Los astrónomos encuentran las galaxias más lejanas conocidas

Los astrónomos han encontrado pruebas de las galaxias más distantes jamás detectadas.

Una lente gravitatoria es un objeto masivo, como un cúmulo de galaxias, que amplía la luz de las galaxias que están más alejadas y que de otra forma no podrían observarse. Crédito: Caltech

Las galaxias se han observado tal y como eran sólo 500 millones de años tras el nacimiento del universo. Su luz, que ha atravesado el cosmos durante más de 13 mil millones de años, se vio gracias a que fue distorsionada por una “lente gravitatoria” natural creada por la masa curvada por la gravedad de un cúmulo de galaxias cercanas.

“La lente gravitatoria es un aumento de fuentes distantes debido a estructuras que se hayan en primer plano”, explicó el astrónomo de Caltech Richard Ellis, quien encabezó el equipo internacional. “Observando a través de cúmulos cuidadosamente seleccionados, hemos localizado seis galaxias formando estrellas a una distancia sin precedente, que corresponden a una época en la que el universo sólo tenía 500 millones de años, menos del 4 por ciento de la edad actual”.

Se estima que la edad del universo es de 13,7 mil millones de años, por lo que coloca las galaxias recién descubierta a 13,2 mil millones de años luz de distancia. Un año luz es la distancia que la luz recorre en un año, unos 10 billones de kilómetros.

Técnica delicada

El equipo encontró las galaxias usando el telescopio de 10 metros Keck II en la cima del Mauna Kea en la Gran Isla de Hawaii. El hallazgo se presentará mañana en la conferencia de la Sociedad Geológica de Londres.

Las seis galaxias del récord situadas mediante lente gravitatoria. Cada imagen revela una tenue línea espectral (en el círculo) en la región infrarroja del espectro, lo que interpretan los astrónomos como procedene de unalínea de hidrógeno neutro, desplazado al rojo significativamente de su localización normal en el ultravioleta. Crédito: Caltech

La luz de media docena de galaxias lejanas de formación estelar fue ampliada 20 veces por el efecto de aumento de un cúmulo de galaxias que se encontraba en primer plano, dijo el miembro del equipo Dan Stark, estudiante graduado de Caltech.

La lente gravitatoria es delicada, admiten los astrónomos. Para apoyar su caso, apuntaron a las antiquísimas galaxias que estaban ligeramente más cerca, las cuales ya contenían estrellas viejas.

“Para producir estas viejas estrellas se requiere una actividad significativa anterior, más probable en las galaxias de formación estelar más tenues que hemos visto ahora”, dijo Stark.

En 2004, un equipo distinto reclamó el descubrimiento de una galaxia a 13,23 mil millones de años luz de distancia, “pero al re-examinar el objeto por otros equipos resultó ser falso”, dijo Stark a SPACE.com.

Final de las Edades Oscuras

Las galaxias ofrecen un vistazo de una era poco después de que se formasen las primeras estrellas.

Tras el teórico Big Bang no hubo estrellas. Finalmente, una gruesa “niebla” se encendió debido al calor de las jóvenes estrellas terminando con lo que se conoce como las Edades Oscuras cósmicas.

“El que hallamos encontrado tantas galaxias distantes en nuestra pequeña área de estudio sugiere que son en verdad muy numerosas”, dijo Stark. “Estimamos que la salida de radiación combinada de esta población podría ser suficiente para romper (ionizar) los átomos de hidrógeno en el espacio en esa época, acabando de este modo con las Edades Oscuras”.


Autor: Robert Roy Britt
Fecha Original: 10 de julio de 2007
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