Investigación de la NASA indica oxígeno en la Tierra hace 2500 millones de años

Astrobiólogos patrocinados por la NASA han encontrado pruebas de que el oxígeno estaba presente en la atmósfera de la Tierra antes de lo que se pensaba previamente, empujando hacia atrás la línea temporal para el surgimiento del oxígeno en la atmósfera. Dos equipos de investigadores informan que aparecieron trazas de oxígenos en la atmósfera de la Tierra de 50 a 100 millones de años antes de lo que se conoce como el Evento de la Gran Oxidación. Este evento tuvo lugar hace entre 2300 y 2400 millones de años, cuando muchos científicos pensaron que se incrementó significativamente el oxígeno atmosférico desde los niveles existentes que eran muy bajos.

Los científicos analizaron un núcleo taladrado de un kilómetro de longitud de Australia Occidental, que representa la época justo antes del surgimiento del oxígeno atmosférico. Encontraron pruebas de que una pequeña pero significativa cantidad de oxígeno estaba presente en los océanos y atmósfera de la Tierra hace 2500 millones de años. Los hallazgos aparecen en un par de artículos de investigación en el ejemplar del 28 de septiembre de la revista Science.

“Parece que hemos captado un trozo del tiempo durante el cual la cantidad de oxígeno estaba cambiando realmente – pillado in fraganti, por así decirlo”, dijo Ariel Anbar, profesor asociado en la Universidad Estatal de Arizona, Tempe, y jefe de uno de los equipos de investigación.

El objetivo de ambos equipos de investigación era aprender más sobre el entorno y vida en los océanos que llevaron al Evento de la Gran Oxidación. Los investigadores no esperaban encontrar pruebas de oxígeno antes de lo que se conocían anteriormente.

“El núcleo proporciona un registro continuo de las condiciones ambientales, análogo a una cinta de grabación”, explicó Anbar. Él y su grupo analizaron las cantidades de trazas de metal de molibdeno, rhenio y uranio. La cantidad de estos metales en los océanos y sedimentos depende de la cantidad de oxígeno del entorno. El otro grupo de investigación, liderado por Alan Kaufman de la Universidad de Maryland en College Park, Maryland, analizó isótopos de azufre. Su distribución depende de la abundancia de oxígeno.

“Estudiar la dinámica que levó al surgimiento de oxígeno en la atmósfera de la Tierra profundizará en nuestra apreciación de las interacciones complejas entre la biología y la geoquímica”, dijo Carl Pilcher, director del Instituto de Astrobiología de la NASA en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California, que co-patrocinó el estudio. “Sus resultados apoyan la idea de que nuestro planeta y la vida evolucionaron juntos”.

Una posible explicación para el Evento de la Gran Oxidación es que los antiguos ancestros de las plantas de hoy comenzaron a producir oxígeno por fotosíntesis. Sin embargo, muchos geocientíficos creen que los organismos comenzaron a producir oxígeno mucho antes, pero el oxigeno quedó destruido en reacciones con gases volcánicos y rocas.

“Lo que tenemos es una nueva prueba de algo de oxígeno en el entorno 50 o 100 millones de años antes del gran surgimiento del oxígeno”, dijo Anbar. “Nuestros hallazgos refuerzan la noción de que los organismos aprendieron a producir oxígeno mucho entes del Evento de la Gran Oxidación, y que el surgimiento de oxígeno en la atmósfera fue controlado en última instancia por procesos geológicos”.

El proyecto internacional reunió a investigadores de la Universidad Estatal de Arizona, la Universidad de Maryland, la Universidad de Washington, la Universidad de California en Riverside, y la Universidad de Alberta. El proyecto recibió apoyo financiero del Instituto de Astrobiología de la NASA y la Fundación Nacional de Ciencia. LA Investigación Geológica de Australia Occidental proporcionó el apoyo logístico.


Fecha Original: 27 de septiembre de 2007
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