Archivos del mes: agosto 2007

Antiguos organismos descubiertos en una mina de oro canadiense

Los científicos han sospechado que los tres dominios de la vida conocidos — eucariotas, bacterias, y archaea – se ramificaron y tomaron caminos separados hace unos 3000 millones de años. Pero precisar la época en la que se produjo esta división ha sido una tarea esquiva.

Ahora, un equipo de científicos presentan pruebas directas de que los tres dominios de la vida coexistieron al menos hasta hace 2700 millones de años.

El descubrimiento provino del análisis químico de unas muestras de esquistos, cargados con restos de lípidos grasos de archaea encontrados en las profundidades de una mina de oro canadiense cerca de Timmins, Ontario, a unos 600 kilómetros al norte de Toronto.

Se informará de los detalles en la edición anticipada del 20-24 de agosto de Proceedings of the National Academy of Sciences.

Fabien Kenig, profesor asociado de Ciencias Ambientales y de la Tierra en la Universidad de Illinois en Chicago, y su antiguo estudiante de doctorado Gregory Ventura, pasaron casi cinco años analizando cuidadosamente las muestras de esquistos, originalmente para comparar lo que habían encontrado con un anterior estudio australiano que sugería la presencia de eucariotas hace 2700 millones de años.

Ventura, ahora investigador post-doctoral en la Institución Oceanográfica Woods Hole, dijo que los resultados iniciales de laboratorio lo habían dejado impactado. “Pensé que algo debía estar muy mal, que las muestras estaban contaminadas”, dijo.

But Kenig estaba más confiado en que tenían algo significativo.

No supieron del verdadero valor del material hasta que no lo analizaron usando un instrumento de cromatografía de gases multidimensional muy sofisticado en la Academia de Guardacostas de los Estados Unidos.

Cuando analizaron la muestra, dijo Kenig, fueron capaces de separar una compleja mezcla de fósiles moleculares, y encontraron que estaba “esencialmente hecho de lípidos derivados de archaea”.

Las archaea vivían en agua y sedimentos donde las regiones estaban cubiertas por el mar. Tras su enterramiento, las archaea prosperaron donde circulaba agua muy caliente en las rocas y donde se depositó el oro. Más tarde, los esquistos que contenían archaea fosilizadas quedaron enterradas a miles de metros bajo rocas volcánicas y sedimentos.

Los investigadores estudiaron muestras de esquistos usando un microscopio de barrido electrónico. También analizaron la formación de rocas, depósitos minerales y fósiles moleculares. Los hallazgos llevaron a los investigadores a concluir que las archaea y los otros dos dominios de la vida coexistieron.

“Ahora estamos seguros de que los tres dominios de la vida estaba bien distinguidos y evolucionaron (independientemente) hace unos 2700 millones de años”, dijo Kenig.

El hallazgo expande el alcance geográfico conocido de las archaea durante este periodo de tiempo, añadiendo pruebas de que el antiguo organismo existió tanto en entornos sedimentarios como en configuraciones hidrotermales de subsperficie.

“Teniendo en cuenta la extensión y composición de la biosfera profunda de hoy, es probable que tales comunidades de subsuperficie hidrotermal hayan existido durante gran parte de la historia de la Tierra”, escriben Ventura y Kenig.

Otros colaboradores del estudio incluyen a Christopher Reddy de la Institución Oceanográfica Woods Hole, Glenn Frysinger de la Academia de Guardacostas de los Estados Unidos, y Juergen Schieber, profesor de ciencias geológicas en la Universidad de Indiana.

El proyecto fue patrocinado por una beca de exobiología de la NASA.


Autor: Paul Francuch
Fecha Original: 20 de agosto de 2007
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Spitzer celebra su cuarto aniversario con fuegos artificiales estelares

Una nueva imagen expandido de la nebulosa Helix da un toque festivo al cuarto aniversario del lanzamiento del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA. Este espectacular objeto, una estrella moribunda desplegándose en el espacio, es uno de los favoritos de los astrónomos profesionales y aficionados. Spitzer ha cartografiado la estructura expansiva externa de la nebulosa de seis años luz de anchura, y estudió la región interna alrededor de la estrella muerta central para revelar lo que parece ser un sistema planetario que sobrevivió a la caótica muerte de la estrella.

Nebulosa Helix. Credito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Harvard-Smithsonian CfA
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Spitzer se lanzó desde Cabo Cañaveral, Florida, el 25 de agosto de 2003. Durante sus cuatro años de operación, Spitzer ha proporcionado vistas infrarrojas de objetos tan diversos como asteroides en nuestro propio Sistema Solar o distantes galaxias en los confines del universo observable. Los descubrimientos más recientes incluyen la primera detección de vapor de agua en la atmósfera de un planeta que orbita otra estrella y una titánica colisión galáctica a 5 000 millones de años luz de distancia.

“Con Spitzer, hemos logrado descubrimientos científicos más allá de nuestros sueños más locos”, dijo Michael Werner, científico del proyecto para Spitzer en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de NASA en Pasadena, California. “Una gran parte de nuestro éxito se debe a las suaves y eficaces operaciones de la nave”.

Otra causa para la celebración es el excelente rendimiento técnico de Spitzer. Spitzer es el primer telescopio espacial infrarrojo en usar una órbita de seguimiento terrestre y técnicas de enfriamiento pasivo, tales como un escudo solar, para conseguir las bajas temperaturas requeridas para un observatorio infrarrojo. El diseño permitió un tanque mucho más pequeño de refrigerante de helio líquido, o criógeno, para enfriar el telescopio por lo que se redujeron los costes de la misión.

El tiempo de vida mínimo esperado para Spitzer era de sólo dos años y medio. Ahora el criógeno de Spitzer se espera que dure mucho más, dando a la misión un tiempo de vida de más de cinco años y medio.

“Creo que es seguro decir que el novedoso diseño de Spitzer ha sido validado”, dijo Werner. “Hemos roto todos los récords de tiempo de vida usando la menor cantidad de criógeno, y aún nos queda para otro año y medio”.

JPL es el responsable de las operaciones de la nave Spitzer, mientras que las operaciones de la misión se llevan a cabo por el Centro de Ciencia en el Instituto Tecnológico de California en Pasadena, California. La ingeniería de la nave la llevó a cabo Lockheed Martin en Denver, Colorado, con ayuda de Ball Aerospace Corporation en Boulder, Colorado.

Para más información sobre Spitzer, visite http://www.spitzer.caltech.edu/spitzer o http://www.nasa.gov/spitzer .


Autor: Whitney Clavin/JPL
Fecha Original: 24 de agosto de 2007
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La cámara del Hubble capta una extraña vista de los anillos de Urano

Una extraña imagen del sistema de anillos del planeta Urano ha sido captada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, usando la Cámara Planetaria de Campo Amplio 2 colocada a bordo que fue diseñada y construida por el JPL.

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA muestra cómo el sistema de anillos alrededor del distante planeta Urano parece incluso en un ángulo más oblicuo visto desde la Tierra – culminando en los anillos vistos de lado en las tres oportunidades de observación en 2007

La vista, inclinada a un lado desde la Tierra, se fotografió el 14 de agosto de 2007. Los astrónomos terrestres sólo ven el borde de los anillos cada 42 años conforme el planeta sigue su lenta órbita de 84 años alrededor del Sol. Sin embargo, la última vez que los anillos se vieron de lado desde la Tierra, los astrónomos ni siquiera sabían que existían.

Los anillos exteriores más débiles aparecieron en las imágenes de Hubble de 2003, pero no se informó de ellos hasta que se vieron en una imágenes de Hubble de 2005, las cuales llevaron a los astrónomos a analizar las anteriores más en detalles. Urano tiene un total de 13 anillos de polvo.

En la imagen, los anillos ladeados aparecen como picos por encima y debajo del planeta. Los anillos no pueden verse completamente a lo largo de la superficie del planeta debido a que el brillo del planeta ha sido eliminado en la imagen de Hubble. Una pequeña cantidad de brillo residual aparece como un artefacto residual en la imagen, junto con un borde entre la exposición de los anillos internos y externos.

Urano es el séptimo planeta desde el Sol. Su diámetro, sin los anillos, es de aproximadamente 51,000 kilómetros en el ecuador. Información e imágenes adicionales del Telescopio Espacial Hubble en http://hubblesite.org/news/ . El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre NASA y la Agencia Espacial Europea. JPL está dirigido por NASA por el Instituto Tecnológico de California en Pasadena.


Autor: Jane Platt
Fecha Original: 23 de agosto de 2007
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La gravedad modificada falla a grandes distancias

Las sugerencias de que la ley del cuadrado inverso de Newton es dudosa a escalas astronómicas puede haber sido podría haber sido descartada mediante un estudio de las órbitas planetarias realizado en Italia. Lorenzo Iorio de la Universidad de Bari ha calculado que las modificaciones de la ley de Newton para operar en distancias mayores de una décima parte de la distancia de la Tierra al Sol no son compatibles con las órbitas conocidas de Mercurio y la Tierra (arXiv.org:0708.1080v3).

Para describir una “Teoría del Todo” con éxito, los físicos necesitan saber por qué la gravedad es mucho órdenes de magnitud más débil que cualquier otra fuerza fundamental de la naturaleza. Una explicación es que la gravedad se filtra a las dimensiones extra, dejándonos sentir sólo una pequeña fracción de su fuerza atractiva.

La mayor parte de teorías predicen que estas dimensiones no serían mayores de un milímetro aproximadamente. Pero algunos dicen que las dimensiones extra podrían no ser compactas, lo que significa que podrían tener lugar extraños efectos gravitatorios a distancias astronómicas. En el pasado, tales efectos de largo alcance se han usado para explicar las extrañas trayectorias de las sondas ya sin uso de la NASA, Pioneer 10 y 11, que parecen verse afectadas por una pequeña fuerza adicional conforme abandonan el Sistema Solar.

El estudio de Iorio, no obstante, desacredita estas ideas de efectos de largo alcance. Ha examinado una clase general de teorías que añaden modificaciones “Yukawa” a la ley del cuadrado inverso de Newton de la gravitación, lo cual permite a la fuerza atractiva de la gravedad caer más o menos rápidamente con la distancia. Entonces calculó cuantas modificaciones distintas afectarían al “perihelio” de variación temporal Newtoniano – el punto más cercano en una órbita al Sol – de la Tierra y Mercurio.

Los físicos pueden simular cómo el perihelio de los planetas cambia con el tiempo con una precisión razonable usando las teorías de la gravedad de Newton y Einstein, pero siempre tienen que hacer pequeñas correcciones para que encajen con los datos observacionales. Iorio ha comprobado si los tamaños de sus efectos calculados a partir de distintas modificaciones Yukawa son lo bastante pequeños para encajar con estas correcciones.

Encontró que las modificaciones compatibles eran aquellas que funcionaban en un rango inferior a una décima parte de la distancia de la Tierra al Sol, o 0,1 UA. Sin embargo, advierte que se necesitan más pruebas de otros perihelios antes de poder descartar con certeza las modificaciones de Yukawa con un rango de más de 0,1 UA.

Orfeu Bertolami, físico teórico del Instituto Superior Técnico en Portugal, secunda la advertendia de Iorio. “No estoy seguro de que el estudio del perihelio de algunos planetas sea suficiente para llegar a una conclusión definitiva”, dijo a physicsworld.com. “Una nueva contribución para la fuerza gravitatoria afecta a toda la órbita de los planetas y no sólo a su movimiento de perihelio”.


Autor: Jon Cartwright
Fecha Original: 24 de agosto de 2007
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Las afirmaciones de vida en Marte son tachadas de “falsas”

La tierra marciana analizadas hace 30 años por las naves Viking de la NASA podría contener vida, de acuerdo con un nuevo y controvertido estudio que algún científico califica como “falso”.

La seca y helada superficie de Marte podría ser el hogar de microbios cuyas células estuviesen llenas de una mezcla de peróxido de hidrógeno y agua, dice Joop Houtkooper de la Universidad de Giessen en Alemania. Pero otros científicos son escépticos sobre sus resultados, que son los últimos de una larga serie de polémicas afirmaciones sobre lo que las Viking podrían encontrar o tal vez encontraron.

Houtkooper reanalizó los datos del experimento Intercambiador de Gases (GEx) llevado a cabo por los aterrizadores robóticos en los años 70 y especula que el suelo marciano contenía una cantidad detectable de vida.
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Primera experiencia extracorpórea inducida en un entorno de laboratorio

Un neurocientífico que trabaja en el UCL (Colegio Universitario de Londres) ha desarrollado el primer método experimental para inducir una experiencia extracorpórea en participantes sanos. En un artículo publicado en Science, el Dr. Henrik Ehrsson, del Instituto de Neurología de la UCL, describe el método único por el cual se crea la ilusión y las implicaciones de este descubrimiento.

Una experiencia extracorpórea (OBE por sus siglas en inglés) se define como la experiencia en la cual una persona que está despierta ve su propio cuerpo desde una localización externa al propio cuerpo físico. Se ha informado de OBEs en condiciones clínicas en las que estaba comprometida la función cerebral, tales como apoplejías, epilepsia o abuso de drogas. También se ha informado de las mismas en asociación con experiencias traumáticas tales como accidentes de vehículos. Alrededor de una de cada diez personas afirma haber tenido una OBE en algún momento de su vida.

El Dr. Ehrsson dijo: “Las experiencias extracorpóreas han fascinado a la humanidad durante milenios. Su existencia ha generado preguntas fundamentales sobre la relación entre la consciencia humana y el cuerpo, y ha sido discutida ampliamente en la teología, filosofía y psicología. Aunque se ha informado de las experiencias extracorpóreas en un número de condiciones clínicas, la base neurocientífica de este fenómeno permanece poco clara”.

“La invención de esta ilusión es importante debido a que revela el mecanismo básico que produce el sentimiento de estar dentro del cuerpo físico. Esto representa un avance significativo debido a que la experiencia del propio cuerpo como centro de la conciencia es un aspecto fundamental de la auto-consciencia”.

Este descubrimiento sobre la inducción de OBE podría también tener aplicaciones industriales, como el Dr. Ehrsson explica: “Esencialmente es una forma de proyectarte a ti mismo, una forma de teletransporte. Si podemos proyectar a gente en un personaje virtual, de tal forma que responda como si estuviese verdaderamente en una versión virtual de sí mismo, sólo imagina las implicaciones. La experiencia de jugar videojuegos podría alcanzar un nivel completamente nuevo, pero podría irse mucho más allá. Por ejemplo, un cirujano podría realizar una operación a distancia, controlando su “yo virtual” desde una localización distinta”.

La configuración de las ilusiones es tal y como sigue: los participantes en el estudio se sientan en una silla llevando un par de dispositivos de video sobre sus cabezas. Éstas tienen dos pequeñas pantallas sobre cada ojo, que muestran una película en directo grabada por dos video cámaras situadas una junto a otra a dos metros por detrás de la cabeza del participante. La imagen de la cámara de video izquierda se presenta en el ojo derecho y la cámara derecha en el ojo izquierdo. El participante ve una imagen estereoscópica (3D), por lo que ve su propia espalda desde la perspectiva de alguien situado por detrás de él.

El investigador entonces se coloca al lado del participante (desde su punto de vista) y usa dos bastones de plástico para tocar simultáneamente el cuerpo real del participante y el pecho del cuerpo ilusorio, moviendo este segundo bastón hacia donde estaría situado este pecho ilusorio, justo por debajo de la visión de la cámara.

Los participantes confirmaron que habían experimentado estar sentados tras su cuerpo físico y observarse desde esa situación. El Dr. Ehrsson dijo: “Esto era una experiencia bastante extraña y fascinante para los participantes – fue un sentimiento absolutamente real para ellos y no pasaron miedo. Muchos de ellos rieron y dijeron ‘¡Guau, esto es muy raro!'”.

Para probar más la ilusión y proporcionar pruebas objetivas, el Dr. Ehrsson entones realizó un experimento adicional para medir la respuesta psicológica del paciente — específicamente el nivel de transpiración de la piel – en un escenario donde sentían que su cuerpo ilusorio estaba en peligro. Su respuesta corporal indicó inequívocamente que pensaron que la amenaza era real.

La creación de esta ilusión perceptual nace de una idea que el Dr. Ehrsson tuvo cuando era estudiante de medicina, cuando se preguntó qué pasaría con el “yo” si pudieses de alguna forma mover tus ojos hacia otra parte de la habitación, solo a unos metros de distancia, de forma que pudieses observarte desde una perspectiva exterior. ¿Seguiría el “yo” a los ojos y permanecería en el cuerpo?.

El Dr. Ehrsson añade: “La ilusión es distinta de cualquier otra que se haya publicado antes. Es la primera que involucra un cambio en la localización percibida de uno mismo, relativa al cuerpo físico. También es distinta de cualquier configuración de realidad virtual debido a que examina lo que sucede cuando te observas a ti mismo, y también existe una información multisensorial que dispara la ilusión. Anteriormente no se había inducido una OBE a personas sanas, aparte de algunos informes no comprobados en literatura oculta. Es un desarrollo muy excitante, y tiene implicaciones para un amplio rango de disciplinas, desde la neurología hasta la teología”.


Fecha Original: 24 de agosto de 2007
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Hallado un descomunal agujero en el universo

Ilustración del efecto de la materia en el fondo de microondas cósmico (CMB). A la derecha, el CMB se libera poco después del Big Bang, con diminutas oscilaciones en la temperatura debido a las fluctuaciones del jven universo. Conforme la radiación atraviesa el universo, experimenta ligeras perturbaciones. En la dirección del recientemente descubierto gigantesco agujero, el satélite WMAP (arriba a la izquierda) ve un punto frío, mientras que el VLA (abajo a la izquierda) ve menores galaxias con emisiones de radio. Crédito: Bill Saxton, NRAO/AUI/NSF, NASA

El universo tiene un gran agujero que empequeñece a cualquier otro de su tipo. El descubrimiento sorprendió a los astrónomos.

El agujero está casi a mil millones de años luz de distancia. No es un agujero negro, que es una pequeña esfera de material densamente compactado. Éste más bien es una falta de estrellas, gas y otra materia normal, y también está extrañamente vacío de la misteriosa “materia oscura” que impregna el cosmos. Se han encontrado anteriormente otros vacíos en el espacio, pero ninguno a esta escala.

Los astrónomos no saben por qué está allí el agujero.

“No sólo nadie ha encontrado jamás un vacío de tal tamaño, sino que no esperábamos jamás encontrar uno así”, dijo el investigador Lawrence Rudnick de la Universidad de Minnesota.
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Fallece Ralph Alpher, uno de los padres del Big Bang

El físico estadounidense Ralph Alpher, cuyos pioneros cálculos apoyaron el concepto del Big Bang, ha fallecido a la edad de 86 años. Trabajando junto a George Gamow y Ralph Herman a finales de los años 40, Alpher hizo el primer intento de calcular la abundancia de elementos creados en el joven y caliente universo y también predecir la temperatura de la radiación dejada por el Big Bang. Aunque este “fondo de microondas cósmico” fue descubierto en 1964, las contribuciones de Alpher al nacimiento de la cosmología han sido poco reconocidos en su mayoría.

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Ralph Alpher

Nacido en una familia judía en Washington DC el 3 de febrero de 1921, Ralph Alpher estudió en la Universidad George Washington. Aquí fue donde conoció a Gamow, que lo tomó como estudiante de doctorado. Juntos Alpher y Gamow comenzaron a calcular la abundancia relativa de elementos que se habrían producido en un Big Bang caliente.

La pareja supuso que el universo joven era caliente y estaba lleno de neutrones. Los núcleos se formaron entonces por la captura de neutrones, uno cada vez, con los núcleos ocasionales decayendo para producir núcleos más pesados más un electrón y un neutrino. Sus cálculos demostraron correctamente que la abundancia de elementos en el universo debería decrecer con su masa atómica.

Sin embargo, esta primera versión de la “nucleosíntesis del Big Bang” no pudo explicar el origen de todos los elementos químicos como deseaban Alpher y Gamow – ahora sabemos que los elementos más pesados que el litio se producen en el interior de las estrellas. Sin embargo, sus cálculos marcaron el inicio de la cosmología como una rama de la física, proporcionando estimaciones para la abundancia nuclear que pudo contrastarse mediante experimentos.

Alpher y Gamow informaron de sus cálculos en un artículo publicado en 1948 (Phys. Rev. 73 803). Gamow invitó a su buen amigo el físico Hans Bethe a ser coautor por lo que el artículo fue escrito por “Alpher, Bethe, Gamow” como juego de palabras con las tres primeras letras del alfabeto griego. Bethe, sin embargo, apenas contribuyó en nada al trabajo.

Varios meses más tarde, Alpher y Robert Herman de la Universidad Johns Hopkins publicaron un artículo separado prediciendo que la radiación dejada por el Big Bang tendría una temperatura de 5K. Arno Penzias y Robert Wilson de los Laboratorios Bell compartieron más tarde el Premio Nobel de Física de 1978 por descubrir el fondo de microondas cósmico, que tiene una temperatura de 2,7K.

Sin embargo, la contribución de Alpher durante mucho tiempo no se reconoció, en parte debido a que abandonó la cosmología y se unió al centro de investigación de General Electric en Schenectady en Nueva York en 1955. Alpher más tarde cambió al Union College en 1986, donde fue profesor emérito. Sin embargo, fue galardonado con la Medalla Nacional de las Ciencias de los Estados Unidos en 2005. Alpher y Herman también escribieron un libro en 2001 sobre su primer trabajo titulado Genesis of the Big Bang.


Autor: Matin Durrani
Fecha Original: 23 de agosto de 2007
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¿Cómo surgió la vida en la Tierra?

Se estima que la Tierra tiene unos 4,5 mil millones de años, y durante la mayor parte de esta historia ha sido hogar de la vida en alguna extraña forma u otra.

Es más, algunos científicos piensan que la vida apareció en nuestro planeta en cuanto fue lo bastante estable como para darle soporte.

Las primeras pruebas de vida en la Tierra vienen de alfombras fosilizadas de cianobacterias llamadas estromatolitos en Australia que tienen aproximadamente 3,4 mil millones de años. A pesar de su antigüedad, estas bacterias (que aún están por los alrededores hoy día) ya son complejas biológicamente — tienen paredes celulares que protegen su ADN de producción de proteínas, por lo que los científicos piensan que debió comenzar mucho antes, tal vez hace 3,8 mil millones de años.

Pero a pesar de saber aproximadamente cuándo apareció la vida en la Tierra, los científicos aún están lejos de responder a cómo apareció.

“Se han propuesto muchas teorías sobre el origen de la vida, pero dado que es difícil probarlas o desmentirlas, no existe una teoría completamente aceptada”, dijo Diana Northup, bióloga de la Universidad de Nuevo México.

La respuesta a esta pregunta no sólo llenaría uno de los huecos más grandes en la comprensión científica de la naturaleza, sino que también tendría importantes implicaciones para la posibilidad de encontrar vida en otras partes del universo.

Muchas ideas

Hoy existen varias teorías que compiten por explicar cómo surgió la vida en la Tierra. Algunos se preguntan sobre si la vida comenzó en la Tierra, afirmando que en lugar de esto vino de un mundo distante o en el corazón de un cometa o asteroide. Algunos dicen incluso que la vida surgió más de una vez.

“Puede que hayan existido varios orígenes”, dijo David Deamer, bioquímico de la Universidad de California en Santa Cruz. “Normalmente hablamos de “orígenes” en plural para indicar que no afirmamos necesariamente que hubiese un único origen, sino un origen que no fue simplemente ser golpeados por impactos de asteroides gigantes”.

La mayoría de los científicos acuerdan que la vida llegó en un periodo cuando el ARN era la molécula principal, y guiaba la vida a través de sus etapas iniciales. De acuerdo con esta hipótesis de “Mundo ARN”, el ARN fue la molécula crucial par ala vida primitiva y sólo dio un paso atrás cuando el ADN y las proteínas — que realizan su trabajo de forma mucho más eficiente que el ARN – se desarrollaron.

“Muchas de las personas más inteligentes y de mayor talento de mi campo han aceptado que el Mundo ARN no sólo fue posible, sino probable”, dijo Deamer.

El ARN es muy similar al ADN, y aún hoy lleva a cabo numerosas e importantes funciones en cada una de nuestras células, incluyendo actuar como moléculas de transición entre el ADN y la síntesis de proteínas, y funcionar como interruptor para algunos genes.

Pero la hipótesis del Mundo de ARN no explica cómo surgió el propio ARN. Así como el ADN, el ARN es una moléculas compleja fabricada a partir de la repetición de miles de unidades moléculas más pequeñas llamadas nucleótidos que se unen en nos patrones muy específicos. Aunque hay científicos que piensan que el ARN podrían haber surgido de forma espontánea en la Tierra, otros dicen que las posibilidades de que sucediera tal cosa son astronómicas.

“La aparición de tal molécula, dando paso a las funciones químicas, es increíblemente improbable. Sería una apuesta de una en todo el universo”, dijo Robert Shapiro, químico de la Universidad Nueva York. “Al adoptar este punto de vista, tienes que creer que fuimos increíblemente afortunados”.

El principio antrópico

Pero “astronómico” es un término relativo. En su libro,The God Delusion (El espejismo de Dios, el biólogo Richard Dawkins maneja otra posibilidad, inspirada por el trabajo en la física y astronomía.

Supón, dice Dawkins, que el universo contiene un trillón de planetas (una estimación conservadora, dice), entonces las opciones de que la vida surja en uno de ellos no es en realidad tan notable.

Además si, como dicen algunos físicos, nuestro universo es sólo uno de muchos, y cada uno contiene un trillón de planetas, entonces es casi una certeza que la vida surgirá al menos en uno de ellos.

Como escribe Dawkins, “Puede haber universos en cuyos cielos no haya estrellas: pero tampoco tendrían habitantes para notar esa carencia”.

Shapiro no cree que sea necesario involucrar múltiples universos o cometas portadores de vida chocando contra la antigua Tierra. En lugar de esto, él cree que la vida comenzó con moléculas que eran menores y menos complejas que el ARN, que realizaban reacciones químicas simples y que finalmente llevó a un sistema auto-sostenido que involucraba la formación de moléculas más complejas.

“Si retrocedes a una teoría más simple, las posibilidades dejan de ser astronómicas”, dijo Shapiro a LiveScience.

Intentar recrear un evento que tuvo lugar hace miles de millones de años es una tarea desalentadora, pero muchos científicos creen que, como el surgimiento de la propia vida, aún es posible.

“La solución de un misterio de esta magnitud es totalmente impredecible”, dijo Freeman Dyson, profesor emérito de física en la Universidad de Princeton en Nueva Jersey. “Podría llegar la semana que viene o tal vez dentro de mil años”.


Autor: Ker Than
Fecha Original: 22 de agosto de 2007
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Extraña lluvia de meteoritos arroja luz sobre cometas peligrosos

Una extraña lluvia de meteoritos que golpeará la Tierra el 1 de septiembre daría a los astrónomos su segundo oportunidad de estudiar la corteza de un cometa antiguo. También podría ayudar a desarrollar un sistema de alarmas contra una insidiosa amenaza – un cometa que se dirija hacia la Tierra desde los oscuros límites del Sistema Solar.

La lluvia de septiembre, llamada alfa Aurígidas, sólo se ha visto tres veces con anterioridad, en 1935, 1986 y 1994. La razón para estas apariciones esquivas es el origen poco usual de la lluvia.

La mayoría de lluvias de meteoritos están causadas por cometas de periodo corto, sucias bolas de hielo que giran alrededor del Sistema Solar interno en órbitas que duran menos de 200 años, arrojando escombros cada vez que se aproximan al calor del Sol. Estos restos conforman una amplia banda a lo largo de la órbita del cometa. Cada año, cuando pasamos a través de ella, se incendia en la atmósfera y aparece como estrellas fugaces.

Las Aurígidas provienen de un cometa que necesita 2000 años para orbitar el Sol. Con unas visitas tan poco frecuentes, el Cometa Kiess no puede conformar una amplia banda de polvo; sólo genera una estrecha cola de restos cada vez.

Las lluvias tienen lugar cuando la Tierra pasa a través de una de estas colas de polvo, que fueron dejadas por el cometa en el año 83 a.C. “Es sólo una cola muy estrecha, y sólo cruza el camino de la Tierra una vez cada cierto tiempo”, dice Peter Jenniskens del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California, Estados Unidos.

Cree que la gravedad de Júpiter y Saturno controlan el camino de la cola de polvo, haciendo que forme ondas como una manguera de jardín, apuntando de forma ocasional hacia la Tierra. Junto a su colega Jérémie Vaubaillon de Caltech, Estados Unidos, Jenniskens ha calculado que la cola deberían apuntar hacia nosotros de nuevo el próximo año.

Corteza dura

Varios equipos de astrónomos observarán la lluvia, tanto desde tierra como desde dos naves que seguirán la sombra de la Tierra.

Esperan ver fragmentos de la antigua corteza del Cometa Kiess. Antes de que hace unos 4,5 mil millones de años algún accidente gravitatorio lo empujara hacia el Sistema Solar interior, Kiess iba a la deriva entre un vasto enjambre de cuerpos helados llamada Nube de Oort que se encuentra más allá de los planetas.

Durante todo ese tiempo, las partículas de alta energía llamada rayos cósmicos bombardearon al cometa, y los astrónomos sospechan que creó una corteza dura librándose de algunas de sus sustancias más volátiles.

Sólo una vez antes los astrónomos han observado a propósito una lluvia de un cometa de periodo largo, cuando Jenniskens predijo la aparición de alfa Monocerotis en 1995. Penetran inusualmente lejos en nuestra atmósfera, lo que sugiere que están hechos de un material relativamente duro, tal vez de tal corteza producida por los rayos cósmicos.

Esta vez, los astrónomos observarán la firma espectral de los meteoros en evaporación para comprobar esta teoría. “Ahora estamos mejor preparados, podemos hacer estudios más en profundidad para comprender las propiedades del material”, dijo Jenniskens a New Scientist.

Participa en las observaciones

También quiere saber si las lluvias de meteoros tales como esta podría advertir de un peligro planetario. A día de hoy, los astrónomos sólo pueden observar los cometas de periodo largo durante unos pocos años antes de que lleguen al Sistema Solar interior, lo que deja poco tiempo para rechazarlos si viniesen directos hacia la Tierra.

Pero si ya ha visitado antes el Sistema Solar interior, la lluvia de meteoros resultante podría usarse para rastrear la órbita del cometa y conseguir un aviso mucho más temprano. El tamaño y número de los meteoros Aurígidas dirá a los investigadores cuánto se han dispersado los restos a lo largo de la órbita y cómo evolucionan estas lluvias.

Están deseando que los aficionados contribuyan con sus observaciones. “Estamos interesados en saber cuál es la más brillante, la Aurígida mayor”, dice Jenniskens. “Alguien la observará, y es probable que no seamos nosotros”.

La mejor visión de los meteoros será desde el oeste de la costa de Norteamérica, antes del amanecer del 1 de septiembre. Basándose en lluvias anteriores, debería haber más de 200 meteoros brillantes por hora, y deben tener un inusual color verde-azulado.

La lluvia probablemente no volverá al menos en 50 años, de acuerdo con los cálculos de Jenniskens. “Es un evento que sólo pasa una vez en la vida”.


Autor: Stephen Battersby
Fecha Original: 8 de agosto de 2007
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