¿Existe vida alienígena?

La vida puede encontrarse en casi cada rincón y grieta de nuestro planeta Tierra. Saltando, nadando, volando, corriendo, deslizándose, reptando o firmemente enraizados en un sitio, los organismos aparecen, mueren y son reemplazados por nuevas generaciones y nuevas especies.

Si existe un botín similar de vida en alguna parte del universo es una de las más antiguas y sobrecogedoras preguntas de la ciencia. Teniendo en cuenta las dimensiones del universo y las incontables estrellas que contiene, las posibilidades parecerían estar a favor de contestar “sí”.

“Estamos aquí, hechos de polvo de estrellas. Por tanto, es cuando menos posible que existen otras”, dijo Jill Tarter, directora del Centro para la Investigación SETI en California.

Criaturas resistentes

Pero los científicos de hoy esperan ir más allá de la mera estadística para encontrar algo más sustancial, y más edificante. Tak vez más que en ningún otro momento de la historia, los científicos son optimistas sobre que exista la vida extraterrestre, y que puede obtenerse una señal de confirmación.

Sus esperanzas se mantienen a flote gracias a los recientes descubrimientos de mundos más allá de nuestro Sistema Solar y las nuevas revelaciones que hemos aprendido sobre la dureza de la vida en nuestro propio planeta.

“Conforme aprendemos más sobre la diversidad de la vida, particularmente de la microbiana, expandemos nuestro definición de lo que es la vida y cómo puede existir la vida en algunos entornos muy hostiles (para los humanos)”, dijo la bióloga Diana Northup de la Universidad de Nuevo México.

Los científicos han descubierto microbios que son resistentes a niveles de calor, frío, salinidad, acidez y radiación que matarían a los humanos. Algunos de estos llamados “extremófilos” han estado prosperando en una completa oscuridad, el secos desiertos e incluso a kilómetros de profundidad bajo el suelo.

Todo esto son buenas noticias para los astrobiólogos que sueñan con encontrar la vida más allá de los confines de la Tierra, ya que muchos de los entornos extremos de nuestro planeta se cree que pueden ser normales en otros mundos. Los desiertos de la Tierra, por ejemplo, tienen analogías con el seco y polvoriento Marte. La luna de Saturno Titán es un mundo repleto de ríos y lagos, y bajo la corteza helada de otra luna de Saturno, Encelado, podría haber entornos que recuerden las heladas profundidades marinas de la Tierra.

Desafiantes nuevos mundos

Los astrobiólogos están también esperanzados por la reciente explosión en el descubrimiento de planetas fuera de nuestro Sistema Solar. Desde 1995, cuando los astrónomos señalaron el primer planeta en órbita alrededor de otra estrella, el número de planetas extrasolares, o “exoplanetas”, ha subido a más de 200. Los científicos conocen ahora más de 20 veces más planetas fuera del Sistema Solar que dentro del mismo.

La mayoría de explanetas descubiertos hasta ahora son globos gigantes de gas que giran a toda velocidad, conocidos como “Júpiter calientes”, que orbitan extremadamente cerca de sus estrellas y por tanto probablemente son poco adecuados para la vida.

Pero algunos exoplanetas son maravillosamente parecidos a la Tierra. Recientemente los científicos señalaron un mundo a sólo 20,5 años luz de distancia que yace en la zona habitable de su estrellas — la región alrededor de una estrella donde el agua líquida, y por tanto la vida, podría existir. (Más tarde se descubrió que el planeta podría ser demasiado cálido para la vida, pero otro mundo potencialmente habitable del mismo sistema tomó rápidamente su lugar).

Con el refinamiento en curso de las actuales técnicas de búsqueda de planetas y ell lanzamiento de nuevos satélites los científicos esperan no sólo encontrar un auténtico mundo similar a la Tierra, sino también ser capaces de investigarlos buscando las huellas espectrales de la vida que lleva la luz reflejada por un planeta.

“Dependiendo de qué nivel de rastreo y búsqueda estemos preparados para hacer, podríamos hacer descubrimientos en las siguientes dos décadas que cambien completamente la forma en que comprendemos el universo y la vida”, dijo Margaret Turnbull, astrobióloga en el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland.

SETI

Por supuesto, siempre está la posibilidad de que la vida extraterrestre nos encuentre primero. Tal vez no en la forma de un OVNI que nos visite, pero una transmisión de radio de una civilización alienígena avanzada se considera aún dentro del dominio de lo posible.

“La humanidad ha logrado una civilización tecno-científica sólo en los últimos 200 años aproximadamente, de los 4,55 mil millones de años de vida en la Tierra”, dijo Frank Wilczek, ganador del Premio Nobel de física en el MIT. “Por lo que paree que deberíamos esperar que hubiese muchas civilizaciones tecno-científicas que hayan tenido muchos millones, o incluso miles de millones de años para desarrollarse”.

Pero incluso el descubrimiento de un microbio unicelular en un mundo distante sería suficiente — suficiente para responder por fin a la antigua pregunta de “¿estamos solos en el universo?” y suficiente para cambiar cómo se ve la humanidad a sí misma.

“El descubrimiento de formas de vida habitando los extremos aún inexplorados de nuestro planeta, y finalmente, el descubrimiento de la vida en otros planetas, nos dará una mayor consciencia de lo magnífico que es un universo vivo”, dijo Turnball a LiveScience, “y, con algo de suerte, una mejor comprensión de nosotros mismos”.


Autor: Ker Than
Fecha Original: 6 de agosto de 2007
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Comments (0)

  1. [...] ¿Existe vida alienígena?www.cienciakanija.com/2007/08/06/¿existe-vida-alienigena/ por fran_at hace pocos segundos [...]

  2. ¿Que tiene de bueno encontrar vida fuera de la Tierra?

  3. Me interesa mucho este tema de la vida fuera de la Tierra. Al igual q muchos opino que si debe de existir, ya q el universo es inmenso y se encuentra lleno de galaxias en las cuales debe de haber planetas con las condiciones adecuadas para que se desarrolle vida. Siempre he estado pendiente a cada nuevo descubrimiento que hacen en torno a este tema. Les agradeceria que me mantuvienran informada de todo lo ocurrido.

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