La sonda Dawn de la NASA se eleva con el Sol

La misión Dawn al cinturón de asteroides se lanzó hoy desde Cabo Cañaveral en Florida a las 7:34am hora local. La nave está destinada a un viaje de ocho años para estudiar el asteroide Vesta y el planeta enano Ceres, ambos situados entre Marte y Júpiter. Los científicos planetarios esperan que la misión — la cual ha sufrido varios retrasos — proporcione valiosas pistas sobre cómo se formó nuestro Sistema Solar.

En su viaje de 5 000 millones de kilómetros, la nave espacial de 267 millones de dólares tomará datos usando tres instrumentos: una cámara de luz visible y dos espectrómetros para cartografiar neutrones en luz visible e infrarroja. Se usarán para detectar minerales en la superficie y catalogar los elementos presentes en Ceres y Vesta.

Tras un vuelo alrededor de Marte en un “tirachinas gravitatorio”, Dawn debería alcanzar Vesta en agosto de 2011. Aproximadamente con 500 km de diámetro, Vesta es el mayor asteroide del cinturón y comprende un núcleo rocoso con una superficie de lava solidificada. Los científicos usarán los datos de Dawn para intentar comprender qué causó el cráter gigante en el polo sur de Vesta — un evento que redujo la masa del asteroide en un 1% y podría haber expulsado suficiente material para formar muchos otros asteroides del cinturón y meteoritos hallados en la Tierra.

El segundo encuentro de Dawn será en 2015 cuando alcance el planeta enano Ceres. Los astrónomos creen que Ceres tiene una estructura diferente a Vesta, y podría contener hielo o incluso agua líquida enterrada bajo su corteza.

La pregunta principal para los científicos es cómo estos dos cuerpos tan distintos pudieron haberse formado en la misma región. Cuando los planetas comenzaron a surgir hace aproximadamente 4500 millones de años, los planetas rocosos se formaron cerca del Sol donde hacía más calor, dejando que los planetas helados se formasen más lejos. De no haber sido por la descomunal influencia gravitatoria de Júpiter, Vesta y Ceres podrían haber reunido suficiente material para convertirse ellos mismos en planetas. La misión Dawn espera comparar los caminos evolutivos que tomaron, y haciendo esto arrojar luz sobre los inicios del Sistema Solar.

Sin embargo, no fue un camino fácil el que tuvo hasta la plataforma de lanzamiento. La misión se canceló por primera vez en 2003, pero se reinició al siguiente año. Entonces, en octubre de 2005, la NASA forzó a una “retirada” de Dawn debido a que los costes se habían disparado y a fallos críticos con los motores iónicos. Además, el equipo de la misión admitió que había una lucha de poder entre los científicos que trabajaban en misiones a pequeña escala y la dirección de la NASA. Fue sólo después de que se introdujera un nuevo sistema de gestión cuando Dawn se pusiera en el buen camino hasta finalizar en marzo de este año.


Autor: Jon Cartwright
Fecha Original: 27 de septiembre de 2007
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Comments (2)

  1. [...] Lanzamiento de la sonda Dawn hacia el cinturón de asteroides. [...]

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