Si hay oxígeno, hay vida

Si los aliens visitaron nuestro Sistema Solar, sólo les habría llevado un momento imaginar en qué planeta es en el que hay vida. Esto es debido a que nuestra atmósfera tiene un alto porcentaje de oxígeno. La presencia de oxígeno en nuestra atmósfera ha dado a los científicos la clave para buscar vida en otros mundos. Pero qué pasaría si existieran procesos puramente naturales, que pudieran confundir la búsqueda de la vida, engañando a los nuevos y potentes observatorios espaciales como el Buscador de Planetas Terrestres y Darwin.

No te preocupes. Una nueva simulación de un equipo de investigadores estadounidenses demuestra que ningún proceso natural en un mundo habitable con agua líquida podría mantener altos niveles de oxígeno y ozono presentes en la atmósfera alienígena. Si hay oxígeno, hay vida.

La mayoría del oxígeno (O2) en la atmósfera de la Tierra se pensaba que había sido generado a través de la fotosíntesis. Las plantas usan la energía del Sol, tomando dióxido de carbono y liberando O2 como subproducto. A lo largo del tiempo, este oxígeno ha crecido en nuestra atmósfera hasta su razón actual de un 21% con el resto de nitrógeno y otros gases.

Esta razón es muy importante para la búsqueda de vida en el universo. Durante las siguientes décadas, se construirá una flota de naves y experimentos que serán tan sensibles que serán capaces de analizar la atmósfera de un mundo distante del tamaño de la Tierra. Encuentra oxígeno u ozono en la atmósfera de tales planetas y habrás encontrado un mundo con vida. Como en nuestro propio planeta, algún proceso orgánico está refrescando el oxígeno de la atmósfera, impidiendo que reaccione.

Una nave recientemente cancelada es el Buscador de Planetas Terrestre, que sería lo bastante sensible para analizar los componentes químicos de una atmósfera distante. Tristemente, esta misión fue descartada después de que los presupuestos fuesen transferidos a apoyar a la Visión para la Exploración Espacial, que enviará humanos de vuelta a la Luna, y a Marte. No te preocupes, no obstante, los europeos están trabajando en el problema también con su misión Darwin. Y no se ha cancelado…todavía.

Estas misiones (si es que se lanzan) serán capaces de detectar ozono y oxígeno en la atmósfera de mundos distantes. ¿Pero podrían ser engañadas? ¿Existen procesos naturales que pudiesen generar niveles similares de oxígeno y ozono? Si es así, entonces haría la búsqueda de vida extremadamente difícil, generando falsos positivos que podrían confundir a los científicos.

Existen unos pocos escenarios que los científicos creen que podrían dar falsos positivos para la vida. Por ejemplo, en un planeta con un efecto invernadero desbocado como Venus, podría estar escapando del calor grandes cantidades de hidrógeno, humedeciendo la atmósfera. Debido a que este hidrógeno está originado a partir del agua (H2O), podría dejar oxígeno tras él. Si un planeta extrasolar estuviese perdiendo su océano en el espacio, podría confundir a los detectores.

En otra situación, un planeta helado como Marte podría ser lo bastante grande para retener gases pesados, pero muy pequeños para mantener la salida de gases volcánica. La superficie helada inhibiría la pérdida de oxígeno, pero sin consumirlo.

El truco de ambos escenarios, no obstante, es que existirían en planetas fuera de la zona habitable de la estrella. Los observadores cuidadosos serían capaces de descartarlos con el paso del tiempo.

Un equipo de investigadores de los Estados Unidos han desarrollado una simulación para ver si existen escenarios que pudiesen generar falsos positivos, y no fueron capaces de encontrar ninguno que pudiese engañar a los futuros telescopios. El artículo de la investigación está titulado Abiotic Formation of O2 and O3 in High-CO2 Terrestrial Atmospheres (Formación Abiótica de O2 y O3 en Atmósferas Terrestres de alto CO2), y ha sido aceptado recientemente para su publicación en la revista Astronomy & Astrophysics.

La ejecución de muchas simulaciones, factorizando con todas las variables potenciales que pudiesen simular un mundo similar a la Tierra, incluyendo distintos rangos de escapes de gases volcánicos y radiación ultravioleta.

No fueron capaces de llegar a ningún escenario en el que un planeta habitable con agua liquida pudiese generar resultados positivos falsos para O2 u O3 que engañasen a telescopios como el Darwin o el Buscador de Planetas Terrestres.


Artículo Original en Arxiv
Autor: Fraser Cain
Fecha Original: 12 de julio de 2007
Enlace Original

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Comments (2)

  1. [...] original de Ciencia Kanija cedida a Astroseti.org Artículo Original en Arxiv Fecha Original: 12 de julio de 2007 Enlace [...]

  2. mvr1981

    Ya lo dijo James Lovelock en su controversial Hipotesis Gaia… el hecho no es la busqueda de oxigeno simplemente, sino de una atmosfera desequilibrada por la presencia de vida. La unica presencia de oxigeno no es signo de vida, ya que podrian existir planetas con atmosferas compuestas unicamente de oxigeno residual.

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