que anteriormente se pensaba que eran imposibles.

Los astrónomos estiman que la colisión del cúmulo galáctico conocido como Abell 576 involucra a dos cúmulos que contienen cientos de galaxias chocando entre sí a unos 3300 km/s..

Imagen de rayos-X de Chandra decon contornos perfilados de burbujas eyectadas en nuestra dirección. El sistema de Abell 576 en realidad consta de dos cúmulos galácticos que han sido capturados por XMM durante el proceso de fusión entre sí. Crédito: Universidad de Michigan (R. Dupke)

El hallazgo, que se detallará en el próximo ejemplar de Astrophysical Journal, apoya estudios anteriores que sugieren que los cúmulos galácticos pueden colisiones más rápido de lo que se creía anteriormente.

“Ahora hay un creciente número de pruebas que apoyan que este tipo de colisiones a altas velocidades son posibles”, dijo el líder del estudio Renato Dupke de la Universidad de Michigan.

Tales colisiones habían sido observadas con anterioridad, pero la última es inusual por la posición aventajada de observación desde detrás de uno de los cúmulos. Otra colisión bien conocida que involucra al Cúmulo Bala tiene lugar en el plano del cielo, por lo que desde nuestro punto de vista parece que los cúmulos están chocando frontalmente.

La diferencia entres estos dos puntos de vista es comparable a ver a dos coches chocando en una pantalla de televisión o verlos desde dentro de uno de los coches.

Usando los observatorios XMM-Newton de la Agencia Espacial Europea y el Chandra de rayos-X de la NASA, los investigadores han observado burbujas de gas eyectadas desde los núcleos de los cúmulos, pero las cuales, finalmente, caerán y se fundirán entre sí.

Aunque las galaxias individuales chocan entre sí con bastante frecuencia, los astrónomos estiman que sólo uno entre mil o uno entre cien cúmulos galácticos están involucrados en una colisión. La cantidad de energía generada por una única colisión principal se piensa que puede ser la segunda, sólo tras el Big Bang, el evento que los científicos creen que dio origen al universo.

Identificar sistemas en colisión es crucial para comprender la composición y funcionamiento del universo. Los científicos han citado pruebas de colisiones de cúmulos como algunas de las mejores disponibles sobre que existen la materia oscura y la energía oscura. Además, si no se reconocen, las colisiones podrían llevar a una subestimación de los cúmulos galácticos tanto como en un 20% debido a las grandes cantidades de gas eyectado durante una colisión.

Los científicos dependen de la masa de distintas galaxias para estimar los parámetros cosmológicos que describen la expansión del universo.

Los astrónomos esperan que los dos Goliats de Abell 576 finalmente se unirán en un único cúmulo galáctico gargantuánico.


Enlaces Relacionados:
La búsqueda de la quinta fuerza se centra en el Cúmulo Bala

Autor: Ker Than
Fecha Original: 18 de julio de 2007
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Chorros de líquido que rebotan

Físicos de los Estados Unidos han publicado unas sorprendentes fotografías de chorros de líquidos rebotando sobre la superficie de una bañera. Los chorros, que a veces recuerdan a una serpiente ondeante, fueron creados vertiendo una corriente de aceite en una bañera rotatoria del mismo fluido. Los investigadores creen que el fenómeno podría ayudar a mejorar un número de procesos industriales desde el moldeado de materiales fundidos a los fluidos aéreos (arXiv: 0707.1721v1).

Chorro rebotando

Las fotografías fueron tomadas por Matthew Thrasher y sus colegas de la Universidad de Texas en Austin, que construyeron una bañera rotante de aceite en la cual se vertió una corriente de aceite bajo la atenta mirada de una video cámara. Las fotografías revelan que cuando el chorro golpea la superficie de la bañera, se desliza sobre la superficie en una fina capa de aire. Además, la fuerza del impacto crea una hendidura en forma de cuenco en la superficie del líquido que actúa como una rampa, lanzando al chorro de nuevo en el aire (ver figura “Chorro rebotando”). El chorro entonces forma un arco sobre la superficie y se zambulle de nuevo en el líquido, a veces emergiendo en un segundo arco.

El rebote fue observado en un distinto número de aceites de silicio con viscosidades entre 56 y 560 veces la del agua. El arco se hizo más pequeño cuando la bañera rotaba más rápidamente hasta que el chorro no abandonaba la superficie sino que removía su superficie (ver figura “Removiendo”)

Removiendo

Thrasher dijo a Physics Web que un requisito crucial para el rebote es que la capa de aire que soporta al chorro no debe romperse en burbujas de aire, lo que interrumpiría el chorro. Añade que una comprensión de porqué algunos líquidos rebotan mientras que otros hacen burbujas podría mejorar el proceso de moldeado del metal – en el que el material fundido se vierte en un molde y se debe evitar la formación de burbujas para que no debiliten el metal sólido. En cambio, los chorros que se zambullen se usan a menudo para introducir burbujas de aire en los líquidos – un ejemplo común son las burbujas que se forman tras abrir un grifo. Además Thrasher cree que los diseñadores de sistemas de líquidos aéreos deberían comprender cómo evitar el rebote de los fluidos.

Thrasher llegó a la idea para el experimento cuando estaba echando aceite de un contenedor en otro y notó que el chorro de aceite que vertía a veces rebotaba sobre la superficie del contenedor. En su artículo, los investigadores sugieren varios experimentos simples para observar chorros que rebotan en clase o incluso en casa.


Autor: Hamish Johnston
Fecha Original: 19 de julio de 2007
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La luna de Plutón es una máquina de hielo

Géiseres medio derretidos sobre Caronte, la luna de Plutón, cubren aparentemente el pequeño mundo con diminutos cristales, haciendo del mismo el equivalente del Sistema Solar a una máquina de hielo.

Una máquina de hielo muy, muy lenta.

Concepción artística de Caronte con Plutón de fondo. Las columnas y puntos brillantes descritos en Caronte se piensa que son debidos a las erupciones de agua mezclada con amoniaco desde las profundidades de la superficie de la luna. Crédito: Software Bisque, Mark C. Petersen, Loch Ness Productions, Sky-Skan, Inc.

El agua está escurriéndose al mismo ritmo de un glaciar, dicen los investigadores, pavimentando a Caronte con una fina capa de un milímetro de profundidad de hielo cada 100 000 años.

El hallazgo que se anunció hoy y se detalló en el ejemplar del 10 de julio de Astrophysical Journal, apunta a que el agua helada de Caronte tiene implicaciones sobre otros objetos del Cinturón de Kuiper – un tipo de objetos relativamente pequeños y rocosos situados más allá de la órbita de Neptuno.

No existen imágenes de los géiseres o del hielo. En lugar de esto, los astrónomos supieron de los depósitos de hielo tras descubrir las huellas espectrales de los hidratos de amoniaco y cristales de agua en la luz procedente de la luna. Los hallazgos sugieren que el agua líquida mezclada con amoniaco de las profundidades de Caronte se está filtrando a través de grietas hacia la glacial superficie dela luna

Los investigadores descartaron otros posibles mecanismos para la formación del hielo y concluyeron que debía estar producido por el criovulcanismo – la erupción de líquidos desde el interior de la luna.

Un interior líquido

Si el hielo de Caronte fuese “hielo primordial”, restos del nacimiento del Sistema Solar, habría perdido la estructura cristalina que los astrónomos observan ahora, debido al bombardeo de rayos cósmicos y radiación ultravioleta procedente del Sol. Y si el hielo ha sido provocado por impactos de meteoritos que agitaron la superficie de la luna, se habría observado un conjunto distinto de marcas químicas.

“Nuestros espectros apuntan de forma consistente al criovulcanismo, que trae agua líquida a la superficie y la congela en cristales de hielo”, dijo el líder del estudio Jason Cook de la Universidad Estatal de Arizona (ASU). “Esto implica que el interior de Caronte posee agua líquida”.

El criovulcanismo también tiene lugar en otras lunas del Sistema Solar, incluyendo a Encelado, la luna de Saturno y Europa, el satélite de Júpiter. Sin embargo, ambas lunas están exprimidas por las mareas que provocan los fuertes tirones gravitatorios de sus planetas gigantes, lo que fuerza al agua a fluir por sus grietas.

Los investigadores sospechan que algo distinto está sucediendo con Caronte, que no sufre ese tirón gravitatorio de Plutón.

En lugar de esto, el calor procedente de los materiales radiactivos en el interior de Caronte podrían estar creando una piscina de agua fundida bajo la superficie de la luna que está mezclada con amoniaco. “Cuando parte del agua subsuperficial se enfría y se aproxima al punto de congelación, se expande en las grietas de la capa de hielo superior”, explicó Cook.

Cuando el agua líquida alcanza la superficie, inmediatamente se congela y “nieva” de vuelta a la superficie de la luna, creando manchas de hielo brillante que son visibles en el infrarrojo.

Amoniaco anticongelante

El amoniaco funciona como un anticongelante y evita que el agua se vuelva sólida. “Como los anticongelantes que usamos en la Tierra, baja el punto de congelación del agua”, dijo el miembro del equipo del estudio Steven Desch, también de la ASU.

Estudios recientes sugieren que en Encelado, las fuerzas de marea provocan que las capas de hielo gigantes se doblan y chirrían unas contra otras a lo largo de enormes líneas de falla llamadas “rayas de tigre”.

Cook y su equipo piensan que algo similar está sucediendo en Caronte, cuya superficie está casi completamente cubierta por agua helada.

“La prueba real vendrá con la sonda de la NASA de espacio profundo New Horizons, que llegará a este sistema en 2015 y enviará imágenes que pueden verificar lo que hemos visto”, dijo Cook.

Los nuevos hallazgos sugieren que los hidratos de amoniaco, y por tanto el agua líquida, podrían existir en otros KBOs (Objetos del Cinturón de Kuiper). “Creo que tienen que estar allí fuera”, dijo Cook.

La investigación fue llevada a cabo usando el Telescopio Frederick C. Gillett Gemini North en Hawai.


Autor: Plantilla de redactores de SPACE.com
Fecha Original: 17 de julio de 2007
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Llevando el orden al caos

Un investigador de la Universidad de Baylor ha creado la primera observación experimental del caos molecular, proporcionando pruebas a una suposición ampliamente aceptada, pero aún no probada, y que es efectivamente precisa.

El caos molecular es la suposición de que las velocidades de las partículas en colisión no están correlacionadas y son independientes de la posición. Un ejemplo del caos molecular está en el aire de cualquier sala. Aunque los átomos de nitrógeno y oxígeno están volando con una velocidad cuadrada media debido a la temperatura de la sala, no están relacionados, por tanto el aire no vuela hacia una dirección de la sala sin alguna clase de cambio de presión externo, como ala apertura de una ventana. La suposición del caos molecular, que es parte de la teoría cinética de gases, se considera ampliamente como algo cierto debido a que todo lo que surge y sigue esta suposición funciona muy bien. Sin embargo, ha sido casi imposible probar esta suposición, hasta ahora.

“Fue muy excitante cuando tropezamos por primera vez con la observación”, dijo el Dr. Jeffrey Olafsen, profesor asociado de física en Baylor y principal investigador del proyecto. “Las observaciones anteriores se habían realizado con simulaciones por ordenador, pero esta es la primera vez que se ha medido en un sistema experimental”.

Olafsen, en colaboración con el Dr. G. William Baxter, profesor asociado de física en la Universidad Estatal de Pennsylvania – Erie, construyeron dos “gases”, o capas, de cojinetes de bolas. En la capa donde se mantenía el caos molecular, los investigadores midieron las estadísticas de Maxwell Boltzmann, como aquellas que predicen la velocidad cuadrada media de las partículas en el aire de la sala. En la capa donde falló la suposición de caos molecular, las estadísticas no obedecieron a las de Maxwell Boltzmann. Tal vez la parte más interesante, dijeron los investigadores, es que los dos “gases” estuvieron en contacto entre sí mientras demostraban simultáneamente su comportamiento respectivo.

“Las dos capas pueden verse como dos gases en contacto térmico simultáneo, y aún así, uno de los gases mostró caos molecular mientras que el otro no”, dijo Olafsen. “Esto significa que los detalles de cómo la energía se inyecta y distribuye entre los gases son importantes para comprender cuándo demostrará un sistema caos molecular”.

Olafsen dijo que los resultados también son beneficiosos para construir una termodinámica fundamental para sistemas dirigidos lejos del equilibrio.

Aquí puedes encontrar un video del experimento.
El artículo original publicado está disponible aquí.


Autor: Matt Pene
Fecha Original: 24 de julio de 2007
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El tiempo puede que no exista

Por no mencionar la cuestión de qué dirección sigue…

Nadie sigue el rastro del tiempo mejor que Ferenc Krausz. En su laboratorio en el Instituto Max Planck de Óptica Cuántica Garching, Alemania, ha cronometrado los intervalos de tiempo más cortos jamás observados. Krausz usó pulsos láser ultravioleta para rastrear los irracionalmente breves saltos cuánticos de los electrones dentro de los átomos. Los eventos que investigó tardaron unos 100 attosegundos, o 100 trillonésimas de segundo. Para verlo con un poco de perspectiva, 100 attosegundos es a un segundo lo que un segundo a 300 millones de años.

Pero incluso los trabajos de Krausz están lejos de la frontera del tiempo. Hay un dominio temporal llamado escala de Planck, donde incluso los attosegundos parecen eones. Esto marca el límite de la física conocida, una región donde las distancias e intervalos son tan cortos que los mismos conceptos de espacio y tiempo comienzan a colapsar. El tiempo de Planck — la unidad más pequeña de tiempo que tiene sentido a nivel físico — es 10-43 segundos, menos de una billonésima de billonésima de un attosegundo. ¿Más allá qué hay? El tiempo desconocido. Al menos por ahora.

Los esfuerzos por comprender el tiempo por debajo de la escala de Planck han llevado coyunturas extremadamente extrañas de la física. El problema, resumiendo, es que el tiempo puede no existir al nivel más fundamental de la realidad física. Si esto es así, entonces, ¿qué es el tiempo? ¿Y por qué es tan obvia y tiránicamente omnipresente en nuestra propia experiencia? “El significado del tiempo se ha convertido en un algo terriblemente problemático en la física contemporánea”, dice Simon Saunders, un filósofo de la física en la Universidad de Oxford. “La situación es tan incómoda que lo mejor que puede uno hacer, de lejos, es declararse agnóstico”.

El problema con el tiempo comenzó hace un siglo, cuando las Teorías de la Relatividad Especial y General de Einstein derrumbaron la idea del tiempo como una constante universal. Una consecuencia es que pasado, presente y futuro no son absolutos. Las Teorías de Einstein también abrieron una grieta en la física debido a que las reglas de la relatividad general (que describen la gravedad y la estructura a gran escala del cosmos) parecen incompatibles con las de la física cuántica (que gobierna el dominio de lo diminuto). Unas cuatro décadas más tarde, el renombrado físico John Wheeler, entonces en Princeton, y el posteriormente Bryce DeWitt, entonces en la Universidad de Carolina del Norte, desarrollaron una extraordinaria ecuación que proporciona un posible marco de trabajo para unificar la relatividad y la mecánica cuántica. Pero la ecuación de Wheeler-DeWitt siempre ha sido controvertida, en parte debido a que añade otro, si cabe, giro aún más desconcertante a nuestra comprensión del tiempo.

“Uno se encuentra con que el tiempo simplemente desaparece en la ecuación de Wheeler-DeWitt”, dice Carlo Rovelli, físico de la Universidad del Mediterráneo en Marsella, Francia. “Es un tema que ha desconcertado a muchos teóricos. Puede que la mejor forma de pensar en la realidad cuántica sea abandonando la noción de tiempo — que la descripción fundamental del universo debe ser atemporal”.

Nadie ha tenido éxito en el uso de la ecuación de Wheeler-DeWitt para integrar la teoría cuántica con la relatividad general. No obstante, una minoría considerable de físicos, Rovelli inclusive, creen que alguna fusión exitosa de las dos grandes piezas maestras de la física del siglo XX inevitablemente describirán un universo en el que, finalmente, no hay tiempo.

La posibilidad de que puede no existir el tiempo es conocida entre los físicos como “el problema del tiempo”. Puede ser el mayor, pero está lejos de ser el único acertijo temporal. El aspirante para la segunda plaza es este extraño hecho: Las leyes dela física no explican por qué el tiempo siempre apunta hacia el futuro. Todas las leyes – ya sean las de Newton, Einstein, o las estrafalarias reglas cuánticas — funcionarían igual de bien si el tiempo corriese hacia atrás. Hasta donde podemos decir, si bien, el tiempo en un proceso de único sentido; nunca se invierte, incluso aunque ninguna ley se lo impide.

“Es bastante misterioso por qué tenemos una flecha del tiempo tan obvia”, dice Seth Lloyd, ingeniero de mecánica cuántica en el MIT. (Cuando le preguntamos qué es el tiempo, contesta, “No lo sé. ¿Hemos terminado?”) “La explicación habitual de esto es que para especificar lo que sucede a un sistema, no sólo tienes que especificar las leyes físicas, sino también alguna condición inicial o final”.

La madre de todas las condiciones iniciales, dice Lloyd, fue el Big Bang. Los físicos creen que el universo comenzó como una extremadamente compacta y simple bola de energía. Aunque las leyes de la física mismas no proporcionan una flecha del tiempo, la expansión actual del universo sí lo hace. Dado que el universo se expande, se hace más complejo y desordenado. El desorden creciente — lo que los físicos llaman un aumento de la entropía — está dirigido por la expansión del universo, lo cual puede ser el origen de lo que pensamos que es el incesante avance del tiempo.

El tiempo, desde este punto de vista, no es algo que exista fuera del universo. No hay un reloj haciendo tic-tac fuera del cosmos. La mayoría de nosotros tendemos a pensar en el tiempo de la forma que lo hizo Newton: “El tiempo absoluto, verdadero y matemático, por sí mismo y por su propia naturaleza, fluye de igual forma, sin importar nada externo”. Pero como demostró Einstein, el tiempo es parte del tejido del universo. Contrariamente a lo que creía Newton, nuestros relojes comunes no miden algo independiente al universo. De hecho, dice Lloyd, los relojes no miden el tiempo en absoluto.

“Recientemente fui al Instituto Nacional de Estándares y Tecnología en Boulder”, dice Lloyd. (NIST es el laboratorio del gobierno que alberga el reloj atómico que estandariza la hora para la nación). “Dije algo como, ‘Vuestros relojes miden el tiempo con mucha precisión’. Ellos me dijeron, ‘Nuestros relojes no miden tiempo’. Pensé: Guau, eso es algo muy humilde por parte de estos chicos. Pero dijeron, ‘No hay ningún tiempo definido que nuestros relojes puedan medir’. Lo cual es cierto. Ellos definen los estándares del tiempo para el mundo: El tiempo está definido por el número de tics de sus relojes”.

Rovelli, el defensor de un universo sin tiempo, dice que los guardianes del tiempo de NIST tienen razón. Además, su punto de vista es muy consistente con la ecuación de Wheeler-DeWitt. “En realidad nunca podemos ver el tiempo”, dice. “Sólo vemos relojes. Si dices que este objeto se mueve, lo que en realidad significa es que este objeto estaba aquí cuando la manecilla de tu reloj estaba aquí, etc. Decimos que medimos el tiempo con relojes, pero sólo vemos las manecillas de los relojes, no el tiempo en sí mismo. Y las manecillas de un reloj son una variable física como cualquier otra. Por lo que en cierto sentido hacemos trampa debido a que lo que realmente observamos son variables físicas como una función de otra variable física, pero que representamos como si todo evolucionara con el tiempo.

“Lo que pasa con la ecuación de Wheeler-DeWitt es que tenemos que dejar de jugar a esto. En lugar de introducir estas variable ficticia — el tiempo, que en sí mismo no es observable — deberíamos simplemente describir cómo se relacionan las variables entre sí. La pregunta es, ¿el tiempo es una propiedad de la realidad o sólo una apariencia macroscópica de las cosas? Yo diría que es sólo un efecto macroscópico. Es algo que surge sólo para las cosas grandes”.

Por “cosas grandes”, Rovelli indica cualquier cosa que exista muy por encima de la misteriosa escala de Planck. Dado que por ahora no hay una teoría física que describa completamente cómo es el universo por debajo de la escala de Planck. Una posibilidad es que si los físicos consiguen alguna vez una teoría unificada de la cuántica y la relatividad general, el espacio y el tiempo se describirán mediante alguna versión modificada de la mecánica cuántica. En tal teoría, el espacio sería no sería suave y continuo. En lugar de eso, constaría de fragmentos discretos — quanta, en el argot de la física — así como la luz está compuesta de haces de energía individuales llamados fotones. Estos serían los ladrillos fundamentales del espacio y el tiempo. No es fácil imaginar que el espacio y el tiempo estén hechos de algo. ¿Dónde existirían los componentes del espacio y tiempo, sino en el espacio y el tiempo?

Como explica Rovelli, en la mecánica cuántica todas las partículas de materia y energía pueden describirse como ondas. Y las ondas tienen una propiedad inusual: Un número infinito de ellas pueden existir en la misma localización. Si se demuestra algún día que el espacio y el tiempo constan de quanta, los quanta podrían existir apilados en un único punto sin dimensión. “El espacio y el tiempo en cierto sentido se funden en este escenario”, dice Rovelli. “No habrá más espacio. Sólo untos tipos de quanta viviendo unos sobre otros sin verse inmersos en el espacio”.

Rovelli ha estado trabajando con uno de los matemáticos más importantes del mundo, Alain Connes de la Facultad de Francia en París, sobre esta idea. Juntos han desarrollado un marco de trabajo para demostrar cómo lo que experimentamos como tiempo podría surgir a partir de una realidad más fundamental sin tiempo. Como la describe Rovelli, “El tiempo puede ser un concepto aproximado que surge a grandes escalas — un poco como el concepto de “superficie del agua”, que tiene sentido a nivel macroscópico pero que pierde un sentido preciso al nivel de los átomos”.

Dándose cuenta de que esta explicación puede hacer más profundo el misterio del tiempo, Rovelli dice que gran parte del conocimiento que tomamos como bueno fue considerado una vez como igualmente perplejo. “Me doy cuenta de que esta descripción no es intuitiva. Pero de esto es de lo que trata la física fundamental: encontrar nuevas formas de pensamiento sobre el mundo, proponerlas y ver si funcionan. Creo que cuando Galileo dijo que la Tierra giraba alocadamente, era algo completamente incomprensible de la misma forma. El espacio para Copérnico no era el mismo espacio que para Newton, y el de Newton no era el mismo que el de Einstein. Siempre aprendemos un poco más”.

Einstein, por ejemplo, encontró consuelo en su sentido revolucionario del tiempo. En marzo de 1955, cuando su amigo de toda la vida Michele Besso falleció, escribió una carta de consuelo a la familia de Besso: “Ahora él ha partido de este extraño mundo un poco antes que yo. Esto no significa nada. La gente como nosotros, que creen en la física, saben que la distinción entre el pasado, el presente y el futuro es sólo una ilusión obstinadamente persistente”.

Rovelli siente que hay otro gran avance temporal a la vuelta de la esquina. “El artículo de 1905 de Einstein llegó y cambió repentinamente el pensamiento de la gente sobre el espacio-tiempo. Estamos de nuevo en medio de algo similar”, dijo. Cuando el polvo se asiente, el tiempo – sea lo que sea eso – podría volverse incluso más extraño e ilusorio de lo que hasta Einstein pudo imaginar.


Gracias a Mezvan por proporcionar este enlace.

Autor: Tim Folger
Fecha Original: 12 de junio de 2007
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Pirámides, piramitos y piramidiotas

¿Qué es una pirámide? ¿Es un poliedro cuya base es un polígono cuyos lados son triángulos que tienen un vértice común? Bueno, sí, es eso, pero es mucho más que eso. La pirámide, que en su manifestación megalítica desempeñó un papel muy importante en las historias de dos de las primeras civilizaciones, ha suscitado más especulaciones y fantasías que cualquier otra forma sólida geométrica. Cubos y dodecaedros nunca han tenido la cobertura mediática de la pirámide.

Antes de investigar algunos de los más fantásticos mitos que se han asociado a las pirámides, deberíamos revisar algunos de los hechos que, para una mente inquisitiva, son más fascinantes que las fantasías.

Las pirámides de Egipto

El encabezado de esta sección es el título de un libro ampliamente reconocido como el trabajo definitivo sobre el tema. Escrito por I.E.S. Edwards, conservador de las antigüedades egipcias del Museo Británico desde 1955-72, este libro presenta los hechos de la forma más legible y es la referencia de la información arqueológica de este artículo.

La historia de civilización de las Dinastías Egipcias abarca más de 3000 años, de los cuales la Era de las Pirámides cuenta menos de 500, aunque esta forma de construcción continuó, de una forma muy rebajada, durante 500 más. Hay más de 80 pirámides conocidas en Egipto, algunas de las cuales se encuentran tan en ruinas que parecen ser sólo montones de escombros.

No es sorprendente que mucha gente haya ejercitado su imaginación y especulado sobre los propósitos de estas masivas estructuras de piedra y sobre los métodos que usaron para su construcción. Aunque es mucho lo que se desconoce sobre las pirámides egipcias hay pocas dudas sobre que fueron construidas de acuerdo con los ritos funerarios de la religión egipcia y que los métodos de construcción usados estaban muy posiblemente dentro de los límites de la tecnología de la época.

La religión egipcia estaba firmemente basada en la existencia de una vida después de la muerte, la cual dependía para su aplazamiento de la protección de los restos mortales de los antiguos ciudadanos. En los tiempos de la predinastía, la gente importante era enterrada bajo un montículo de tierra, la forma de los cuales parece haber ganado algún significado religioso. Durante la Primera y Segunda Dinastías este montículo se elaboró más y se convirtió en una estructura rectangular, de ladrillo de barro decorado, llamado mastaba. Como es natural, la mastaba del Faraón era la más imponente, aunque se han encontrado buenos ejemplos en las de nobles y oficiales.

En la Tercera Dinastía, alrededor del 2680 A.c, el faraón de esa época, Zoser, fue afortunado al tener como su Ministro a Imhotep, a quien se acredita como el constructor de la primera pirámide (e, incidentalmente, la primera gran construcción de piedra del mundo). Imhotep fue deificado más tarde por los egipcios, posiblemente el primer registro de alguien que “subió de rango”.

Es tentador especular que Imhotep se dijo un día a sí mismo “Si pongo una mastaba sobre otra y de nuevo otra encima de aquella, hasta que llegue a seis, entonces mi faraón será mucho más importante que su viejo padre”, pero las excavaciones de la Pirámide Escalonada de Zoser revela que tuvieron lugar muchos cambios en el diseño de la estructura durante su construcción.

Primero, se construyó una inusual mastaba cuadrada con el poco usado material de piedra. Entonces se le fueron haciendo añadidos, en varias etapas, hasta que se convirtió en rectangular, construyendo entonces hacia arriba para convertirse en una pirámide de cuatro pisos, extendiendo más tarde dos lados y subiendo para convertirse en una pirámide de seis pisos, que fue su forma final. Todo esto indica que no hubo una repentina llegada de nuevas ideas de “alguna parte” que convirtiesen súbitamente a los egipcios “primitivos” en brillantes ingenieros y picapedreros, una teoría muy querida por los especuladores más irracionales en el tema egipcio. Está claro que Imhotep era un hombre inusualmente inteligente pero está claro igualmente que sus ideas no surgieron de fuentes misteriosas. Su curva de aprendizaje está inscrita en piedra.

Desde la primera pirámide escalonada, podemos rastrear el desarrollo de esta forma de arquitectura a través de la primera pirámide auténtica, hasta el apogeo de la construcción de pirámides, la Gran Pirámide de Khufu en Giza. Esta es sobre la que se han construido todas las fantasías y, ciertamente, es una imponente pieza de ingeniería. El primer hecho notable sobre la Gran Pirámide es que el tiempo que pasó entre la invención de la arquitectura de pirámides por Imhotep y la construcción de la misma, la mayor y mejor de todas, fue sólo de poco más de un siglo.

La Gran Pirámide es única en muchas formas. Cuando se construyó, era el edificio más pesado (alrededor de 6 millones de toneladas) jamás construido. Aún lo es. Consta de aproximadamente 2,3 millones de bloques de piedra, con un peso medio de 2,5 toneladas. Su base tiene 227 metros cuadrados, con una precisión de unos 20cm en cada lado. Su altura original era de 150 metros, aunque los 15 metros superiores han desaparecido. Está alineada con precisión a los cuatro puntos cardinales, con su lado menos preciso, el este, divergiendo sólo 5′ 30” del verdadero norte-sur, lo cual, para una civilización que no tenía brújulas, no está mal. Su base cubre 13,1 acres, sus lados forman un ángulo con el terreno de 51º 52′ y se construyó usando una tecnología no más sofisticada que la palanca, los rodillos, el plano inclinado, herramientas de piedra y cobre, mentes inteligentes y trabajo duro.

Deberíamos aclarar algunos conceptos equivocados ampliamente propagados por la labor de autores deliberadamente ignorantes tales como Erich von Daniken, quien seguramente ostenta el título de ser la persona con más errores sobre más temas que cualquier otra en la Tierra.

Los egipcios no eran gente primitiva en absoluto. Eran tan inteligentes y sofisticados como lo somos hoy, y, aunque su tecnología era simple, era adecuada para la tarea y eran expertos en su aplicación.

Los egipcios no usaron esclavos para construir las pirámides sino ciudadanos a los que se pagaba con comida por su trabajo (incluso hay pruebas de que los egipcios inventaron la huelga para un mejor salario). Sabemos que el trabajo experto sobre las pirámides fue llevado a cabo por un equipo de artesanos a jornada completa, y podemos suponer que gran parte del trabajo pesado fue realizado por “trabajadores ocasionales” sin experiencia, probablemente por granjeros locales que no tenían nada que hacer mientras sus tierras se inundaban por las crecidas anuales del Nilo.

Los egipcios movieron grandes bloques de piedra en trineos de madera tirados por grupos de hombres con cuerdas. Von Daniken nos habría hecho creer que los egipcios no tenían cuerdas y que tenían poco suministro de madera debido a que “los árboles no crecen en abundancia en el Nilo”. Ambas afirmaciones son mentira. Se han hallado muchas cuerdas en tumbas egipcias, y los egipcios usaron grandes cantidades de madera, gran parte de la cual adquirían en tratos comerciales con países vecinos, y se han encontrado muchos ejemplos de esto.

Los egipcios no llevaban a cabo sacrificios humanos en la época dinástica (aunque hay algunas pruebas de que sí lo hicieron los de la época pre-dinástica) y no hay pruebas de que se encerrasen a humanos vivos en las pirámides con su Faraón muerto. Esto último es casi con total seguridad una invención de Hollywood.

La momificación fue usada con el propósito de preservar los restos de los egipcios para la otra vida y no, como diría von Daniken, para la resurrección por los antiguos astronautas que regresan. La técnica de la momificación está disponible en un detalle considerable, a partir de los textos existentes. Los órganos internos eran sacados y almacenados separados del cuerpo, y el cuerpo era tratado con varias sales y resinas y envuelto en lino.

Todo esto puede haber sido contraproducente, ya que algunas momias antiguas de los primeros egipcios, meramente enterrados sin tratamiento, han sobrevivido mejor que aquellas de los Faraones. Las pruebas sugieren que la desecación causada por el internamiento en la tierra seca es mucho mejor conservante que cualquiera de los tratamientos dados a los cadáveres faraónicos.

Lo que realmente señala la mentira de von Daniken, sin embargo, es el hecho de que el cerebro era sacado por partes, a través de la nariz, y no se conservaba. Los egipcios creían que el corazón era la sede del alma, y que el cerebro no tenía una importancia particular. En el caso de von Daniken, esto bien podría ser cierto.

Motivación

Miraremos más allá de algunas fantasías que se han construido más tarde alrededor de la Gran Pirámide, primero vamos a considerar “¿por qué construir una pirámide?”.

La respuesta es que no lo sabemos. Hay muchas hipótesis lógicas (y muchas más ilógicas) pero no hay duda de que el propósito tuvo naturaleza religiosa. Puede ser que las pirámides se viesen como “escaleras hacia el cielo” para que los Faraones muertos ascendiesen a su lugar por derecho junto al Dios Sol.

No hay pruebas directas de que las pirámides fueran el lugar de enterramiento real de los reyes, ya que no se han encontrado nunca restos faraónicos dentro o bajo una pirámide. Las pirámides pueden haberse construido como homenajes y no como tumbas, aunque, en ausencia de pruebas directas, el último propósito parece más probable.

Una hipótesis, propuesta por el físico germano-británico Kurt Mendelssohn, propone que la existencia de las pirámides era secundaria al hecho de su construcción. Mendelssohn propone que los gobernadores del recientemente unificado reino de Egipto necesitaban algún trabajo de importancia nacional para soldar a los distintos grupos regionales en un estado cohesivo y centralizado.

La teoría de Mendelssohn, propuesta en su libro “The Riddle of the Pyramids (El Enigma de las Pirámides)”, argumenta este caso muy bien y, sea cierto o no, es ciertamente lógico y explica algunos de los misterios que rodean a estas gigantescas estructuras. Esta hipótesis cae dentro de los parámetros de una especulación razonable, ya que hace muchas otras asociaciones con un periodo de la historia el cual, aunque mejor documentada que muchas otras de las épocas antiguas, está lejos de ser comprendida en profundidad.

Lo que los textos supervivientes nos dicen sobre los antiguos egipcios varía considerablemente sobre la mitología popular que los rodea. Eran gente inteligente y práctica, no dados a un excesivo misticismo lo que es un error generado por el hecho de que la mayor parte de la literatura superviviente se preocupa de la muerte, lo cual se explica por el hecho de que sus tumbas sobrevivieron al milenio en mucha mejor forma de lo que lo hicieron en las viviendas comunes.

Aunque existen pruebas claras de que los egipcios tenían suficientes conocimientos astronómicos para ser capaces de desarrollar un calendario preciso, y por tanto ser capaces de predecir los eventos anuales más importantes, las crecidas del Nilo, no hay nada que sugiera que desarrollasen la astrología, un hecho que debería hacerlos queridos para todos los escépticos.

En general, los egipcios han llegado hasta nosotros como una gente notablemente simpática, con una pizca de crueldad y brutalidad que caracteriza a muchas de las civilizaciones antiguas, y no pocas de las modernas.

No sabemos por qué las pirámides se convirtieron en una estructura tan importante para los egipcios, pero puede haber una pista en el puro pragmatismo de la forma. Una vez se ha tomado la decisión de construir a escala monumental, la pirámide tiene sentido para gente que no ha desarrollado arcos o columnas independientes. Una vez construyes una pirámide, suponiendo que lo haces adecuadamente, ésta tiende a mantenerse como está. Mantenerse es más simple que caer para una pirámide bien construida. (No es el caso para todas las formas, como algunos fornidos escépticos que atendieron a la cena de la convención anual pueden atestiguar.)

Deberíamos señalar también la afirmación que se hace comúnmente por aquellos que no saben nada sobre historia y cultura egipcia y que buscan fama y fortuna escribiendo libros que están firmemente enraizados en la ignorancia. Esta afirmación es que “sería imposible para nosotros hoy construir la Gran Pirámide”.

Esto es tanto un completo sinsentido como probablemente cierto – sinsentido porque las razones citadas recaen sobre las técnicas que se supone que tenían los antiguos egipcios y que no han vuelto a estar disponibles para la gente moderna, y cierto por una razón completamente distinta y es que sería difícil concebir a un político o director de una compañía convenciendo al electorado o a la junta sobre la conveniencia de gastar una fortuna en una estructura intrínsecamente inútil. (Los cínicos no deberían usar la nueva Casa del Parlamento como refutación de este argumento.) Esta cuestión está señalada en el libro de Ronald Story “Guardians of the Universe? (¿Guardianes del universo?)

Una empresa de construcción japonesa estimó en 1980 que el coste de erigir una réplica de la Gran Pirámide, usando técnicas modernas, tendría un coste de 563 millones de dólares. Si se usaran los métodos de trabajo intensivo de los egipcios, entonces el coste se acercaría a los 18 mil millones de dólares. Sería, efectivamente, un audaz gobierno el que sugiriese construir una pirámide como un remedio para el desempleo.

Sobre las técnicas “perdidas”, hay gran cantidad de pruebas físicas de que los egipcios tallaron las piedras, las transportaron al lugar, usaron rampas para llevarlas a la altura necesaria y moverlas una vez allí. ¿Qué técnicas se han perdido?

Otro misterio que hechiza a los que proponen las explicaciones paranormales es cómo el concepto de construcción piramidal surgió en dos culturas tan separadas con las de Egipto y América Central. La sugerencia es que los egipcios colonizaron América Central y enseñaron a los nativos cómo hacerlo.

Esta sugerencia es difícilmente sostenible cuando tenemos en cuenta unos pocos hechos.

Las pirámides de América Central fueron diseñadas para un propósito totalmente distinto a las de Egipto – ceremonial en lugar de funerario. Todas las pirámides de América Central están en un ángulo mucho menor que las egipcias y fueron diseñadas para que se pudiese escalar tras la construcción a los templos situados en su cima. En el caso de los Aztecas, los sacrificios humanos parecen haber sido una actividad principal en las pirámides, aunque posiblemente este no era el caso en los Mayas.

Los métodos de construcción difieren enormemente de los que usaron los egipcios y, generalmente, las pirámides de América Central no se usaron como monumentos o enterramientos, aunque se ha hallado una que contenía el cuerpo de algunas personas importantes.

El hecho crucial que hace que cualquier intercambio cultural parezca improbable es que las primeras pirámides de México son los llamados Templos del Sol y de la Luna en Teotihuacan, sobre los constructores de las mismas poco se conoce, pero han sido identificados por algunos místicos como las Tribus Perdidas de Israel (¡quién si no!). Estas pirámides son comparables en tamaño a las de Egipto, y datan justo antes del inicio de la época cristiana. Parecería altamente implausible que los egipcios, en las etapas finales de su larga historia, se aventurasen a dar media vuelta al mundo y enseñar a los nativos una tecnología que ellos mismos habían abandonado cerca de dos milenios antes. Es mucho más probable que el significado práctico de la forma piramidal para una construcción grande atrajera a dos culturas distintas, ninguna de las cuales había desarrollado el arco, de forma independiente.

Podemos desechar las afirmaciones pseudocientíficas de astronautas antiguos, viajeros en el tiempo y remanentes de civilizaciones previas avanzadas tecnológicamente como propugnan los seguidores de von Daniken mediante una simple explicación de los hechos que han sido descubiertos por los verdaderos arqueólogos y otros científicos. Tales afirmaciones pueden anotarse a la premeditada ignorancia por parte de los defensores. De mayor interés son algunos de los extraños cultos que leen un significado místico en las medidas de las pirámides, particularmente aquellas de la Gran Pirámide de Khufu.

Piramitos y Piramidiotas

Parecería que una fuerza motriz tras el deseo de mezclar medidas con profecías bíblicas, que llevó a muchos autores británicos del siglo XIX a atribuir una importancia injustificada a la Gran Pirámide, fue la repugnancia por el sistema métrico de medida, introducido tras la Revolución Francesa. Los británicos poco auto-respetados y temerosos de Dios iban a tomar este ejemplo de caída de la pérfida Rana atea. (Los lectores de edad media o avanzada pueden tener cierta simpatía con esta visión.)

Entre los primeros en señalar este problema fue un editor retirado, John Taylor, que creía que las pirámides habían sido construidas por Noé, siguiendo las especificaciones de Dios, y que decidió que 25 pulgadas era el tamaño del codo bíblico.

Taylor fue el primero en darse cuenta de que las dimensiones de la Gran Pirámide sugerían que los egipcios tenían conocimientos de la razón pi (la razón de la circunferencia de la pirámide a su altura da con bastante precisión la razón 1/2pi). Como era conocido que los egipcios no habían desarrollado las matemáticas a nivel teórico hasta ese punto, esto convenció a Taylor de que la Pirámide era de inspiración divina y presentó un auténtico problema para los eruditos más inclinados a la ciencia.

Una posible explicación que se ha adelantado es que, si los egipcios usaron un tambor rodante para medir largas distancias, entonces pi habría sido parte de su cómputo de una forma bastante fortuita y los egipcios habrían descubierto la razón sin ser conscientes del hecho.

Sea cual sea la verdad del tema, Taylor, que fue un partidario de la proposición de que los británicos eran descendientes de las Tribus Perdidas de Israel, estaba convencido de que la Pirámide había sido construida por estos proto-británicos. Obviamente los egipcios no pudieron hacerlo, ya que eran peores que los franceses.

Las ideas de Taylor fueron aceptadas por no menos que el Astrónomo Real de Escocia, Charles Piazzi Smyth. (El verdadero misterio en esta historia es cómo alguien con un segundo nombre que suena tan extranjero pudo ser Astrónomo Real.) Smyth había sido alumno de Sir John Herschell y, como Herschell y Taylor, se opuso al uso del sistema de medida métrico, lo que puede ayudar a la hora de tener en cuenta algunas de las extraordinarias teorías que planteó más tarde.

Al encontrar que una de las piedras de la envoltura de la Gran Pirámide tenía aproximadamente 25 pulgadas, igual al codo de Taylor, Smyth decidió que la pulgada (un vigésimo quinto de codo y aproximadamente la diezmillonésima parte del radio polar de la Tierra) debía haber sido la unidad divina de longitud. Cuando se descubrió que la piedra original estaba un poco por encima de 25 pulgadas (25,025 de hecho), Smyth propuso que la “pulgada Pirámide” de 1,001 era la auténtica unidad divina (la unidad británica presumiblemente terminó por gastarse un poco en el bolsillo de alguno de los de la Tribu Perdida).

Por supuesto esto sirvió como prueba de que el sistema de medida británico estaba inspirado por Dios, lo que era un golpe directo a esos sucios franceses. Smyth usó la pulgada pirámide y otras medidas hechas en la Gran Pirámide para calcular la densidad de la Tierra, su población y, por lo que sabemos, el ganador de la tercera de Ascot.

Es obvio que, dado el número de medidas que se podrían hacer en una descomunal estructura como la Gran Pirámide, y con unas ideas preconcebidas adecuadas, se puede llegar a la respuesta que uno quiera. Esto es lo que hizo Smyth.

Su libro, “Our Inheritance In the Great Pyramid (Nuestra herencia en la Gran Pirámide)”, contiene unas 600 páginas de estos cálculos y predicciones. El gran problema con toda esta teoría es que no se ha encontrado ninguna dimensión real de pulgada pirámide. Esto se puso de manifiesto cuando Smyth, en una visita a Egipto, encontró a un jefe de albañiles en una losa de piedra y le declaró que era el Estándar Divino. La “ciencia” de la Piramidología estaba ya firmemente establecida. Sobrevivió a la revelación de que uno de los seguidores de Smyth había sido capturado intentando convencer al jefe para que la hiciera más precisa y el descubrimiento de que las piedras que recubrían a la Gran Pirámide eran todas de distintos tamaños.

Con el mordisco firmemente entre sus dientes, Smyth y sus muchos seguidores, que incluían a los fundadores de los Testigos de Jehová, usando su Pulgada Pirámide decidieron que varias estructuras internas de la Gran Pirámide eran un registro de la historia pasada del mundo (naturalmente empezando en el 4004 a.C) y eso no era todo. Posteriores medidas demostraron que la historia futura del mundo estaba también contenida en las piedras. El final del mundo se predijo que sucedería en 1874, 1914, 1920 y 1925.

Como sucede con todas estas predicciones erróneas, cuando no tienen lugar revisa los datos para obtener una nueva fecha (ver Nostradamus). Lo que Smyth y sus seguidores estaban haciendo era retorcer los datos para lograr una salida preconcebida, una práctica que aún se usa por muchos seguidores de lo paranormal.

Smyth podía multiplicar cualquier dimensión por un número adecuadamente grande y llegar a una medida significativa, tal como la distancia al Sol derivada a partir de la altura de la Pirámide (481 pies x 1000 millones = 90 millones de millas). No muy preciso, y ciertamente no tan preciso como Dios o un viajero extraterrestre del espacio sabrían, pero ciertamente engañó a los clientes.

Desafortunadamente para Smyth, como primer personaje de fama egipcia, estaba cuidando a una serpiente en su pecho. Sus teorías, durante mucho tiempo gracias a su posición, fueron tratadas con un respeto que obviamente no se merecían. Uno de sus defensores más ardientes fue un ingeniero químico, que junto con su hijo, decidió refinar más las teorías de Smyth con medidas más precisas que necesitaban hacerse en el lugar. Los dos se pusieron a trabajar en el diseño de instrumentos más precisos para hacer las medidas lo más exactas posibles. Como esto llevó mucho tiempo, el ingeniero por fin decidió que era demasiado viejo para viajar a Egipto y su hijo fue solo. Llevó a cabo varias triangulaciones muy precisas del lugar y tuvo éxito al demostrar de forma concluyente que Smyth sólo decía tonterías.

El joven, Williarn Matthew Flinders Petrie, permaneció en Egipto para convertirse en uno de los egiptólogos más grandes de su época y ser considerado por muchos como el padre de la arqueología científica. Era, a propósito, el nieto del gran explorador de la línea costera de Australia, Matthew Flinders.

El hecho de que Smyth estaba equivocado no sirvió para disuadir de creer en sus predicciones y teorías a la gente, que continuó reciclándolas hasta hoy.

El poder de la Pirámide o mucho ruido y pocas nueces

Todo lo siguiente puede explicarse mediante la incapacidad de la gente para aceptar que las civilizaciones antiguas eran capaces de llevar a cabo trabajos importantes de construcción o que estas estructuras monolíticas eran intrínsecamente inútiles.

La siguiente fase en la saga de la piramidiocia deja el mundo de las pirámides tangibles y entra en el dominio de la forma piramidal. Más particularmente, miraremos el efecto de las pirámides en la jerga de la New Age, “energías desconocidas para la ciencia “, o euts como se referirán a ellas por razones tipográficas (por sus siglas en inglés).

Era probablemente inevitable que alguien, en algún momento, diese con la idea que la misma pirámide tenía algo que ver con el proceso de la momificación. Esta idea voló a la vista de las pruebas de cómo se llevó a cabo la momificación, incluyendo los registros dejados por los mismos egipcios, pero está de acuerdo con el pensamiento de aquellos que persisten en ver un problema que no existe.

Martin Gardner, en su libro de entretenimiento “The Magic Numbers of Dr Matrix (Los números mágicos del Dr. Matrix)”, rastrea las primeras referencias a su idea en los primeros años del siglo XX. En esa época un “ocultista francés” como lo describe Gardner descubrió que un gato muerto podía momificarse tras ser colocado en una pirámide modelo. Como pareció que no era un gran reclamo momificar gatos en el siguiente medio siglo, no se realizó más investigación sobre el tema.

Entonces, a finales de los años 50, un checo llamado Drbal afirmó que una hoja de afeitar situada bajo una pirámide de cartón mantenía su borde más afilado de lo que cabría esperar.

Más tarde encontramos a varios actores de cine (que podrían muy bien ser descendientes de las Tribus Perdidas de Israel) afirmando ser capaces de meditar mejor cuando estaban sentados bajo una pirámide. Otros han afirmado que los alimentos almacenados en una pirámide mantienen toda su frescura, los deseos se convierten en realidad si los escribes en un papel y los colocas en una pirámide, las pirámides matan a las bacterias. Esto es un tema extraordinario, si es cierto, pero, ¿cómo es de cierto?

Vamos a tener en cuenta primero a las euts, si obedecen las leyes, y cómo una pirámide puede canalizarlas.

Siempre que se reta a un pseudocientífico o a un paranormalista a explicar algún fenómeno que la ciencia anuncia como altamente improbable, responde con las euts. Aunque no deseemos sugerir que no existen cosas como las euts, no estamos muy animados a creerlos por las afirmaciones que hacen.

Parece que pueden hacer cualquier cosa y no están gobernadas por ninguna regla en absoluto. Los defensores del poder de la pirámide han afirmado que las pirámides pueden mediante su contacto, momificar la carne, mantener la comida en su estado natural y afilar cuchillas de afeitar. Parecería para el observador casual que estas tres cosas acuden a tres aplicaciones distintas de la energía.

Momificar la carne presupone una capacidad de eliminar moléculas de agua; afilar una cuchilla requiere la capacidad de añadir moléculas; y preservar la comida significa mantener el status quo. Dado que el material del que está construida la pirámide no parece afectar a ninguno de estos procesos (están disponibles en cartulina, madera, poliestireno, cobre, policarbonatos, acero y muchos otros materiales) y que parecen no tener control sobre los sistemas, ¿cómo se determina el proceso requerido? ¿Pueden las euts decidir por sí mismas que el objeto de la pirámide es un gato muerto o una cuchilla de afeitar?

Si es así, y parece la única conclusión lógica para estas afirmaciones, entonces parece que estamos tratando con alguna forma de energía sensible. Este es un concepto extraordinario y requeriría pruebas mucho más persuasivas para su existencia que las que ofrecen los defensores. ¿¡Imaginas los problemas a los que se habría enfrentado Einstein si la gravedad pudiese pensar por sí misma!?

Ahora preguntamos, “¿Qué es lo que hay inherente en la pirámide que le permite canalizar esta energía cuando otros sólidos geométricos no lo hacen?” No hemos oído hablar del Poder del Cubo o del Poder de la Esfera (aunque este artículo puede generar tales pensamientos en algunas mentes — ya ha sucedido antes). La respuesta es que no hay nada en la pirámide que debiera darnos una razón para suponer que esta forma mantiene una posición privilegiada en el mundo de los sólidos. Es más probable que los defensores de esta falacia estén seducidos por los misterios de las pirámides egipcias y que como resultado han investido a esta forma con poderes místicos.

No hay razón para creer que las pirámides ejercen algún tipo de influencia sobre la energía, sea conocida o no por la ciencia. Esto, por supuesto, no importaría si hubiese ejemplos de evidencias que “probasen” lo contrario aunque hay muchas referencias en la literatura profesional de tales evidencias es difícil encontrar referencias a alguna prueba llevada a cabo adecuadamente que dan hechos en lugar de opiniones subjetivas. Aquellas pruebas que han sido llevadas a cabo mediante la metodología de doble ciego no agradaron a los defensores del poder de la pirámide.

En una cata de vino francés en la edición de invierno de 1987-88 de The Skeptical Inquirer, el vino almacenado en las pirámides se juzgó que no era distinto en calidad del que no había sido almacenado en ellas.

Los defensores del poder de la pirámide deberían retroceder ante la única regla que se sabe que obedecen las euts. Esta es la ley que afirma que “Ningún suceso paranormal ocurrirá en un lugar que contenga a un escéptico”. Esta ley es más conocida por el título común de “El Escaqueo Psíquico”, la cual explica muchas más cosas que los problemas de las pirámides para realizar su tarea.

Para concluir esta sección sobre el poder piramidal, deberíamos referirnos a la influencia del autor estadounidense y respetado escéptico, Martin Gardner, a nivel de creencia en esta improbable forma de energía. En un artículo satírico de la edición de junio de 1974 de Scientific American, Gardner realizó un número de escandalosas afirmaciones sobre el poder de las pirámides, que estaban siendo promocionadas por su personaje el Dr Matrix. Gardner estaba sorprendido por la cantidad de correo que generó tal artículo, de gente que buscaba más detalles sobre cómo podían ayudarles las pirámides.

Algunas de las irónicas afirmaciones de Gardner aún forman parte de la tradición popular de las pirámides, por lo que no te sorprendas si el poder del cubo o la esfera se convierten en fenómenos New Age en el futuro.

Aunque no hay nada particularmente misterioso en las pirámides, ciertamente han ejercido algún tipo de influencia en la imaginación de la gente durante milenios.

Meramente leyendo sobre cómo la gente de las primeras civilizaciones emprendieron las tareas de construcción y cómo los humanos modernos han arrancado los secretos de las piedras, atraen nuestros instintos románticos. Nos hace darnos cuenta de los extraordinarios logros físicos y mentales de los que es capaz la raza humana y ha sido capaz desde el principio de la historia.

También nos hace darnos cuenta de lo limitada que debe ser la imaginación de aquellos que no pueden sentirse orgullosos de los logros de nuestra especie y que deben inventar superseres a los que acreditar aquello que han hecho los humanos.

Como escépticos, no deberíamos sentirnos ofendidos por gente como Erich von Daniken, Charles Piazzi Smyth y muchos otros. Deberíamos tener compasión por su estrechez de miras y la mezquindad de su espíritu.

[Este artículo apareció por primera vez en The Skeptic 1988 No. 3.
Barry Williams es presidente de Escépticos Australianos y tiene interés desde hace mucho tiempo en la egiptología.]



Autor: Barry Williams
Fecha Original: 13 de julio de 1990
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