¿Cuántas especies hay en la Tierra?

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La posibilidad de descubrir pequeños hombres verdes en otros planetas ha captado nuestra imaginación durante mucho tiempo, pero los científicos están igualmente entusiasmados por encontrar nuevas formas de vida en nuestro propio patio.

Aunque los humanos han compartido el planeta con millones de otras criaturas durante miles de años, sabemos sorprendentemente poco sobre nuestros vecinos — ni siquiera sabemos exactamente cuánta flora y fauna pertenece a la Tierra.

El proyecto “Árbol de la vida” de la Fundación Nacional de Ciencia estima que podría haber entre 5 y 100 millones de especies en el planeta, pero la ciencia sólo ha identificado 2 millones.

“Sólo hemos raspado la superficie del conocimiento de la vida animal”, dijo el entomólogo Brian Fisher de la Academia de Ciencias de California. “Hemos descubierto sólo el 10 por ciento de todas las criaturas vivas de este planeta”.

Índice ambiental

Tener una cuenta exacta de las criaturas vivas de la Tierra puede no parecer la tarea más importante, pero para la taxonomía, la ciencia de descubrir, describir y categorizar las cosas vivas, es “la base para la comprensión de la vida en este planeta”, dijo Fisher.

Saber con quien compartimos el planeta es una preocupación particular ahora debido al calentamiento global, la deforestación y otras señales del desarrollo humano que están amenazando a muchas especies, lo cual podría ser esencial para el funcionamiento de los ecosistemas o podría tener un valor inherente en términos de desarrollo de nuevas medicinas u otros productos.

Como dijo Fisher, saber cuánta vida hay y de qué tipo podría hacer a la sociedad más “bio-ilustrada” — tendríamos una mejor comprensión del impacto que tienen las actividades humanas sobre otras formas de vida.

“Podríamos tener una especie de índice Dow Jones del medioambiente”, dijo Fisher.

No hay una respuesta simple

Aunque los taxonomistas han estado catalogando plantas y animales durante más de 250 años, aún no tienen una respuesta exacta a la pregunta, “¿Cuántas especies hay en la Tierra?”

“Es una pregunta muy simple, pero sin una respuesta simple”, dijo Fisher.

Una de las razones de que no podamos obtener una cuenta precisa es la gran cantidad de cosas que aún no se han descubierto y descrito en el dominio de lo muy pequeño: insectos, bacterias y otros microbios.

“Hemos hecho un trabajo de categorización bastante bueno desde el tamaño de una mosca hacia arriba”, pero cualquier cosa menor que eso es bastante desconocida, dijo Joel Cracraft del Museo Americano de Historia Natural en Nueva York.

Otra parte del problema es que la tradición de la taxonomía ha quedado confinada al mundo desarrollado, dejando fuera la enorme diversidad de gran parte del hemisferio sur, que está, en media, menos desarrollado.

“Las especies no están distribuidas equitativamente a lo largo de la Tierra; tienen estos ‘puntos calientes’”, dijo Fisher.

Por ejemplo, dice el entomólogo del MAHN Randall Schuh, que hay unas 2000 especies de insectos conocidas en Norteamérica, pero sólo 200 en Australia, mientras que la muestra de la diversidad de plantas de Australia que Schuh ha hecho sugiere que debería haber al menos 3000 especies de insectos allí.

Para complicar el tema están las especies “crípticas”, que parecen iguales al ojo humano, pero genéticamente son bastante distintas, haciendo que sea aún más difícil para los científicos el clasificarlas.

“Cuando salimos a la naturaleza y vemos organismos individuales, éstos no llevan pequeñas etiquetas con sus nombres, no nos dicen lo que son”, dijo Schuh.

Nuevas herramientas

Pero los taxonomistas tienen ahora nuevas herramientas como el secuenciado de ADN que les permite distinguir unas especies de otras, especialmente las “especies crípticas” y las criaturas más pequeñas, de forma más fácil.

“Vamos a encontrar cada vez más cosas gracias a estas herramientas, no hay duda sobre eso”, dijo Schuh.

Los biólogos también están combinando sus conocimientos sobre proyectos como el “Árbol de la Vida, el centrado en insectos “Inventario de la Biodiversidad Planetaria” codirigido por Schuh y el Censo de la Vida Marina (una red de investigadores de más de 70 países comprometidos en una iniciativa de 10 años para valorar la diversidad y abundancia de la vida marina), todos ello encaminados a identificar, catalogar y conectar los linajes de las millones de especies de la Tierra.

“Creo que ahora podemos, si ponemos suficientes recursos en ello, tratar este excitante hecho de que el 90 por ciento de la vida del planeta aún no está descubierta”, dijo Fisher.


Autor: Andrea Thompson
Fecha Original: 3 de agosto de 2007
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