Astrónomos encuentran la estrella de neutrones más cercana

Los astrónomos usando el Telescopio de rayos-X Swift de la NASA han detectado una estrella de neutrones en un rango de 250 a 1000 años luz de la Tierra, haciendo de la misma la estrella de neutrones más cercana conocida.

Ilustración artística de una “estrella de neutrones aislada” – una estrella de neutrones que no tiene asociados remanentes de supernova, compañeras binarias o pulsos de radio. Crédito: Casey Reed/Penn State University

El objeto, situado en la constelación de la Osa Menor, es apodado Calvera, por el nombre del villano de la película “Los siete magníficos”. Si se confirma, sería sólo la octava “estrella de neutrones aislada” conocida, o una que no tiene remanentes de supernova, compañera binaria o pulsos de radio.

“Las sietes estrellas de neutrones aisladas conocidas anteriormente se las conoce colectivamente como “Las siente magníficas” dentro de la comunidad y por tanto el nombre de Calvera es una pequeña broma por nuestra parte”, dijo Derek Fox, astrónomo de la Universidad de Penn State que co-descubrió el misterioso objeto.

Las estrellas de neutrones son los restos de una supernova que es demasiado pequeña para formar un agujero negro. En lugar de eso, el gas y polvo restante se agrupa en un cuerpo increíblemente denso y brillante de unos pocos kilómetros de ancho – una cucharada, por ejemplo, pesaría millones de toneladas. Un estudio de la estrella de neutrones recientemente descubierta será detallado en una próxima edición de la revista Astrophysical Journal.

A Robert Rutledge de la Universidad McGill en Montreal, Quebec, originalmente le llamó la atención la curiosa fuente de rayos-X. Comparó un catálogo de 18 000 fuentes de rayos-X del satélite germano-estadounidense ROSAT, que funcionó desde 1990 a 1999, con catálogos de objetos que aparecen a la luz visible, infrarroja y ondas de radio. Se dio cuenta de que la fuente de ROSAT conocida como 1RXS J141256.0+792204 no tenía un homólogo en ninguna otra longitud de onda.

El grupo apunto el Swift sobre el objeto en agosto de 2006, demostrando que aún estaba allí y emitía la misma cantidad de energía de rayos-X que durante los años 90. Las observaciones de Swift, sin embargo, permitieron al grupo señalar la posición del objeto con mayor precisión y mostrar que no estaba asociado con ningún objeto conocido.

“Las observaciones de Swift de esta fuente es lo que inició el espectáculo”, dijo Andrew Shevchuk, estudiante de astronomía en Penn State y coautor del estudio. “Tan pronto como vimos los datos, supe que Calvera era un gran candidato a estrella de neutrones”.

Para demostrar que el objeto no estaba asociado con ninguna otra fuente de energía, el equipo puso el Telescopio Géminis Norte de Hawai sobre Calvera. El equipo también usó el Observatorio de rayos-X Chandra, el cual demostró que el objeto era consistente con la apariencia de una estrella de neutrones.

Rutledge dijo que no hay otras teorías alternativas ampliamente aceptadas para objetos brillantes en rayos-X y débiles en la luz visible como Calvera. El tipo exacto de estrella de neutrones que es, sin embargo, permanece como un misterio.

“O Calvera es un ejemplo usual de tipo conocido de estrella de neutrones, o un nuevo tipo de la misma, la primera de su clase”, dijo Rutledge.

La posición de Calvera por encima del plano de la Vía Láctea es parte de su misterio, pero los investigadores creen que la estrella de neutrones es el remanente de una estrella que explotó como supernova. Para llegar a su posición actual, tuvo que deambular alguna distancia fuera del disco.

“La mejor idea es que aún está cerca de su lugar de nacimiento, y por tanto cerca de la Tierra”, dijo Rutledge. Si es cierto, el objeto está a una distancia de 250 a 1000 años luz — haciéndola la estrella de neutrones más cercana.

“Debido a que es tan brillante, y probablemente está cerca de la Tierra, es un objetivo prometedor para muchos tipos de observaciones”, dijo Fox.

El equipo añadió que Calvera podría representar la punta del iceberg de las estrellas de neutrones aisladas.

“Fácilmente podría haber docenas”, dijo Fox. “El punto clave es que hasta nuestra investigación con Swift, nadie había sido capaz de refinar las posiciones de rayos-X de un gran número de fuentes ROSAT hasta el punto en que se ve claramente qué fuentes de ROSAT había “perdido” sus homólogos ópticos”.


Autor: Personal de SPACE.com
Fecha Original: 20 de agosto de 2007
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