Los agujeros negros disparan a las estrellas a su autodestrucción

El destino de las estrellas que se aventuran demasiado cerca de los agujeros negros podría ser incluso más violento de lo que se pensaba previamente. No sólo son destrozadas por la tremenda gravedad del agujero negro, sino que el proceso puede disparar una explosión nuclear que destroza a la estrella desde dentro, según un nuevo estudio.

Los científicos han comprendido desde hace tiempo que los agujeros negros supermasivos que pesan millones o miles de millones de veces la masa de nuestro Sol pueden destrozar estrellas que se acerquen demasiado.

Una estrella destrozada por un agujero negro en esta impresión artística (Ilustración: NASA/CXC/M Weiss)

La gravedad del agujero negro tira con fuerza de la parte más cercana de la estrella, un desequilibrio que destroza la estrella en un periodo de horas o minutos, una vez ue está lo bastante cerca. Observa esta animación de una estrella siendo destrozada y tragada por un agujero negro.

Ahora, un par de físicos dicen que este tirón irregular no es el único peligro al que se enfrenta la estrella. La tensión de estas fuerzas desequilibradas pueden disparar también una explosión nuclear los bastante fuerte como para destruir la estrella desde el interior.

Matthieu Brassart y Jean-Pierre Luminet del Observatorio de París en Meudon, Francia, llevaron a cabo simulaciones por ordenador de los momentos finales de la vida de tan desfortunada estrella, cuando se aparta hacia un agujero negro supermasivo.

Cayendo en el remolino

Cuando las estrellas se acercan lo suficiente, las irregulares fuerzas se aplastan en la forma de un crepe. Algunos estudios previos habían sugerido que este aplastamiento incrementaría la densidad y temperatura del interior de la estrella lo suficiente como para disparar unas intensas reacciones nucleares que la destrozarían.

Pero otros estudios habían sugerido que la descripción se complicaría por las ondas de choque generadas durante el proceso de aplastamiento y que no tendría lugar ninguna explosión nuclear.

Las nuevas simulaciones investigaron los efectos de las ondas de choque en detalle, y encontraron que incluso cuando se incluyen sus efectos, las condiciones favorecen la explosión nuclear.

“Habrá una explosión de la estrella – será completamente destruida”, dijo Brassart a New Scientist. Aunque la explosión destruya la estrella, parte de la materia estelar se salva de ser devorada por el agujero negro. La explosión es lo bastante potente para arrojar gran parte de la materia de la estrella fuera del alcance del agujero negro, dice.

La absorción de las estrellas por los agujeros negros puede haber sido ya observada, aunque en una etapa muy posterior. Se piensa que varios meses después del evento que desgarra la estrella, su materia – que ha estado cayendo en espiral hacia el agujero negro – comienza a caer en el propio agujero. Conforme cae se calienta, liberando luz ultravioleta y rayos-X.

Fuegos artificiales estelares

La nave GALEX de la NASA puede haber visto tales eventos. Otro evento que podría haber sido recogido por el Observatorio de rayos-X Chandra y la nave XMM-Newton de la ESA.

Si las estrellas trastornadas cerca de los agujeros negros explotan de verdad, entonces podrían en principio permitir la detección de estos eventos en una etapa anterior, dice Jules Halpern de la Universidad de Columbia en Nueva York, Estados Unidos. “Puede ser posible ver el trastorno de la estrella inmediatamente si está lo bastante caliente”, dijo a New Scientist.

Brassart está de acuerdo. “Tal vez pueda observarse en rayos-X y rayos gamma, pero es algo que necesita más estudio”, dice.

El investigador de supernovas Chris Fryer del Laboratorio Nacional de Los Álamos en Los Álamos, Nuevo México, Estados Unidos, dice que la muerte de estas estrellas es algo difícil de simular, y que no está seguro de si los investigadores han probado su caso de que explote en el proceso.

Pero si ocurren estas explosiones, observatorios futuros, Como el Gran Telescopio Investigador Sinóptico (LSST), que detectará un gran número de supernovas, podría resolver algunas explosiones de este tipo. “Entonces estos objetos podrían pasar a un primer plano”, dijo a New Scientist.


Autor: David Shiga
Fecha Original: 18 de julio de 2007
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