Más agujeros extraños en los anillos de Saturno

Los científicos han encontrado pruebas de un cinturón de lunitas en el anillo más externo “A de Saturno (imagen de arriba, banda exterior púrpura). Las lunitas del cinturón se detectaron mediante “estelas” de gravedad de entre 15 y 30 kilómetros de diámetro (en la caja de la imagen inferior) por la nave Cassini de la NASA. Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute/ University of Colorado

El descubrimiento de más huecos de formas extrañas en los anillos de Saturno refuerza la idea de que una de las lunas del planeta fue hecha pedazos en una antigua colisión.

Con la forma de hélices de avión, los huecos se formaron, probablemente, cuando “lunitas” del tamaño de un campo de fútbol araron las partículas de los anillos de Saturno mientras orbitaban el planeta, dicen los científicos. Los vacíos en hélice han sido predichos por modelos de ordenador, pero no se habían observado hasta 2004, cuando la nave Cassini reveló cuatro de ellos.

Los científicos encontraron recientemente pruebas de ocho hélices más examinando imágenes tomadas en 2005 por Cassini.

El descubrimiento, detallado en el ejemplar del 25 de octubre de la revista Nature, dan un mayor apoyo a la teoría de que un cometa o asteroide impactó con una de las pequeñas lunas de Saturno hace unos 100 millones de años, creando “miles y miles” de lunitas del tamaño de pedruscos, dijo el miembro del equipo de estudio Miodrag Sremcevic de la Universidad de Colorado en Boulder.

Las lunitas son difíciles de discernir debido a su reducido tamaño. “Necesitas un zoom tan grande que incluso con una nave allí no podemos ver estas lunas de forma individual debido a que son tan diminutas”, dijo Sremcevic. “Pero podemos ver estas hélices, o “alas”, que flanquean a las lunitas”.

Cada hélice tiene aproximadamente 16 kilómetros de largo, y se piensa que las lunitas tienen unos tamaño entre un camión y un campo de deportes.

Las nuevas lunitas flotan a una distancia aproximada de 130 000 kilómetros de Saturno en una banda relativamente estrecha de 3218 kilómetros de anchura, o sólo de 1/80 del tamaño total del sistema de anillos de Saturno.

“Todos esperábamos que estuviesen por todo el anillo”, dijo Sremcevic a SPACE.com. “Nuestro estudio demuestra que están concentradas en ciertas regiones del anillo como en un cinturón”.


Autor: Ker Than
Fecha Original: 24 de octubre de 2007
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