¿Cuántas especies hay en la Tierra?

La posibilidad de descubrir pequeños hombres verdes en otros planetas ha captado nuestra imaginación durante mucho tiempo, pero los científicos están igualmente entusiasmados por encontrar nuevas formas de vida en nuestro propio patio.

Aunque los humanos han compartido el planeta con millones de otras criaturas durante miles de años, sabemos sorprendentemente poco sobre nuestros vecinos — ni siquiera sabemos exactamente cuánta flora y fauna pertenece a la Tierra.

El proyecto “Árbol de la vida” de la Fundación Nacional de Ciencia estima que podría haber entre 5 y 100 millones de especies en el planeta, pero la ciencia sólo ha identificado 2 millones.

“Sólo hemos raspado la superficie del conocimiento de la vida animal”, dijo el entomólogo Brian Fisher de la Academia de Ciencias de California. “Hemos descubierto sólo el 10 por ciento de todas las criaturas vivas de este planeta”.

Índice ambiental

Tener una cuenta exacta de las criaturas vivas de la Tierra puede no parecer la tarea más importante, pero para la taxonomía, la ciencia de descubrir, describir y categorizar las cosas vivas, es “la base para la comprensión de la vida en este planeta”, dijo Fisher.

Saber con quien compartimos el planeta es una preocupación particular ahora debido al calentamiento global, la deforestación y otras señales del desarrollo humano que están amenazando a muchas especies, lo cual podría ser esencial para el funcionamiento de los ecosistemas o podría tener un valor inherente en términos de desarrollo de nuevas medicinas u otros productos.

Como dijo Fisher, saber cuánta vida hay y de qué tipo podría hacer a la sociedad más “bio-ilustrada” — tendríamos una mejor comprensión del impacto que tienen las actividades humanas sobre otras formas de vida.

“Podríamos tener una especie de índice Dow Jones del medioambiente”, dijo Fisher.

No hay una respuesta simple

Aunque los taxonomistas han estado catalogando plantas y animales durante más de 250 años, aún no tienen una respuesta exacta a la pregunta, “¿Cuántas especies hay en la Tierra?”

“Es una pregunta muy simple, pero sin una respuesta simple”, dijo Fisher.

Una de las razones de que no podamos obtener una cuenta precisa es la gran cantidad de cosas que aún no se han descubierto y descrito en el dominio de lo muy pequeño: insectos, bacterias y otros microbios.

“Hemos hecho un trabajo de categorización bastante bueno desde el tamaño de una mosca hacia arriba”, pero cualquier cosa menor que eso es bastante desconocida, dijo Joel Cracraft del Museo Americano de Historia Natural en Nueva York.

Otra parte del problema es que la tradición de la taxonomía ha quedado confinada al mundo desarrollado, dejando fuera la enorme diversidad de gran parte del hemisferio sur, que está, en media, menos desarrollado.

“Las especies no están distribuidas equitativamente a lo largo de la Tierra; tienen estos ‘puntos calientes’”, dijo Fisher.

Por ejemplo, dice el entomólogo del MAHN Randall Schuh, que hay unas 2000 especies de insectos conocidas en Norteamérica, pero sólo 200 en Australia, mientras que la muestra de la diversidad de plantas de Australia que Schuh ha hecho sugiere que debería haber al menos 3000 especies de insectos allí.

Para complicar el tema están las especies “crípticas”, que parecen iguales al ojo humano, pero genéticamente son bastante distintas, haciendo que sea aún más difícil para los científicos el clasificarlas.

“Cuando salimos a la naturaleza y vemos organismos individuales, éstos no llevan pequeñas etiquetas con sus nombres, no nos dicen lo que son”, dijo Schuh.

Nuevas herramientas

Pero los taxonomistas tienen ahora nuevas herramientas como el secuenciado de ADN que les permite distinguir unas especies de otras, especialmente las “especies crípticas” y las criaturas más pequeñas, de forma más fácil.

“Vamos a encontrar cada vez más cosas gracias a estas herramientas, no hay duda sobre eso”, dijo Schuh.

Los biólogos también están combinando sus conocimientos sobre proyectos como el “Árbol de la Vida, el centrado en insectos “Inventario de la Biodiversidad Planetaria” codirigido por Schuh y el Censo de la Vida Marina (una red de investigadores de más de 70 países comprometidos en una iniciativa de 10 años para valorar la diversidad y abundancia de la vida marina), todos ello encaminados a identificar, catalogar y conectar los linajes de las millones de especies de la Tierra.

“Creo que ahora podemos, si ponemos suficientes recursos en ello, tratar este excitante hecho de que el 90 por ciento de la vida del planeta aún no está descubierta”, dijo Fisher.


Autor: Andrea Thompson
Fecha Original: 3 de agosto de 2007
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Comments (8)

  1. [...] ¿Cuántas especies hay en la Tierra?www.cienciakanija.com/2007/08/04/%c2%bfcuantas-especies-hay-… por mezvan hace pocos segundos [...]

  2. quiero saber mas de con cuantas especies compartimos en el mundo por que es una tarea

    lo quiero para mas al rato o para ahorita plis

  3. Manlio E. Wydler

    En el artículo, solo encuentro una pequeña confusión, por un lado está la cuestión de ciántas especies hay y en el centro del mismo se deriva en cuantos individuos hay, que es otra cosa.
    Además los lugares con mayor diversidad de especies se los a estudiado poco: Australia Sudamérica, etc., debido al subdesarrollo, que yo tanto remarco, incluso como caracteríetica de los hispano-parlantes y que me ha granjeado un fastidio injusto en este medio.

  4. mire la verdad yo quiero estudiar ingenieria ambiental y me interesa todo lo que tiene que ver con el ambiente pero la respuesta que busco en este momento es cual especie es la que a durado menos tiempo en la tierra

  5. sebastian

    Hola jimena lo unico que puedo decirte es que esa pregunta no tiene respuesta. Hay linajes en los cuales la taza de de adaptacion y especiacion independientemente de los sucesos que ocurrieron para producirlas es mas alta que en otros muchos linajes son el tronco del cual derivan muchisimas especies que son efímeras en el tiempo, como si fueran verdaderos experimentos fallidos y las especies que hoy vemos son solo los sobrevivientes de ese conjunto. Muchas veces en el registro fosil los paleontologos descubren un numero reducido de fosiles de una especie que pudo haber vivido en un intervalo corto de tiempo y peor aun muchisimas veces solo se encuentra un ejemplar con lo cual eso solo nos marca un instante en el cual ese animal vivio y no podemos saber cuanto perduro en el tiempo esa especie. Una cosa que es importante aclarar es que muchas veces se compara a una especie con un rango taxonomico mayor! por ejemplo muchas veces se dice que el ser humano esta condenado a extinguirse porque destruimos nuestro planeta y los dinosaurios sobrevivieron 150 millones de años, bueno lo cierto es que los dinosaurios costituyeron miles de especies diferentes tan distintas como los mamiferos hoy en dia y muchisimos se extinguieron antes de su desaparicion “definitiva” (las aves son dinosaurios y siguen vivitas), el ser humano es solo una especie y aunque se origino hace poco geologicamente hablando tambien es cierto que vivio mucho mas que muchas otras especies. Lo ciertyo es que todas las especies se extinguen!!! y el ser humano no escapa a ello! cuando decimos que las cucarachas vivieron 300 millones de años hasta el presente no decimos que las especies sean las mismas por mas iguales que parescan seguramente no lo son! lo mas seguro es que o los humanos se extingan o continuen evolucionando como lo hicieron el resto de los animales! lo cierto es que no podemos saber cual es la especie que duro menos! es posible que especies nuevas esten surgiendo y a su vez se extingan porque no fueron exitosas!

  6. sebastian

    AHH una aclaracion: arriba se habla de especies cripticas!!! bueno hay que diferenciar adaptacion de especiacion! antiguamente se concebia que las especies evolucionan con la suma gradual de cambios. Ahora bien lo que hace a una especie biologica diferente de otra no es lo diferente que son morfologicamente sino que estas sean interfecundas y produzcan descendencia fértil (osea que los hijos puedan seguir dando mas hijos) bueno en las especies cripticas lo que sucede es que una porcion de la especie original se separa y crea una barrera reproductiva, formandose una especie nueva sin adquirr cambios morfologicos relevantes, (hay muchas causas para ello que no necesariamente implican seleccion natural). Esas especiaciones muchas veces ocurren en un intervalo de tiempo muy corto por lo que no es cierto que las especies surgen necesariamente en prolongadisimos periodos de tiempo! suceden tambien hoy en dia!

  7. sebastian

    Perdon cometi algunos errores al redactar pero para que no haya confusion dejo la definicion de especie biologica: Mayr 1970 : grupo de poblaciones naturales, Geneticamente similares, interfertiles, y aisladas reproductivamente de otros grupos analogos.

  8. erika

    ps….. es un poco complicado pero sencillo de resolver solo hay que tener tu mente abierta para que recibas todo lo positivo

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