Las afirmaciones de vida en Marte son tachadas de “falsas”

La tierra marciana analizadas hace 30 años por las naves Viking de la NASA podría contener vida, de acuerdo con un nuevo y controvertido estudio que algún científico califica como “falso”.

La seca y helada superficie de Marte podría ser el hogar de microbios cuyas células estuviesen llenas de una mezcla de peróxido de hidrógeno y agua, dice Joop Houtkooper de la Universidad de Giessen en Alemania. Pero otros científicos son escépticos sobre sus resultados, que son los últimos de una larga serie de polémicas afirmaciones sobre lo que las Viking podrían encontrar o tal vez encontraron.

Houtkooper reanalizó los datos del experimento Intercambiador de Gases (GEx) llevado a cabo por los aterrizadores robóticos en los años 70 y especula que el suelo marciano contenía una cantidad detectable de vida.

“Reveló un poco más de una parte por mil en peso, comparable a lo que se encuentra en algunos permafrost de la Antártica”, dijo Houtkooper.

Norman Pace, microbiólogo de la Universidad de Colorado, es escéptico respecto a estas nuevas afirmaciones. “Me suena a que es falso”, dijo Pace a SPACE.com. “No considero que los resultados químicos sean particularmente creíbles a la luz de las hostiles condiciones que ofrece Marte”.

Los hallazgos fueron presentados por Houtkooper en el Congreso Europeo de Ciencias Planetarias en Postdam, Alemania esta semana y se detallarán en un próximo ejemplar de la revista International Journal of Astrobiology.

Química alienígena

El experimento GEx detectó una elevación en los niveles de gas oxígeno y carbono en las muestras de tierra recolectadas de la superficie marciana.

“Si suponemos que estos gases se produjeron durante la descomposición de material orgánico junto con la solución de peróxido de hidrógeno, podemos calcular la masa necesaria para producir el volumen de gas medido”, explicó Houtkooper.

Houtkooper y su colega Dirk Schulze-Makuch de la Universidad Estatal de Washington especulan que un organismo basado en peróxido de hidrógeno y agua podría sobrevivir al hostil clima marciano, en el cual las temperaturas raramente suben por encima del punto de congelación y pueden alcanzar los -150 grados Celsius en los polos. El peróxido de hidrógeno actuaría como anticongelante para la célula, evitando que su interior se cristalice debido al frío.

Las soluciones de agua-peróxido de hidrógeno también tienden a atraer agua, por lo que los organismos alienígenas podrían robar las moléculas de agua de la atmósfera marciana, continúan. Sin embargo, si tales criaturas estuviesen expuestas a demasiada agua o atmósferas con alta humedad, teóricamente podrían morir por sobrehidratación.

Los investigadores creen que esto podría contar para los anómalos resultados de GEx. El experimento expuso muestras a vapor de agua lo cual podría haber matado a cualquier microbio de agua-peróxido de hidrógeno. La descomposición resultante de sus células liberaría oxígeno y sus componentes orgánicos reaccionarían con el peróxido de hidrógeno para liberar dióxido de carbono, vapor de agua y trazas de nitrógeno.

Houtkooper piensa que los microbios podrían ser detectados por la sonda Phoenix de la NASA, que se lanzó el pasado 4 de agosto y llegará a Marte el próximo mayo.

Aunque extraños, se sabe de organismos terrestres que usan peróxido de hidrógeno. El escarabajo bombardero, Brachinus Crepitans, usa una solución del 25 por ciento de peróxido de hidrógeno para lanzar un chorro de vapor a la cara delos depredadores que lo persiguen.

Nadie sospecha que haya escarabajos en Marte. Pero la mayoría de expertos no han descartado la posibilidad de vida microbiana.

“No parece haber ninguna razón básica por la que el peróxido de hidrógeno no pueda ser usado por los sistemas vivos”, dijo Houtkooper. “Aunque los organismos de la Tierra han encontrado más venjatoso incluir sal en sus fluidos intracelulares, el peróxido de hidrógeno puede ser más adecuado para organismos adaptados al frío y seco entorno de Marte”.

Improbable

Pero Pace, microbiólogo de la Universidad de Colorado, cree que existe una razón importante por la que la vida del peróxido de hidrógeno es improbable. “El peróxido de hidrógeno dentro de las células es letal en los tipos de células terrestres”, dijo Pace. “De hecho, es una forma de combatir a las bacterias, aplicando peróxido de hidrógeno localmente”.

Para Pace y muchos otros científicos, el experimento definitivo realizado por las Viking con el espectrómetro de masa y cromatografía de gas (GC-MS), que es capaz de identificar sustancias a partir de su composición química. Esta prueba falló al comprobar pruebas de compuestos orgánicos. “Este es el experimento interesante. Todo puede explicarse químicamente”, dijo Pace.

Algunos científicos han especulado que los resultados de oxígeno procedentes de la prueba de Gex provienen del peróxido contenido en el hierro del suelo marciano.


Autor: Ker Than
Fecha Original: 23 August 2007
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Comments (3)

  1. [...] Actualización: Parece que no soy el único escéptico respecto a este supuesto descubrimiento. Afortunadamente, hay científicos que ya han salido a la palestra para poner un poco de sentido común. [...]

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