Los físicos tratan de predecir las erupciones volcánicas

Científicos de la Universidad de St Andrews han sido premiados con una beca de tres años para crear un dispositivo salvavidas in situ para ayudar a la predicción de erupciones volcánicas.

El trabajo está financiado en casi 400 000 libras por el consejo de Investigación del Ambiente Natural (NERC), llevando los fondos de investigación del reciente equipo a poco más de 1 millón de libras, tras el subcontrato de 700 mil libras de ERA Technology Limited para un nuevo trabajo en seguridad militar.

El instrumento de monitorización automático, que se probará en Montserrat en las Indias Occidentales, será desarrollado por el Grupo de Ondas Milimétricas y ESR de Campo Alto de la Escuela de Física y Astronomía.

El nuevo proyecto de radar de volcanes se basa en el éxito del anterior proyecto patrocinado del grupo NERX que desarrolló el único instrumento portable de cartografiado de volcanes ‘AVTIS’ (Sensor de Imagen Topográfica de Volcanes para cualquier Clima). AVTIS usa ondas milimétricas para ver a través del humo, gas y nubes que frecuentemente cubren los volcanes durante meses para medir el tamaño, forma y temperatura de la creciente cúpula de lava del volcán. El equipo escocés continuará trabajando con el equipo de vulcanólogos de las Universidades de Reading y Lancaster y el Observatorio de Volcanes de Montserrat (MVO) en el nuevo proyecto AVTIS, con el objetivo de ayudar a MVO a proporcionar cobertura de la actividad volcánica las 24 horas.

El Dr. David Macfarlane, científico jefe del proyecto explicó, “AVTIS fue el primer instrumento de onda milimétrica en ser usado en un volcán, demostrando el concepto de que un radar alimentado con una pequeña batería podría usarse para cartografiar la cúpula de lava desde distancias de hasta de seis kilómetros. Trabajamos en el único volcán activo del Reino Unido, la cúpula de lava de la Colinas Soufrière en Montserrat. Este tipo de volcán puede cambiar con bastante rapidez y el observatorio local necesita saber lo que está pasando en la cumbre de la montaña diariamente, si no cada hora, desde la base. AVTIS midió la forma 3D de la cúpula de lava, mostrando un crecimiento de 60 metros a lo largo de un intervalo de 10 días así como la toma de imágenes térmicas de la cúpula a través de una gruesa capa de nubes. Es la capacidad de trabajar en cualquier clima lo que diferencia a esta tecnología, permitiéndonos monitorizar el volcán desde una distancia segura todo el tiempo”.

Añadió además que, “El primer instrumento debía ser manejado, usando un ordenador portátil para controlar el escaneo, y sólo podía operar durante unas ocho horas antes de que las baterías se agotasen. Este nuevo patrocinio nos permitirá construir una versión automática que se mantenga en el anillo del cráter del volcán con su propio suministro de energía, enviando las imágenes de radas y datos de vuelta al observatorio cada pocos minutos usando tecnología WiFi. Con la constante cobertura de la evolución de la cúpula de lava pretendemos captar toda la actividad significativa que lleva a una erupción y finalmente esperamos ser capaces de predecir cuando podría explotar el volcán. En Montserrat, donde estamos probando el instrumento, la gente es continuamente evacuada de sus hogar cuando el volcán crece y se convierte en algo más peligroso por lo que esta tecnología es una necesidad real”.

El Dr. Duncan Robertson, también del Grupo de Ondas Milimétricas y ESR de Campo Alto dijo, “Estamos absolutamente encantados de haber ganado esta beca que nos permitirá expandir significativamente nuestras actividades en la investigación electromagnética. Los premios reflejan nuestra capacidad para desarrollar instrumentos vanguardistas para abordar los nuevos problemas de medida”.

El Dr. Graham Smith, jefe del grupo añadió, “Gran parte de esto ha sido posible gracias al apoyo de la tecnología y experiencia desarrolladas durante otros proyectos de investigación exitosos, in particular el proyecto de 2,6 millones de libras Tecnología Básica HIPER, construyendo un espectrómetro de onda milimétrica ultrarrápido de siguiente generación usado para estudiar la estructura electrónica, particularmente en muestras químicas y biológicas”.


Autor: Claire Grainger / Gayle Cook
Fecha Original: 29 de agosto de 2007
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