RCW 103: ¿Una estrella con un misterioso compañero?

Cuando las estrellas son más masivas que 8 veces el Sol, terminan sus vidas con una espectacular explosión llamada supernova. Las capas exteriores son lanzadas hacia el espacio a miles de kilómetros por hora, dejando un campo de escombros de gas y polvo. En el lugar en el que una vez hubo una estrella, a menudo se encuentra un pequeño e increiblemente denso objeto llamado estrella de neutrones. Aunque sólo tiene unos 15 kilómetros de diámetro, los neutrones, empaquetados ajustadamente en tal estrella contienen más masa que todo el Sol completo.

Crédito de la imagen: NASA/CXC/Penn State/G.Garmire et al

Una nueva imagen de rayos-X muestra un remanente de 2000 años de antigüedad de una de tales explosiones cósmicas, conocida como RCW 103, que tuvo lugar a unos 10 000 años luz de la Tierra. En la imagen de Chandra, los colores rojo, verde y azul se mapean como rayos-X de energía baja, media y alta. En el centro, el punto azul es probablemente la estrella de neutrones que los astrónomos creen que se formó cuando explotó la estrella. Durante varios años los astrónomos ha luchado por comprender el comportamiento de este objeto, que exhibe unas variaciones inusualmente grandes en la emisión de rayos-X durante un periodo de años.

Las nuevas pruebas de Chandra implican que la estrella de neutrones cerca del centro está rotando una vez cada 6,7 horas, confirmando el trabajo reciente de XMM-Newton. Esto es mucho más lento de lo que una estrella de su edad debería estar girando. Una posible solución a este misterio es que la estrella progenitora masiva de RCW 103 puede no haber estallado aislada. En lugar de esto, una estrella de masa baja que es demasiado débil para verla directamente podría estar orbitando alrededor de la estrella de neutrones. El gas que fluye desde este vecino invisible hacia la estrella de neutrones podría estar aumentando la emisión de rayos-X, y la interacción del campo magnético de ambas estrellas podría haber provocado que la estrella de neutrones decelere su rotación.


Fecha Original: 10 de julio de 2007
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