Estrella a la velocidad de una bala deja un enorme surco en el cielo

El Explorador de Evolución de la Galaxia de la NASA ha observado una cola similar a la de los cometas sorprendentemente grande tras una estrella que surca el espacio a velocidades supersónicas. La estrella, llamada Mira por la palabra en latín para “maravilloso”, ha sido una de las favoritas de los astrónomos durante unos 400 años. Es una estrella gigante roja antigua que se mueve rápidamente y arroja masivas cantidades de material de su superficie.

Un nuevo mosaico ultravioleta del Explorador de Evolución de la Galaxia de la NASA muestra una estrella veloz que deja tras de sí un enorme rastro de “semillas para nuevos sistemas solares. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

El Explorador de Evolución de la Galaxia, situado en el espacio, escaneó la popular estrella durante su investigación en curso por todo el cielo en luz ultravioleta. Los astrónomos advirtieron lo que parecía ser un cometa con una descomunal cola. De hecho, el material que sale de Mira forma una estela de 13 años luz de largo, o unas 20 000 veces la distancia de Plutón al Sol. Nunca se había visto algo semejante alrededor de una estrella.

“Me quedé impactado cuando vi por primera vez esta enorme y completamente inesperada cola tras esta bien conocida estrella”, dijo Christopher Martin del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, California. “Era sorprendente cómo la cola de Mira repetía a las enormes escalas interestelares de las estelas de los aviones de propulsión a chorro o de las estelas de turbulencia dejabas por una lancha motora”. Martin es el investigador principal del Explorador de Evolución de la Galaxia, y autor principal de un artículo de Nature que aparecerá hoy acerca del descubrimiento. Para ver la extravagante estrella visita http://www.nasa.gov/mission_pages/galex/20070815/a.html.

Los astrónomos dicen que la cola de Mira ofrece una oportunidad única de estudiar cómo las estrellas como nuestro Sol mueren y finalmente siembran nuevos sistemas Solares. Conforme Mira sigue volando, su cola arroja carbono, oxígeno y otros elementos importantes necesarios para las nuevas estrellas, planetas y posiblemente incluso para la formación de la vida. Este material de la cola, visible ahora por primera vez, se ha estado liberando durante los últimos 30 000 años.

“Este es un fenómeno completamente nuevo para nosotros, y aún estamos en el proceso de comprender la física que lo envuelve”, dijo el coautor Mark Seibert de los Observatorios de la Institución Carnegie de Washington en Pasadena. “Esperamos ser capaces de leer en la cola de Mira como en un libro para aprender sobre la vida de la estrella”.

Haces miles de millones de años, Mira era similar a nuestro Sol. Con el tiempo, comenzó a hincharse en lo que llamamos una gigante roja variable –una estrella inflada y pulsante que periódicamente aumenta su brillo lo bastante como para verla a simple vista. Mira finalmente expulsará todo el gas que le quede al espacio, formando una cobertura de colores llamada nebulosa planetaria. La nebulosa se apagará con el tiempo, dejando sólo en núcleo extinguido de la estrella original, que entonces será conocido como enana blanca.

Fotograma de una animación artística que ilustra a Mira volando a través de la galaxia a velocidades supersónicas, dejando un rastro de 13 años luz de longitud de material brillante en su estela. Crédito de la animación: NASA/JPL-Caltech

Comparada con otras gigantes rojas, Mira viaja inusualmente rápido, posiblemente debido al impulso gravitatorio de otras estrellas por las que ha pasado a lo largo del tiempo. Ahora mismo vuela a 130 kilómetros por segundo. Corriendo junto a Mira hay una pequeña y distante compañera que se piensa que es una enana blanca. La pareja, también conocidas como Mira A (la gigante roja) y Mira B, orbitan lentamente una alrededor de la otra conforma viajan juntas en la constelación de la Ballena a 350 años luz de la Tierra.

Además de la cola de Mira, el Explorador de Evolución de la Galaxia también descubrió un arco de choque, un tipo de acumulación de gas caliente frente a la estrella, y dos sinuosos flujos de material saliendo del frente y la espalda de la estrella. Los astrónomos piensan que el gas caliente del arco de choque está calentando el gas que sale de la estrella, provocando su fluorescencia en luz ultravioleta. Este material brillante entonces se arremolina tras la estrella, creando una estela de turbulencia en forma de cola. El proceso es similar al rastro dejado por una lancha motora, o el rastro de humo de una locomotora de vapor.

El hecho de que la cola de Mira sólo luzca en luz ultravioleta podría explicar por qué otros telescopios no la han visto. El Explorador de Evolución de la Galaxia es muy sensible a la luz ultravioleta y también tiene un campo extremadamente amplio de visión, permitiéndole escanear el cielo en busca de actividad ultravioleta inusual.

“Es sorprendente descubrir una característica tan importante y grande en un objeto que ha sido conocido y estudiado durante más de 400 años”, dijo James D. Neill de Caltech. “Esta es exactamente el tipo de sorpresa que viene de una misión de investigación como el Explorador de Evolución de la Galaxia”.

Caltech lidera la misión del Explorador de Evolución de la Galaxia y es responsable de las operaciones científicas y el análisis de datos. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, también en Pasadena, dirige la misión y construye los instrumentos científicos. Caltech dirige el JPL para la NASA. La misión fue desarrollada bajo el Programa de Exploradores de la NASA dirigida por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Los ivnestigadores patrocinados por la Universidad de Yonsei en Corea del Sur y el Centro Nacional de Estudios Espaciales (CNES) de Francia colaboraron en este misión.

Imágenes e información adicional sobre el Explorador de Evolución de la Galaxia en http://www.nasa.gov/galex y http://www.galex.caltech.edu .


Autor: Grey Hautaluoma / Whitney Clavin
Fecha Original: 15 de agosto de 2007
Enlace Original

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