Explicado el misterioso anillo G de Saturno

Una estrechamente entretejida banda de piedras heladas ambulantes en órbita alrededor de Saturno podría estar proporcionando la materia prima para uno de los anillos del planeta, dicen los científicos.

El hallazgo, detallado en el ejemplar del 3 de agosto de la revista Science, podría resolver el misterio sobre qué mantiene al “anillo G” de Saturno y podría ser la prueba de que una luna saturniana fue destruida durante una antigua colisión.

Imágenes del anillo G

La formación de los anillos de Saturno es un misterio general, pero los teóricos creen que son el resultado de una o más roturas de objetos helados en el pasado. En concreto, el anillo G ha intrigado verdaderamente a los científicos desde su descubrimiento a finales de los 70 por la misión Voyager.

El extraño anillo

El anillo G es un tenue y estrecho círculo de escombros situado más allá del conjunto principal de anillos de Saturno. No hay ninguna forma obvia de cómo pudo haberse formado. El material para el anillo E de Saturno es proporcionado por los restos arrojados por la luna Encelado, y el anillo F del planeta está creado por las acciones de guía de las lunas Prometeo y Pandora, que actúan como quitanieves limpiando el sendero a cada lado del anillos.

Pero Mimas, la luna de Saturno más cercana al anillo G, está situada relativamente lejos del anillo (15 000 kilómetros).

En septiembre de 2006, la nave Cassini de la NASA proporcionó a los científicos una de las mejores vistas del anillo G. Las imágenes revelaron una brillante y curvada raya de material cerca del borde interior del anillo compuesta de partículas de hielo con tamaños de menos de un centímetro a un metro de diámetro.

“Normalmente no esperas ver en un sistema de anillos algo confinado a un rango de latitudes alrededor de Saturno”, dijo un miembro del equipo de estudio Matthew Hedman de la Universidad de Cornell en Nueva York. “Por definición, las cosas deberían tender a disgregarse y convertirse en un anillo continuo alrededor de todo el planeta”.

Los científicos estiman que el arco tiene unos 200 kilómetros de anchura y unos 170 000 kilómetros de largo, o aproximadamente un sexto de la circunferencia del anillo G. Si todo el material del arco estuviese reunido en un único cuerpo, formaría una luna helada de unos 100 metros de diámetro.

Y como una luna, el brillante arco orbita alrededor de Saturno, llevándole 19 horas hacer un giro completo. Se mueve en una órbita casi síncrona con Mimas, orbitando siete veces por cada seis órbitas que hace Mimas.

Resonancia orbital

A pesar de la distante localización de Mimas del anillo G, los científicos creen que la gravedad de la luna ayuda a que se muevan en conjunto las grandes piezas de escombros del arco, manteniendo la forma de media luna cuando van alrededor de Saturno.

Ocasionalmente, estos grandes trozos de hielos impactan entre sí, liberando nubes de polvo y finos cristales de hielo al espacio. Los investigadores especulan que el material arrojado es empujado alrededor las partículas cargadas y electrones, llamado plasma, en la magnetosfera de Saturno y finalmente vagar hacia los confines del arco para establecerse en un anillo.

“El gran [arco] de partículas sólo siente la gravedad, por tanto no se dispersa mucho. Están todas atrapadas en el arco”, dijo Hedman a SPACE.com. “Pero los pequeños granos de polvo pueden interactuar con el plasma en la magnetosfera de Saturno. Dado que son más pequeños, pueden sentir esas fuerzas y [las interacciones] pueden causar que el material se disperse radialmente”.

El origen de las mayores partículas del arco aún es un misterio. Una idea es que son remanentes de un pequeño satélite destruido hace mucho en una colisión con otro objeto. “Una posibilidad es que fuera una luna que se destruyó”, dijo Hedman. “El problema es que tiene que encajar en esta configuración con Mimas, y aún estamos intentando comprender cómo sucedió esto en primer lugar”.


Autor: Ker Than
Fecha Original: 2 de agosto de 2007
Enlace Original

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