Fallece Ralph Alpher, uno de los padres del Big Bang

El físico estadounidense Ralph Alpher, cuyos pioneros cálculos apoyaron el concepto del Big Bang, ha fallecido a la edad de 86 años. Trabajando junto a George Gamow y Ralph Herman a finales de los años 40, Alpher hizo el primer intento de calcular la abundancia de elementos creados en el joven y caliente universo y también predecir la temperatura de la radiación dejada por el Big Bang. Aunque este “fondo de microondas cósmico” fue descubierto en 1964, las contribuciones de Alpher al nacimiento de la cosmología han sido poco reconocidos en su mayoría.

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Ralph Alpher

Nacido en una familia judía en Washington DC el 3 de febrero de 1921, Ralph Alpher estudió en la Universidad George Washington. Aquí fue donde conoció a Gamow, que lo tomó como estudiante de doctorado. Juntos Alpher y Gamow comenzaron a calcular la abundancia relativa de elementos que se habrían producido en un Big Bang caliente.

La pareja supuso que el universo joven era caliente y estaba lleno de neutrones. Los núcleos se formaron entonces por la captura de neutrones, uno cada vez, con los núcleos ocasionales decayendo para producir núcleos más pesados más un electrón y un neutrino. Sus cálculos demostraron correctamente que la abundancia de elementos en el universo debería decrecer con su masa atómica.

Sin embargo, esta primera versión de la “nucleosíntesis del Big Bang” no pudo explicar el origen de todos los elementos químicos como deseaban Alpher y Gamow – ahora sabemos que los elementos más pesados que el litio se producen en el interior de las estrellas. Sin embargo, sus cálculos marcaron el inicio de la cosmología como una rama de la física, proporcionando estimaciones para la abundancia nuclear que pudo contrastarse mediante experimentos.

Alpher y Gamow informaron de sus cálculos en un artículo publicado en 1948 (Phys. Rev. 73 803). Gamow invitó a su buen amigo el físico Hans Bethe a ser coautor por lo que el artículo fue escrito por “Alpher, Bethe, Gamow” como juego de palabras con las tres primeras letras del alfabeto griego. Bethe, sin embargo, apenas contribuyó en nada al trabajo.

Varios meses más tarde, Alpher y Robert Herman de la Universidad Johns Hopkins publicaron un artículo separado prediciendo que la radiación dejada por el Big Bang tendría una temperatura de 5K. Arno Penzias y Robert Wilson de los Laboratorios Bell compartieron más tarde el Premio Nobel de Física de 1978 por descubrir el fondo de microondas cósmico, que tiene una temperatura de 2,7K.

Sin embargo, la contribución de Alpher durante mucho tiempo no se reconoció, en parte debido a que abandonó la cosmología y se unió al centro de investigación de General Electric en Schenectady en Nueva York en 1955. Alpher más tarde cambió al Union College en 1986, donde fue profesor emérito. Sin embargo, fue galardonado con la Medalla Nacional de las Ciencias de los Estados Unidos en 2005. Alpher y Herman también escribieron un libro en 2001 sobre su primer trabajo titulado Genesis of the Big Bang.


Autor: Matin Durrani
Fecha Original: 23 de agosto de 2007
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