¿Qué provocó las extinciones masivas?

Son inquietantemente conocidas como las Cinco Grandes — las cinco mayores extinciones masivas en los últimos 500 millones de años, cada una de las cuales se cree que aniquiló entre el 50 y el 95 por ciento de todas las especies del planeta.

Muchos misterios sin resolver permanecen alrededor de estos desastres, quizá el mayor de ellos sea qué provocó cada una de ellas. Pero la investigación esta descubriendo cómo estos eventos de extinción dictaron el destino de la vida de este planeta — por ejemplo, determinando qué animales colonizaron la tierra primero y cuales dominaron los océanos.

Los principales sospechosos tras estas catástrofes parecen venir de arriba, en forma de asteroides letales o cometas, o desde abajo, en la forma de vulcanismos extraordinariamente masivos. Ocasionalmente, sin embargo, surgen culpables inesperados — por ejemplo, los de otra forma inocuos bosques.

La extinción K-T

La más reciente de estas Cinco Grandes es a más familiar — el cataclismo que acabó con la Era de los Dinosaurios. La extinción de final del Cretácico o Cretácico-Terciario, también conocida como K-T, acabó con todos los dinosaurios salvo los pájaros hace aproximadamente 65 millones de años, así como más o menos la mitad de todas las especies del planeta, incluyendo los pterosaurios.

No sólo los mamíferos se extendieron por toda la Tierra tras el K-T, sino que los tiburones se expandieron a lo largo de los mares, explicó Jack Conrad, paleontólogo de vertebrados del Museo Americano de Historia Natural.

“A lo largo de la Era de los Dinosaurios, tenías a estos grandes reptiles carnívoros dominando el agua, como ictiosaurios, mosasaurios y plesiosaurios”, explicó Conrad. “Sólo tras su muerte se pudo ver a los grandes tiburones convertirse verdaderamente en los dominadores. Probablemente no se habrían visto orcas ni ballenas azules si los reptiles dominantes en los mares no se hubiesen quedado por el camino”.

Aunque las investigaciones sugieren que el planeta estaba al borde de un trastorno ambiental antes de la extinción K-T, la idea más ampliamente reconocida es que la gota que colmó el vaso de los dinosaurios fue el impacto de un asteroide o cometa. Aún así, un número de investigadores se enfrentan a las pruebas vinculadas con tal impacto, tales como el metal de iridio, raro en la corteza terrestre, diciendo que podría haber sido causado por erupciones volcánicas masivas en las Mesetas Decán en la India, otro competidor popular para la catástrofe que mató a los dinosaurios.

La extinción del Triásico-Jurásico

La extinción de final de Triásico, o del Triásico-Jurásico, hace unos 200 millones de años, se cree que tuvo muchas posibilidades de poner a los dinosaurios en el camino de 135 millones de años de dominación de gran parte de la vida en la Tierra. También acabó con la vida de aproximadamente la mitad de todas las especies.

Hasta este desastre, las criaturas mamíferas conocidas como terápsidos eran verdaderamente más numerosos que los ancestros de los dinosaurios, conocidos como as arcosaurios.

“Los dinosaurios definitivamente sobrevivieron mejor que los primeros proto-mamíferos, y la extinción podría haberlo inclinado definitivamente a su favor”, dijo el paleobiólogo de la Universidad de Rutgers, George McGhee.

De las Cinco Grandes, la extinción del Triásico-Jurásico tiene el menor número de científicos actualmente investigando, “aunque eso está cambiando”, dijo el paleoecólogo de la Universida de Columbia, Paul Olsen. Su causa aún está en debate, siendo la mejor propuesta, de lejos, las erupciones volcánicas masivas en la “provincia magmática del Atlántico Central”, una región que abarca la asombrosa área de 11 millones de kilómetros cuadrados, un área mayor que Canadá. Otra de las posibilidades principales podría ser un impacto astronómico, dijo Olsen, aunque con el impacto del K-T, las pruebas de ambos tipos de catástrofes pueden haber quedado difuminadas.

La extinción del Pérmico-Triásico

La mayor de las Cinco Grandes fue la extinción del Pérmico o Pérmico-Triásico hace aproximadamente 250 millones de años, la cual eliminó casi al 95 por ciento de las especies del planeta.

Antes de esta extinción, los animales marinos eran mayormente filtros alimentarios clavados en un lugar del lecho marino, como los crinoideos o “lirios de mar”. Después, el mar se convirtió en algo mucho más complejo con criaturas móviles como caracoles, erizos de mar y cangrejos.

El disparador final más probable para la extinción de finales del Pérmico es de nuevo el vulcanismo masivo, esta vez en las Trampas de Siberia, que expulsaron 7 millones de kilómetros cuadrados de lava, un área casi tan grande como Australia.

Pruebas recientes sugieren, sin embargo, que la de finales del Pérmico puede haberse producido a lo largo de un gran periodo de tiempo.

Las extinciones de final del Devónico

Las extinciones de finales del Devónico fueron en realidad dos picos de muerte hace unos 360 millones de años, separados entre sí entre 100 mil y 300 mil años.

Cada pico estuvo acompañado de una caída masiva de temperatura, con los humeantes mares del Devónico — con temperaturas superficiales de aproximadamente 34 grados centígrados — cayendo a unos 26 grados, “y a los organismos marinos eso no les gustó en absoluto”, dijo McGhee. Sobre lo que causó este frío repentino, la sospecha general recae en las cenizas y polvo lanzadas a la atmósfera por un impacto astronómicos o un vulcanismo masivo.

En esta época, las plantas habían colonizado la tierra, así como las arañas, escorpiones y criaturas similares. Justo antes de las extinciones, los primeros proto-anfibios se acercaron a las orillas. Sin embargo, la invasión de los llamados elpistostegalianos —parientes lejanos del celacanto — “fueron eliminados por estas extinciones”, explicó McGhee. “No fue hasta otros 10 millones de años más tarde cuando se encontraron huellas de vertebrados en tierra de nuevo, esta vez de los ictiostegalianos, los proto-anfibios de los que descendemos. Quién sabe cómo de distinto podría haber sido el mundo”.

Las extinciones del Ordovícico-Silúrico

La primero de las Cinco Grandes, la extinción del final del Ordovícico u Ordovícico-Silúrico hace unos 444 millones de años, está reconocida por muchos investigadores como la segunda mayor.

Esta también consistió en un par de mortandades, aparentemente involucrando glaciaciones masivas con el resultado de una caída en los niveles del mar. La causa de estas glaciaciones sigue aún siendo un misterio, pero una idea es que las plantas de tierra la causaron, retirando demasiado dióxido de carbono a la atmósfera con el resultado de un enfriamiento global, explicó McGhee.

Curiosamente, incluso aunque la extinción de final del Ordovícico llevó a una enorme pérdida de vida, en cierta forma tuvo muy poco impacto en la permanencia de los linajes. Aunque las otras cuatro Cinco Grandes extinciones llevaron a grandes cambios en qué animales llegaron al puesto predominante, en la del final del Ordovícico predominaron los mismos animales antes y después.

Dadas las circunstancias, “una cosa clara sobre las extinciones masivas es que a menudo eran botones de reinicio, donde cambiabas lo que dominaba el mundo”, dijo Conrad. “Abre las puertas de la vida a cosas como nosotros”.


Autor: Charles Q. Choi
Fecha Original: 8 de agosto de 2007
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Comments (6)

  1. [...] Las cinco grandes extinciones masivaswww.cienciakanija.com/2007/08/09/%c2%bfque-provoco-las-extin… por mezvan hace pocos segundos [...]

  2. Anónimo

    muy interesante

  3. Rober

    Interesante y muy muy inquietante…… Hace pensar muchas cosas, y muchos misterios quedan por resolver.

    Si tenemos en cuenta que nosotros, el ser humano (cáncer del planeta que ahora no voy a debatir) es lo que es, gracias a estas extinciones, es fácil plantearnos la pregunta de si estamos solos en el universo…. La respuesta es que NO.
    Quiero decir, para que se den las condiciones de vida tienen que cumplirse una serie de requisitos. El problema es que para encontrar vida inteligente, se tienen que dar una serie de casos ADEMAS, es decir, cambios drásticos para que las especies evolucionen….. Podemos permitirnos el lujo de llamarnos seres evolucionados???? o simplemente somos una caries para el planeta y como especie, a largo plazo, no tenemos futuro???? podemos evolucionar nosotros??? estamos evolucionando??? y si es asi hacia donde???? …….. Y la gente perdiendo el tiempo en tonterias……

  4. [...] ciencia kanija – ¿Qué provocó las extinciones masivas? [...]

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