¿Alteró la historia humana un antiguo volcán?

Una antigua súper-erupción volcánica, unas de las mayores conocidas en la historia de la Tierra, pudo no haber devastado el mundo y la humanidad tanto como se creía.

La erupción en lo que ahora es el Lago Toba en la isla indonesia de Sumatra hace aproximadamente 75 000 años fue la mayor en los dos últimos millones de años. Esta gigantesca explosión liberó al menos 7,7 billones de toneladas de magma, el equivalente en masa a 19 millones de edificios como el Empire State.

Artefactos de piedra halados en un lugar en el sur de la India sugieren que la población local permaneció en la región tras la erupción volcánica de Toba, Indonesia. Crédito: Science

Vastas columnas de ceniza se extendieron desde el Mar del Sur de China al Mar de Arabia y probablemente taparon el Sol y enfriaron drásticamente la Tierra durante años — un “invierno volcánico”. Los científico han sugerido que la catástrofe medioambiental que habría resultado pudo influir en el curso de la historia humana, con la gente de hoy evolucionando a partir de los miles de supervivientes del desastre.

Los artefactos prehistóricos recientemente desenterrados sugieren ahora que la explosión no habría sido “tan catastrófica como antes se pensaba”, dijo el arqueólogo de la Universidad de Cambridge Michael Petraglia.

Pistas indirectas

Petraglia y sus colegas investigaron los depósitos de cenizas de Toba de un grosor de más de 2 metros y medio cerca del pueblo del sur de la India de Jwalapuram. Hallaron cientos de hojas de piedra y otras herramientas justo por debajo y por encima de esta capa de cenizas — es decir, inmediatamente antes y después de la erupción — que son bastante similares entre sí. Junto a los artefactos, también encontraron piezas de ocre rojo, un mineral usado para pintar la piel y dibujar en las cuevas, además de para ayudar a unir herramientas.

Los artefactos parecen similares a algunos de humanos modernos que datan de más o menos el mismo periodo de África. Estos hallazgos sugieren que los humanos continuaron su vida en ese área tras la explosión.

“Habríamos tenido aquí poblaciones muy móviles de cazadores-recolectores, capaces de arreglárselas con todo tipo de desastres”, dijo Petraglia a LiveScience. “Si estuviésemos hablando de asentamientos de poblaciones agricultoras, la súper-erupción de Toba habría sido un cataclismo”.

La investigación se detalla en el ejemplar del 6 de julio de la revista Science.

Se necesitan más pruebas

No todos piensan que las nuevas pruebas son convincentes. El arqueólogo antropólogo Stanley Ambrose de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, que propuso que la catástrofe de Toba influyó en la evolución humana, encontró que los datos publicados eran inadecuados.

“La única forma de probar sus afirmaciones es encontrar esqueletos humanos por debajo de las cenizas que parezcan africanos”, dijo Ambrose.

Petraglia dijo que tenían “miles de artefactos más de los que habían presentado en el artículo” para apoyar la nueva afirmación, pero estuvo de acuerdo en que los fósiles serían la prueba definitiva. “No tenemos fósiles humanos, no tenemos fósiles de Neandertales, no tenemos ningún fósil. Nos habría encantado encontrar fósiles”, dijo Petraglia.

Un excitante pero controvertido aspecto de sus hallazgos es que los humanos modernos salieron de África mucho antes de lo que se pensaba. “Durante los últimos 150 años, los arqueólogos se han centrado en cuándo salieron los humanos de África hacia Europa, pero nuestros hallazgos sugieren que podrían haber llegado a la India 30 000 años antes que a Europa”, dijo Petraglia.

“Hay una gran cantidad de notable arqueología que puede hacerse en la India y que estamos impacientes por explorar”, dijo.


Autor: Charles Q. Choi
Fecha Original: 10 de julio de 2007
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