NASA encuentra hidrocarburos en Hiperión, la luna de Saturno

La nave Cassini de la NASA ha revelado por primera vez detalles de la superficie de Hiperión, la luna de Saturno, incluyendo cráteres similares a una taza rellenos de hidrocarburos que podrían indicar una presencia más amplia en nuestro Sistema Solar de la química básica necesaria para la vida.

Este mapa muestra la composición de una parte de la superficie de Hiperión. El azul muestra la exposición máxima de agua helada, el rojo denota hielo de dióxido de carbono (“hielo seco”), el magenta indica las regiones de agua más dióxido de carbono y el amarillo es una mezcla de dióxido de carbono con un material aún por identificar. Crédito de la imagen: NASA/JPL/Universidad de Arizona/Ames/Instituto de Ciencias Espaciales

Hyperion cedió alguno de sus secretos a la batería de instrumentos a bordo de Cassini cuando la nave hizo un vuelo cercano en septiembre de 2005. Se hallaron hielos de agua y dióxido de carbono, así como un material oscuro que encaja con el perfil espectral de los hidrocarburos.

Un artículo que aparece en el número del 5 de julio de Nature informa de detalles de los cráteres de la superficie de Hiperión y de su composición observada durante este sobrevuelo, incluyendo las claves para comprender el origen de la Luna y su evolución a lo largo de 4,5 mil millones de años. Esta es la primera vez que los científicos son capaces de cartografiar el material de la superficie de Hiperión.

“Es de especial interés la presencia en Hiperión de hidrocarburos – combinaciones de átomos de carbono e hidrógeno que se encuentran en cometas, meteoritos, y polvo de nuestra galaxia”, dijo Dale Cruikshank, científico planetario en el Centro de Investigación AMES de la NASA en Moffett Field, California, y autor principal del artículo. “Estas moléculas, cuando se incrustan en hielo y se exponen a rayos ultravioleta, forman nuevas moléculas significativas biológicamente. Esto no significa que hallamos encontrado vida, pero es una indicación de que la química básica para la vida está dispersa por todo nuestro universo”.

El espectrógrafo de cámara ultravioleta de Cassini y el espectrómetro cartografiador infrarrojo y visual captaron variaciones en la composición de la superficie de Hiperión. Estos instrumentos, capaces de cartografiar características minerales y químicas de la luna, enviaron los datos de vuelta confirmando la presencia de agua helada encontrada en anteriores observaciones hechas desde la tierra, pero también descubrieron dióxido de carbono sólido (hielo seco) mezclado de una forma no esperada con el hielo corriente. Las imágenes de las regiones más brillantes de la superficie de Hiperión muestran agua helada en forma cristalina, tal y como la encontramos en la Tierra.

“La mayor parte de la superficie de Hiperión es una mezcla de agua helada y polvo orgánico, pero el dióxido de carbono también es notable. El dióxido de carbono no es puro, sino que está vinculado químicamente de alguna forma a otras moléculas”, explicó Cruikshank.

Datos anteriores de la nave sobre otras lunas de Saturno, así como de las lunas de Júpiter Calisto y Ganímedes, sugieren que la molécula del dióxido de carbono está “complejada”, or unida a otro material de la superficie en múltiples formas. “Pensamos que el dióxido de carbono corriente se evaporará de las lunas de Saturno a lo largo de grandes periodos de tiempo”, dijo Cruikshank, “pero parece ser mucho más estable cuando se une a otras moléculas”.

“El sobrevuelo de Hiperión fue un buen ejemplo de las capacidades en múltiples longitudes de onda de Cassini. En esta primera observación ultravioleta de Hiperión, la detección de agua helada nos dice las diferencias de composición de este extraño cuerpo”, dijo Amanda Hendrix, científico de Cassini del espectrógrafo de cámara ultravioleta en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Hiperión, la octava luna más grande de Saturno, tiene un giro caótico y orbita a Saturno cada 21 días. El número del 5 de julio de Nature también incluye nuevos hallazgos del equipo de la cámara sobre la extraña apariencia esponjiforme de Hiperión. Los detalles están en: http://ciclops.org/view.php?id=3303 .

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. JPL, una división de Instituto de Tecnología de California en Pasadena, dirige la misión Cassini-Huygens para el Consejo de Misiones Científicas de la NASA en Washington.

Más información sobre Cassini está disponible en: http://www.nasa.gov/cassini .


Fecha Original: 4 de julio de 2007
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