Descubierto el mayor exoplaneta conocido

El mayor exoplaneta descubierto hasta la fecha también es uno de los más extraños y teóricamente no debería existir, dicen los científicos.

Apodado TrES-4, el planeta tiene 1,7 veces el tamaño de Júpiter y pertenece a la pequeña subclase de los planetas “hinchados” que tienen densidades extremadamente bajas. El hallazgo se detallará en el próximo número de la revista Astrophysical Journal.

“Esto significa que tiene sólo una densidad de 0,2 gramos por centímetro cúbico, o aproximadamente la densidad de la madera de balsa”, dijo el director del estudio Georgi Mandushev del Observatorio Lowell en Arizona. “Y debido a que el tirón del planeta sobre su atmósfera superior es relativamente débil, parte de la atmósfera probablemente escapa como en la cola de un cometa”.

La gran proporción del planeta en masa-densidad lo hace una anomalía entre los exoplanetas conocidos, y sui existencia no puede explicarse a través de los modelos actuales.

Un planeta anómalo

“TrES-4 es mucho mayor de lo que se supone que debería ser”, dijo Mandushev a SPACE.com. “Para su masa, debería ser mucho más pequeño. Básicamente debería ser del tamaño de Júpiter en lugar de casi el doble de grande”.

“TrES-4 parecer ser un problema teórico”, dijo el miembro del equipo de estudio Edward Dunham, también del Observatorio Lowell. “Los problemas son buenos, sin embargo, dado que aprendemos nuevas cosas cuando los resolvemos”.

El planeta está situado a 1400 años luz de la Tierra y orbita a toda velocidad a su estrella madre en sólo tres días y medio. Un equipo internacional de astrónomos lo descubrió usando una red de telescopios automáticos llamados Investigador de Exoplanetas Transatlántico. TrES-4 fue detectado cuando pasaba frente a, o “transitaba, su estrella madre, llamada GSC 02620-00648. La técnica del tránsito es el único método de búsqueda de planetas que permite a los científicos calcular el tamaño de un planeta.

TrES-4 “es el planeta más grande encontrado hasta ahora para el que tenemos un tamaño conocido”, dijo Mandushev en una entrevista telefónica. “Podría haber planetas más grandes, pero no hay forma de medir sus tamaños debido a que no transitan”.

Estrella acelerada

La estrella padre de TrES-4 es también inusual dado que tiene aproximadamente la misma edad que nuestro Sol pero está mucho más lejos en su historia evolutiva. “Debido a que es mucho más masiva, ha evolucionado más rápidamente”, explicó Mandushev. “Se ha convertido en lo que los astrónomos llaman una sub-gigante, o estrella que ha agotado todo su combustible de hidrógeno del núcleo y está en camino de convertirse en una gigante roja”.

Nuestro Sol no se espera que se convierta en una gigante roja hasta dentro de 5 o 7 mil millones de años. Cuando lo haga, el Sol engullirá a los planetas internos y posiblemente a la Tierra. Dado que TrES-4 orbita tan cerca de su estrella, ciertamente será consumido una vez que la estrella comience su fase de gigante roja en aproximadamente mil millones de años, dijo Mandushev.

GSC 02620-00648 es mucho más luminosa que nuestro Sol y emite de tres a cuatro veces más energía por segundo. Como normal general, los planetas gaseosos que orbitan a estrellas grandes muy luminosas tienden a ser “hinchados”, pero esto no explica el tamaño anormalmente grande de TrES-4.

“En realidad miramos la energía que el planeta obtiene de la estrella, y no hay forma de explicar este tamaño tan grande”, dijo Mandushev.


Autor: Ker Than
Fecha Original: 6 de agosto de 2007
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