¿Pueden atrofiar los agujeros negros el nacimiento estelar en las galaxias?

Nuevas pruebas del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA demuestran que los agujeros negros supermasivos del dentro de las galaxias elípticas pueden mantener el “termostato” galáctico tan alto que el gas no pueda enfriarse, atrofiando el nacimiento de nuevas estrellas.

Concepto artístico de gas polvoriento alrededor de NGC 5044 NASA/JPL-Caltech/R. Hurt (SSC)

Por primera vez, los astrónomos han detectado granos de polvo mezclados con gas caliente en llamas a temperaturas de 10 millones de grados Kelvin, en un área alrededor de la galaxia elíptica llamada NGC 5044. Los científicos esperan que es nuevo hallazgo proporcione pistas sobre cómo los agujeros negros supermasivos reducen la fertilidad estelar en las galaxias elípticas calentando el gas.

Similares a las gotas de lluvia que se forman en las nubes de la Tierra, las estrellas se forman cuando densas nubes cósmicas de gas y polvo se condensan. Los científicos sospechan que si el gas de alrededor de una galaxia no se enfría lo suficiente para condensarse, no se podrán formar nuevas estrellas.

“Generalmente vemos emisiones de rayos-X procedentes del gas caliente de alrededor de las galaxias elípticas, extendiéndose más allá de las estrellas visibles, pero no tenemos una comprensión completa del mecanismo que evita que se enfríe el gas. Nuestras observaciones de columnas de polvo, el gas caliente demuestra que el calentamiento producido por agujeros negros masivos en los núcleos galácticos puede ser un posible mecanismo”, dijo el Dr. Pasquale Temi, del Centro de Investigación Ames de la NASA y el Instituto SETI en California. Temi es el investigador principal del estudio previsto para su aparición en Astrophysical Journal.

“Este es un descubrimiento muy sorprendente. Normalmente no esperarías ver granos de polvo sobreviviendo a este tipo de calor – es como encontrar un copo de nieve en el infierno”, dice el Dr. William Mathews, de la Universidad de California en Santa Cruz. “Pensamos que NGC 5044 revela un proceso de calentamiento transitorio que es común e importante astronómicamente”.

Las galaxias del universo aparecen en muchas formas y tamaños. Las galaxias espirales, como nuestro Vía Láctea, normalmente son activas en formación estelar. Por contra, las galaxias elípticas son comunidades de retiro estelar dado que están compuestas de estrellas viejas, y no forman muchas nuevas estrellas. Muchas galaxias elípticas, como NGC 5044, se encuentran en los centros de los cúmulos galácticos que están rellenos con enormes cantidades de gas caliente. El porqué el gas no se enfría y forma nuevas estrellas es tema de un intenso debate entre los astrónomos.

Tanto Temi como Mathews creen que muchas galaxias elípticas están siendo calentadas por agujeros negros supermasivos en sus centros a través de un proceso de “calentamiento por retroalimentación”. Sospechan que este mecanismo pueden explicar también por qué el Telescopio Espacial Spitzer detectó tantos granos de polvo en un entorno cósmico tan hostil.

Las observaciones realizadas con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA demostraron pequeñas y masivas nubes de gas polvoriento cerca de los núcleos de muchas galaxias elípticas. Los astrónomos creen que estas nubes pueden desempeñar un papel crucial en el calentamiento por retroalimentación. Sospechan que este material probablemente gravitó hacia el centro de la galaxia tras ser expulsado por las cercanas estrellas moribundas, como parte normal del ciclo de la vida.

Cuando parte de este gas polvoriento se aproxima al agujero negro supermasivo central de la galaxia que lo aloja, se libera una gran cantidad de energía – suficiente para calentar el gas cercano a temperaturas extremadamente altas, haciéndolo ligero. Igual que el humo lleva las cenizas lejos del fuego, los científicos creen que este gas ligero flota lejos del centro de la galaxia portando parte de polvo con él. Cuando las columnas de este humo polvoriento llenan los alrededores del área de la galaxia, el gas de los alrededores también se calienta. El equipo de Temi fue el primero en ver este humo cósmico con los ojos infrarrojos supersensibles de Spitzer.

“Siempre que el agujero negro central toma otro trago del gas polvoriento que flota sobre el centro de la galaxia, suficiente energía retornará para calentar más el gas de los alrededores, y el calor de la retroalimentación volverá de nuevo, manteniendo la temperatura del gas de los alrededores”, dice Mathews. Apunta que la eliminación del gas por parte del gas caliente y del flotante del centro de la galaxia reduce la probabilidad de la formación estelar.

Los miembros del equipo dicen que la característica más notable de este proceso de calentamiento es la enorme disparidad – aproximadamente mil millones – entre el tamaño de la fuente de energía del agujero negro y la atmósfera que lo rodea de gas caliente. Apuntan que si el agujero negro tuviese el tamaño de un humano, la escala del gas caliente sería tan grande como la Luna.

“Los astrónomos han teorizado durante mucho tiempo sobre el calor por retroalimentación en los grandes cúmulos calientes que rodean las galaxias elípticas, pero Spitzer nos ha dado el primer trozo de pruebas observacionales que podrían estar teniendo lugar en las galaxias elípticas de todo el universo”, dice Temi.

Además de Temi y Mathews, otros miembros del equipo incluyen al Dr. Fabrizio Brighenti de la Universidad de Bolonia.


Autor: Linda Vu
Fecha Original: 16 de agosto de 2007
Enlace Original

Comparte:
  • Print
  • Digg
  • StumbleUpon
  • del.icio.us
  • Facebook
  • Twitter
  • Google Bookmarks
  • Bitacoras.com
  • Identi.ca
  • LinkedIn
  • Meneame
  • Netvibes
  • Orkut
  • PDF
  • Reddit
  • Tumblr
  • Wikio

Like This Post? Share It

Comments (0)

  1. [...] ¿Pueden atrofiar los agujeros negros el nacimiento estelar en las galaxias?www.cienciakanija.com/2007/08/19/%c2%bfpueden-atrofiar-los-a… por mezvan hace pocos segundos [...]

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos necesarios están marcados *