Detectadas galaxias ocultas

Los ciervos no pueden ver los coches por la noche debido a que quedan cegados por sus brillantes faros. Y hasta ahora, los astrónomos no podían ver las galaxias que tenían frente a ellos debido a que quedaban ensombrecidas por los deslumbrantes quásars tras ellas.

Impresión artística mostrando cómo un quásar de fondo puede ocultar una galaxia. La luz que viaja desde el quásar es filtrada por la galaxia que está delante en su camino a la Tierra. Crédito: Observatorio Europeo del Sur

Una nueva técnica puede eliminar el intenso patrón de luz emitida por los quásars, hallando irregularidades en la imagen donde las galaxias “invisibles” absorben parte de la luz del quásar.

“La dificultad en descubrir y observar estas galaxias radica en el hecho de que el brillo del quásar es demasiado intenso comparado con la tenue luz de la galaxia”, dijo Nicholas Bouche, astrónomo del Instituto Max Planck para Física Extraterrestre en Munich, Alemania.

Los hallazgos de Bouche y su equipo se detallarán en un próximo ejemplar de la revista Astrophysical Journal.

Una ayuda muy grande

Los quásars son faros cósmicos pequeños, distantes y extremadamente que producen más luz de la que viene usualmente de toda una gran galaxia. A pesar de su brillantez, parte de su luz es absorbida por los objetos intermedios a lo largo de su largo viaje hasta los telescopios de la Tierra.

Para localizar estas llamadas galaxias “invisibles”, Bouche y su equipo miró en enormes catálogos de datos de quásars y tomó aquellos con un descenso en sus firmas de luz. Entonces, usando el Telescopio Muy Grande (VLT) del Observatorio Europeo del Sur (ESO), situado en las montañas del norte de Chile, el equipo buscó galaxias cercanas al pulso de luz del quásar.

Los astrónomos sacaron provecho del espectrómetro infrarrojo especial del VLT, llamado SINFONI, para apartar 20 trozos de cielo alrededor de los quásars para buscar galaxias de la época en que el universo tenía aproximadamente 6 mil millones de años, cadi la mitad de su edad actual. El setenta por ciento del tiempo, hallaron una galaxia oculta en las “faros de un quásar.

Hasta ahora, los astrónomos que desarrollaron la técnica han detectado 14 galaxias ocultas apuntando el VLT sobre firmas de luz inusuales de quásars.

Caza de galaxias

Bouche dijo que estaba sorprendido no sólo por la cantidad de galaxias que él y sus colegas habían encontrado cerca de los quásars, sino por el tipo de estas galaxias.

“Estas no son galaxias comunes”, dijo. “Están … formando activamente una gran cantidad de nuevas estrellas y clasificándose como ‘galaxias de explosión estelar’”.

Este tipo de galaxias están formando el equivalente a aproximadamente “20 soles por año”, comentó el miembro del equipo Celine Peroux, astrónomo en el Instituto de Astronomía en Cambridge.

El equipo cree que su hallazgo espoleará una nueva caza de galaxias en el universo.


Autor: Dave Mosher
Fecha Original: 24 de septiembre de 2007
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