¿Pueden llevar los meteoritos vida primitiva de un planeta a otro?

Un miembro de la Universidad de Aberdeen será uno de los 60 científicos y técnicos que se preparen la misión Fotón M3 de la Agencia Espacial Europea el mes que viene

Con su lanzamiento planificado para el 14 de septiembre desde el Cosmódromo de Baikonur, Kazajstán, la misión no tripulada Fotón M3 llevará 35 experimentos de la ESA sobre ciencias físicas y de la vida, incluyendo el experimento de una roca diseñado por el Profesor John Parnell, Catedrático de Geología y Geología Petrolífera, de la Universidad de Aberdeen.

La cápsula Fotón pasará 12 días en la órbita de la Tierra, exponiendo los experimentos a microgravedad, y en el caso de algunos experimentos, al ambiente hostil del espacio exterior, antes de re-entrar en la atmósfera y aterrizar en la zona fronteriza de Rusia y Kazajstán.

Muchos científicos planetarios creen que los meteoritos llevaban vida primitiva de un planeta a otro. Algunos sugieren que la vida de la Tierra puedo haber llegado de esta forma desde Marte. Pero, ¿podría el material orgánico sobrevivir sobre una roca a la entrada en la atmósfera de la Tierra?

El Profesor Parnell está investigando esta teoría y observando qué sucede con una muestra de roca de Orkney durante la re-entrada desde el espacio. Explica: “Vamos a enviar un trozo de roca escocesa, de la región de Orkney, al espacio el mes que viene (el viernes, 14 de septiembre), junto con la nave rusa.

“El objetivo es observar el comportamiento de la roca cuando se expone a la re-entrada de la atmósfera terrestre – momento en que las temperaturas son extremas. Esto nos dirá algo sobre la probabilidad de que la vida sea transferida entre planetas sobre meteoritos.

“La roca de Orkney es un material muy robusto pero será interesante ver si el material orgánico que hay sobre la roca es lo bastante robusto para sobrevivir a las condiciones hostiles de la re-entrada en la atmósfera de la Tierra”.

Esta es la primera vez que los científicos escoceses serán capaces de observar los efectos del calor sobre los fósiles moleculares. En otro experimento relacionado, el Profesor Parnell y el Dr. Stephen Bowden esperan conseguir una mayor comprensión de cómo se preservan los fósiles moleculares durante el calentamiento en los impactos de meteoritos.

La roca de Orkney se ha enviado a Viena para ser esculpida especialmente en la forma adecuada (aproximadamente del tamaño de un sombrero de hongo) y entonces se unirá a un lateral de la nave rusa. La elección de la roca orcadiana es debido a que es un material ideal para enviar al espacio ya que es rico en moléculas orgánicas, es extremadamente fuerte y robusto, y puede también usarse como objetivo para experimentos de cráteres de impacto.

Aun mes vista del lanzamiento de la misión, el Profesor Parnell será uno de los ponentes más interesantes en el Festival Científico Internacional de Orkney de este año que comienza a finales de este mes (del 30 de agosto al 5 de septiembre). Describirá cómo una nave rusa y una roca de la Cantera de Cruaday pueden pronto proporcionar la respuesta a si los meteoritos pueden transportar materia biológica entre planetas. El Profesor Parnell realizará su presentación titulada Journey through Space (Viaje a través del espacio) a una gran audiencia de orcadianos y visitantes de las islas.

Con el Festival a la vista, Howie Firth, Director del mismo, dijo: “Estoy encantado por que el público de Orkney escuchará de primera mano los planes para enviar un trozo de roca de Orkney al espacio el mes que viene. Hay un tremendo interés en Orkney en todos los aspectos de la historia de las islas, y los fósiles de la Cantera de Cruaday son particularmente fascinantes.

“Debemos mucho a Leslie Firth, que es la propietaria de la cantera, por todo el trabajo que ha hecho en cuidar los lechos de los fósiles y proporcionando información sobre ellos a través del desarrollo del Centro del Patrimonio y Fósiles. Es excelente pensar que una roca de Cruaday será el centro de un experimento que puede proporcionar pistas sobre el origen de la vida en la Tierra”.

El Festival de Ciencia Internacional de Orkney, está en su decimoséptimo año, y trae anualmente a científicos de todo el mundo para tratar un amplio espectro de temas. Los detalles del programa de este año se pueden encontrar en el sitio web del festival www.oisf.org

Los temas del festival de este año van desde la Teoría Cuántica y la Cosmología a las innovaciones alimenticias y filmación de películas. El Profesor Parnell hablará el viernes, 31 de agosto a las 5.15 pm.


Autor: Angela Ferguson
Fecha Original: 8 de agosto de 2007
Enlace Original

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