Los físicos aprenden a predecir eventos de ozono dañinos

El ozono puede ser un salvavidas en la atmósfera superior donde nos protege de los rayos ultravioleta dañinos, pero más cerca del suelo es un contaminante que causa asma en los humanos y un crecimiento atrofiado de los cereales. En grandes ciudades como Los Ángeles, el ozono forma un ingrediente clave de la niebla tóxica, generada cuando la luz del sol reacciona con los gases expulsados por los coches y otros humos. Sin embargo, el ozono también puede alcanzar el nivel del suelo en pequeñas cantidades a través de “intrusiones” desde la estratosfera. Ahora, Wayne Hocking de la Universidad de Ontario Occidental y otros físicos de Canadá han demostrado que sería posible predecir cuándo y dónde se producirían tales intrusiones de ozono (Nature 450 281).

Wayne Hocking y sus colegas lanzan una de las ozonosondas. (Crédito: Wayne Hocking)

Hocking y sus colegas llegaron a esta conclusión monitorizando la posición de la tropopausa – la región que separa la troposfera, que se extiende desde el nivel del suelo y la estratosfera – en estaciones de Montreal y Walsingham en Canadá. Para hacer esto usaron “analizadores de viento”, un tipo de radar que opera en frecuencias alrededor de los 50 MHz que detecta si el aire es estable, como en la tropopausa, o turbulento. También liberaron aproximadamente cien globos para elevar dispositivos llamados ozonosondas, los cuales muestrean continuamente los niveles de ozono en el aire conforme se elevan.

La tropopausa varía en altitud entre 7 y 28 kilómetros, pero habitualmente reside entre los 8 y 10 km. Los investigadores encontraron que, en ciertas ocasiones, la altitud de la tropopausa cambia rápidamente – una caída seguida por un rápido ascenso – que sería seguida por una intrusión de ozono en la troposfera, a veces llegando hasta el nivel del suelo. De acuerdo con Hocking, los científicos deberían por tanto ser capaces de usar el radar para dar una alerta temprana, entre 12 horas y dos días de adelanto, de eventos de intrusión de ozono que puedan alcanzar el suelo. Esto permitiría a la gente con dificultades respiratorias o problemas oculares mantenerse en ambientes húmedos.

Martyn Chipperfield, científico atmosférico en la Universidad de Leeds en el Reino Unido, dijo a physicsworld.com que el estudio también mostraba que podría ser posible descubrir cómo de a menudo suceden las intrusiones de ozono y cuánto contribuyen al ozono de la troposfera. Sin embargo, añadió que esto también requeriría un conocimiento de la masa de ozono transportada durante el evento de intrusión, el cual no se indica en el estudio del Hocking y sus colegas. “Esto sería un reto”, comentó.


Autor: Jon Cartwright
Fecha Original: 7 de noviembre de 2007
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Comment (1)

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