La esperanza de agua en Marte se debilita con nuevas imágenes detalladas

Las nuevas imágenes obtenidas mediante los finos ojos del satélite marciano revelan que algunas de las características del planeta rojo que algún momento se pensaron que habían sido excavadas por flujos de agua fueron de hecho creadas por otros procesos.

Las imágenes fueron tomadas durante los primeros 100 días de la misión del Orbitador de Reconocimiento de Marte (MRO) y están detalladas en una sección especial del ejemplar del 21 de septiembre de la revista Science.

Las imágenes tomadas por MRO muestran muchos barrancos en Marte que incluyen canales trenzados, terrazas y otras características que son similares a las características excavadas por el agua en la Tierra. Crédito: Science

Aunque los resultados no confirmar o niegan la existencia de agua líquida en la superficie de Marte, no por eso son menos fascinantes, dicen los científicos involucrados. Por ejemplo, un equipo encontró que no había pruebas de que los flujos de agua crearan los depósitos brillantes del planeta. En lugar de esto, los científicos proponen que corrimientos de tierra seca provocaron los depósitos.

“Todos los hallazgos son buenos hallazgos”, dijo uno de los líderes del equipo Alfred McEwen, geólogo planetario de la Universidad de Arizona.

Philip Christensen de la Universidad Estatal de Arizona dijo que los resultados del MRO reiteran que “Marte ha sido mayormente seco en el pasado reciente y tenemos que ser cuidadosos y no sobreestimar cuanta agua puede haber en el presente, o puede haber dado forma a la superficie ” en tiempos antiguos.

“Yo he sido un “chico de Marte seco” durante mucho tiempo”, dijo Christensen. “Estos hallazgos dicen básicamente que observando en una resolución muy altas se ven algunas pruebas de agua, no hay disputas sobre eso. Pero no se ven pruebas de una abrumadora cantidad de agua”.

Explosiones de lava

La nave orbital MRO del tamaño de un autobús, se lanzó en 2005 y está equipada con seis instrumentos, incluyendo la cámara del Experimento Científico de Imagen de Alta Resolución, o HiRISE, que proporcionar 10 veces más resolución que cualquier otra cámara marciana anterior. Aunque las imágenes de MRO son en algunos casos poco concluyentes sobre la cuestión del agua marciana, están pintando el cuadro de la superficie marciana para los científicos con un detalle sin precedentes.

En algunos casos, las imágenes refutan la antigua especulación de que algunas de las características de Marte estaban creadas por flujos de agua.

Un equipo liderado por Windy Jaeger de la Investigación Geológica de los Estados Unidos en Arizona analizó las imágenes de HiRISE de los Valles Athabasca, un joven sistema de canales de salida que se especulaba que había sido excavado por antiguas inundaciones catastróficas.

“Tal superficie al completo está cubierta con una fina capa de lava solidificada, roca muy dura que ha preservado casi por completo el sistema de canales”, dijo Jaeger, añadiendo: “Catastróficas inundaciones de agua posiblemente excavaron el sistema de canales, pero la lava fluyó a través del mismo más recientemente”.

Los hallazgos sugieren que más que inundaciones, fueron explosiones de humo las que dejaron tras de sí los restos de características en forma de cono encontradas en el suelo de los Valles Athabasca.

“Cuando el agua y la lava interactúan causan una explosión de humo”, dijo Jaeger a SPACE.com. “Y por tanto la lava que cubría el lecho tenía hielo congeló en él. Y debido al calentamiento del agua estalló en explosiones de humo a través de la lava”.

Corrimientos de tierra secos

McEwen lideró otro equipo de investigación, que estudió una variedad de formas terrestres y pensó también que estaban asociadas con agua pasada en Marte. Examinaron las imágenes de depósitos en barrancos que habían sido detectados el año pasado por la Mars Global Surveyor. Los depósitos de los barrancos no estaban presentes en las imágenes de 1999 pero aparecieron en 2004. Las imágenes de antes y después animaron las esperanzas de que flujos modernos de agua líquida crearan los depósitos. Sin embargo, las observaciones de la MRO sugieren un origen seco, dijo McEwen.

Tanto los análisis químicos como las imágenes de uno de los nuevos depósitos no mostraron signos de escarcha o hielo y no hay pruebas ni siquiera de minerales hidratados, todo ello habría dado a los depósitos una apariencia “brillante”.

“Creemos que los corrimientos de tierra seca podrían haber creado los depósitos brillantes”, dijo McEwen.

Las laderas sobre este depósito y otras cinco localizaciones están lo bastante inclinados como para derramar o deslizar polvo seco hacia abajo del barranco, dice el científico. El material de la cima de la colina podría ser la fuente.

En la ciencia, desacreditar una teoría puede ser tan importante como apoyarla. “Algunos informadores científicos actúan como si tuviésemos que estar disgustados porque estos nuevos depósitos brillantes no hayan sido depositados por el agua”, dijo McEwen. “Estamos entusiasmados por cualquier avance en la comprensión de Marte no importa cuál sea”.

Sin océano

El investigador también descartó la hipótesis de un antiguo océano en Marte.

La Formación Vastitas Borealis, que cubre las zonas bajas de las llanuras del norte de Marte, se pensaba que era el resultado de depósitos de granos finos dejados por un antiguo océano. Las nuevas imágenes de HiRISE revelan que el área, que aparece como plana y sin características en anteriores misiones, está salpicada de grandes rocas.

El grupo heterogéneo de hallazgos intriga a los científicos involucrados.

Aunque Marte hoy es seco, existen restos de una gran cantidad de agua atrapada en los polos y bajo la superficie bajo los mismos.

“El noventa y nueve por ciento de Marte es bastante seco y bastante corriente y en absoluto excitante”, dijo Christensen. “Pero el uno por ciento restante es extremadamente interesante. Por lo que imagina que es como tropezarse con un oasis o un manantial en mitad del desierto. Es un desierto baldío pero ¡cielos! Ese pequeño oasis seguro que es muy atractivo”.

Como astrobiólogo, Christensen dice que Marte está repleto de guaridas para la vida, “Creo que hay un montón de lugares en los que buscar vida en Marte”.


Autor: Jeanna Bryner
Fecha Original: 20 de septiembre de 2007
Enlace Original

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