Feliz año 2008

Bueno, aún es un poco pronto pero dado que me marcho de vacaciones y en las próximas semanas no estaré conectado a Internet habitualmente aprovecho para desearos un feliz año 2008.

A principios de enero, 3 o 4 aproximadamente, volveremos con más Ciencia Kanija, hasta entonces pasadlo bien, disfrutad de vacaciones los que tengais y los que no intentad aprovechar los días de fiesta.

Salud y mucha suerte para este nuevo año que entra, espero veros de nuevo aquí a mi vuelta.

La furia del siguiente ciclo solar puede haber comenzado

El siguiente ciclo solar de actividad incrementada podrían haber comenzado esta semana, de acuerdo con un científico de la NASA.

La actividad solar sube y baja en un ciclo de 11 años. Durante el pico, el último de los cuales tuvo lugar en 2001 y 2002, las manchas solares eran comunes y las tormentas solares frecuentes. Las tormentas, que golpean la Tierra con partículas cargadas, pueden dejar fuera de servicio nuestros satélites y ocasionalmente interrumpir las transmisiones de radio e incluso de energía en el planeta.

El Sol ha estado relativamente calmado durante muchos meses. Ahora, un modesto nudo de magnetismo, que apareció el 11 de diciembre, podría señalar una larga tendencia en la subida de la actividad.

“Esta mancha de magnetismo podría ser un signo del siguiente ciclo solar”, dijo el físico solar David Hathaway del Centro de Vuelo Espacial Marshall. “El mínimo solar está sobre nosotros”.

Imagen en longitud de onda ultravioleta de SOHO del Sol y un mapa mostrando las polaridades magnéticas positivas (blancc) y negativas (negro). La región activa a alta latitud está ivnertida magnéticamente, marcándolo como un precursor del nuevo ciclo solar. Crédito: NASA

El movimiento marcaría el inicio del Ciclo Solar 24.

Inicios inciertos

“Los nuevos ciclos solares siempre se inicial con una mancha solar de polaridad inversa en latitudes altas”, explicó Hathaway en un comunicado de la NASA.

“Polaridad inversa” significa que la mancha solar tiene una polaridad magnética opuesta comparada con las manchas solares del ciclo anterior. “Alta latitud” se refiere a la rejilla del sol de latitud y longitud. La manchas del ciclo anterior se congregan cerca del ecuador solar. Las manchas del nuevo ciclo aparecen altas, alrededor de los 25 o 30 grados de latitud.

El desplazamiento, sin embargo, aún no es claro. Si es realmente el inicio de un nuevo ciclo, debería tener una mancha solar asociada con el nudo magnético, pero no hay ninguna. De hecho, Hathaway anunció un posible inicio similar del Ciclo Solar 24 en agosto de 2006.

Predicción de tormentas

Aunque las predicciones varían ampliamente, algunos científicos predicen que el Ciclo Solar 24 será intenso. Si es así, “podría tener un impacto significativo en las telecomunicaciones, tráfico aéreo, red eléctrica y sistemas GPS”, de acuerdo con el comunicado de la NASA.

Se espera el pico en 2011 o 2012. Las intensas tormentas pueden tener lugar en cualquier momento del ciclo, no obstante, aunque las peores no es probable que se inicien antes.

“Aún tendremos tiempos de calma por delante”, dijo Hathaway.


Autor: Plantilla de SPACE.com
Fecha Original: 17 de diciembre de 2007
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Las nubes de Marte más secas de lo que se pensaba

Las nubes que cubren Marte contienen menos agua de lo que se pensaba previamente, de acuerdo con una nueva investigación usando nubes simuladas en un laboratorio en la Tierra.

Las nubes en estudio se hicieron a partir de hielo de agua, al igual que algunas nubes de la Tierra, dijo Tony Colaprete del Centro de Investigación Ames de la NASA.

“Sin embargo, se forman a temperaturas muy bajas, a menudo por debajo de 100 grados Celsius”, dijo Colaprete. “Lo que hemos encontrado en nuestros estudios de laboratorio es que es mucho más difícil iniciar la formación de nubes a estas temperaturas de lo que pensábamos”.

Aire más seco

En la simulación, las partículas de nubes son mayores de lo que se esperaba, y “caen de la atmósfera más rápidamente, y por tanto, el resultado es menos masa de nubes y una atmósfera más seca”, explicó Colaprete.

Colaprete presentará sus conclusiones la próxima semana en la reunión anual de otoño de la Unión Geofísica Americana en San Francisco.

Previamente, los científicos creían que las nubes marcianas se formarían a una humedad relativa del 100 por cien, pero el nuevo estudio demuestra que el aire marciano tiene que estar más sobresaturado con agua para formar nubes de lo que los científicos habían teorizado antes.

“Queremos comprender el clima de Marte y cómo funcionan los ciclos del agua de Marte”, dijo Colaprete. “Las nubes son integrales a este sistema, así como pasa en la Tierra. Sin embargo, suponer que las nubes se forman o comportan de la misma forma que en la Tierra, puede ser una mala suposición”.

De acuerdo con Colaprete, una comprensión más detallada de los procesos que controlan las nubes marcianas y el ciclo del agua es crítico para la comprensión del clima actual y pasado de Marte.

El ciclo del agua

Una gran capa de hielo en el polo norte marciano domina el ciclo del agua en Marte. Durante el verano del norte, esta capa de hielo se evapora y los vientos transportan en vapor de agua resultante hacia el polo sur, de acuerdo con Colaprete.

“La cantidad de agua de la atmósfera de Marte varía enormemente en el espacio y el tiempo”, observó Colaprete. Las nubes de la atmósfera controlan en gran parte la cantidad de agua que proviene del norte y migra hacia el polo sur.

“El agua que alcanza el invierno en el polo sur se hiela en la superficie”, dijo Colaprete. “En la primevera del sur, esta agua se re-evapora y retorna al casquete polar del norte. El ciclo se repite año tras año”.

Si toda el agua de la atmósfera se congelase por la superficie del planeta, crearía una capa de hielo de aproximadamente un quinto del grosor de un cabello humano, de acuerdo con Colaprete.

“La masa de las nubes es normalmente de un 10 a un 20 por ciento del contenido total de agua total. Sin embargo, la fina atmósfera marciana es mucho más sensible/reactiva a la influencia de estas nubes”, dijo.


Autor: Plantilla de SPACE.com
Fecha Original: 06 de diciembre de 2007
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Un estudio demuestra que los supresores del virus del herpes pueden reducir las infecciones de VIH

Un estudio reciente de hombres co-infectados con el virus del herpes simplex tipo 2 (VHS-2) y VIH revela que los fármacos usados para suprimir el VHS disminuyen los niveles de VIH en la sangre y las secreciones rectales, lo cual puede hacer que probablemente los pacientes transmitan menos el virus. Este estudio está publicado en el ejemplar del 15 de noviembre de Journal of Infectious Diseases.

La mayoría de las personas infectadas por el VIH también están infectadas por el VHS-2, que es la mayor causa de herpes genital. Estudios previos demuestran que el riesgo de transmitir el VIH a la pareja sexual es mayor cuando la persona infectada por VIH tiene úlceras genitales causadas por VHS. Anteriores estudios entre personas co-infectadas por VIH/VHS-2 e investigaciones en probetas han demostrado también que los niveles de VIH se incrementan durante la reactivación genital del VHS.

En un estudio piloto de los efectos de los supresores del VHS-2 en los niveles de infecciones de VIH, la Doctora en Medicina Connie Celum y el Doctor en Medicina Richard Zuckerman, y su equipo de investigadores de la Universidad de Washington y la organización de investigación Impacta en Lima, Perú, efectúan un estudio aleatorio, placebo-controlado cruzado con el cotidiano tratamiento supresor del VHS en un pequeño grupo de hombres co-infectados por VIH/VHS-2 que tienen sexo con hombres.

Veinte hombres de edades entre los 22 y los 41 se inscribieron en el ensayo, que tuvo lugar en Perú. Los hombres estudiados no tenían una terapia antirretroviral previa y actualmente no estaban recibiendo terapia antirretroviral por infección por VIH. Los sujetos fueron aleatoriamente asignados al fármaco anti-VHS, valacyclovir 500 mg, 2 veces al día o combinado con placebo para el tratamiento inicial. Después de ocho semanas, los sujetos tenían un “periodo de limpieza interna” en el que recibían dos veces al día el placebo. Los sujetos entonces pasaban al tratamiento alternativo (placebo o valacyclovir) por ocho semanas. Los participantes visitaban la clínica tres veces a la semana durante cada fase del tratamiento. En cada visita, fueron recogidas secreciones rectales y semanalmente se obtenían muestras de sangre para determinar los niveles de VIH.

La Doctora Celum y su equipo de investigadores hallaron una significativa reducción de los niveles en sangre de VIH sobre el 50 por ciento y en las secreciones rectales sobre el 30 por ciento durante las 8 semanas cuando los hombres co-infectados por VIH/VHS-2 recibían valacyclovir para suprimir la reactivación del VHS. Esta reducción de los niveles de VIH podría tener un impacto significativo en la transmisión del VIH. Desde entonces la única intervención fue valacyclovir diario para suprimir el VHS, este estudio añade el peso de las otras evidencias que la reactivación del VHS-2 aumenta la replicación del VIH. De acuerdo con los investigadores, adicionalmente “los ensayos aleatorios en curso responderán a si los supresores del VHS pueden reducir la transmisión del VIH y dirigir el potencial de los supresores del VHS a retrasar el inicio de la terapia anti-VIH (antirretroviral)”.


Fecha Original: 15 de noviembre de 2007
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Las plagas de Egipto “causadas por la naturaleza, no por Dios”

Las diez Plagas de Egipto relatadas en la Biblia y que causaron que el Faraón dejara ir libres a los esclavos israelitas no fueron más que “desequilibrios poblacionales” naturales causados por factores medioambientales, ha afirmado un destacado científico.

El Profesor Roger Wotton (biólogo del University College de Londres – UCL), en el diario académico estudiantil Opticon 1826, dice que las series de eventos dramáticos, que incluyen que el Nilo se convirtiera en sangre y una plaga de ranas, son explicables como un fenómeno natural.

No niega que Dios pudiese haber instigado tales eventos – si es que Dios efectivamente existe. Pero concluye: “Tal vez las diez plagas nos enseñan que hay muchas explicaciones posibles para una serie de eventos, y nos advierten contra la creencia en la verdad de una explicación para inspirar fundamentalismo”.

El Profesor Wotton, especialista en zoología y biología acuática, dice que las plagas, descritas en el Libro del Éxodo, fueron cruciales para la liberación de los judíos de la opresión de los egipcios.

Apoya su tesis usando el ejemplo de la explosión de población de conejas en Australia causada tras su introducción sin predadores naturales, y ayudados por sus altos ratios de reproducción. También describe la proliferación de coccinélidos en partes de Europa en el seco verano de 1976.

“Era difícil conducir a través de ciertas partes de Europa sin encontrarse con enjambres de coccinélidos que requerían que los limpiaparabrisas funcionasen al máximo”, comenta.

“Los tabloides de los años 80 se referían al SIDA como la “Plaga Gay””, comenta. “No es fácil ser racional cuando nos encontramos con una plaga y atribuirlo a mitos, a menudo centrándose en una retribución divina y sobrenatural, es común”.

Los “mitos” surgen alrededor de eventos naturales cuando no hay una explicación racional inmediata aparente, argumenta. Cristianos y judíos aceptan las historias de las diez plagas de Egipto.

“La sucesión de desastres desmoralizó a los egipcios y fue vista como una victoria de las creencias monoteístas judías”, expone, continuando con la sugerencia de una serie de explicaciones naturales.

El Profesor Wotton dice que las plagas probablemente ocurrieron, pero expone que han sido “adornadas, ordenadas y descritas a través del cristal de la mitología religiosa”.

Los “ríos de sangre” podrían haber sido causados por una fuerte precipitación en la tierra reseca, llevando un flujo agua rica en sedimentos al Nilo desde los afluentes donde la tierra subyacente y las rocas eran rojas.

La plaga de piojos podría haber sido simplemente una súbita incubación de piojos en Egipto durante las lluvias que se siguieron con un calor y un tiempo seco excepcionales.

Los forúnculos en la población humana podrían haber sido causados por las picaduras de insectos.

Dice que la cronología como se cuenta en la Biblia puede ser explicada por las probables condiciones climáticas pero el impacto de las plagas en las creencias religiosas fueron profundas.

“La victoria del monoteísmo judío se convirtió además en la victoria del monoteísmo cristiano porque los orígenes de ambos grupos religiosos son compartidos”, dice. “El Islamismo entonces se desarrolló a partir de los mismo orígenes en el primer milenio y este, también, es fuertemente monoteísta. Fue el Islamismo el que finalmente derrocó al extendido politeísmo en Egipto”, dijo.

El artículo completo del profesor Wotton puede encontrarse en http://www.ucl.ac.uk/opticon1826/currentissue/article/RfP_Art_LIFE_Wotton_Plagues.pdf


Autor: Ruth Gledhill
Fecha Original: 15 de diciembre de 2007
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Ataques cardíacos y nervios

Lecciones de neurociencia en el tratamiento de las enfermedades cardiacas

Los científicos han encontrado una proteína que aparece de forma natural, conocida como factor de crecimiento nervioso, que puede aumentar drásticamente la supervivencia de las células del corazón.

Ataque al corazón

Durante un tiempo se pensó que el factor de crecimiento nervioso (NGF) actuaba sólo en las células nerviosas del cuerpo, pero este estudio demuestra que pueden tener un efecto protector de las células del músculo cardíaco en un modelo de ataque al corazón – la primera vez que esto ha sido demostrado.

La investigación, publicada en el actual número de la revista online Cell Death and Differentiation, fue patrocinada por la Fundación Británica del Corazón y llevada a cabo por la Doctora Costanza Emanueli, Investigadora Senior y Miembro de la Junta de la Universidad Bristol y sus colegas del Instituto Cardíaco Bristol.

Los factores de crecimiento son proteínas que aparecen de manera natural y que estimulan el proceso normal de crecimiento de las células del cuerpo, la división y la diferenciación. Algunos actúan sobre muchos tipos diferentes de células dentro del cuerpo, mientras que otros son específicos de un tipo de célula en particular. El NGF normalmente controla la supervivencia de las células nerviosas y su regeneración, y durante mucho tiempo fue de interés sólo para los neurocientíficos.

El grupo de la Dra. Emanueli del Instituto Cardíaco Bristol, con sede en el Hospital Real de Bristol, fue el primero en llevar a cabo estudios in vitro para demostrar que el NGF era protector de cultivos de células cardiacas. Entonces ampliaron estos estudios a modelos de ataques al corazón en ratas, para imitar lo que ocurre en un ataque al corazón en humanos, cerrando una de las arterias que suministra sangre al corazón.

En un humano, esto sucedería como resultado a un bloqueo súbito de las arterias debido a formaciones de colesterol y material adiposo dentro del vaso sanguíneo rompiendo o bloqueando la arteria. Esto provoca una muerte celular masiva en la región inmediatamente cercana al bloqueo, pero además tiene efectos posteriores causando la muerte celular en el área alrededor del bloqueo. Esto da como resultado que las células vivas restantes en este área tienen que adaptarse aumentando su tamaño, llevando a un aumento del corazón y el consiguiente fallo cardíaco.

La Dra. Emanueli encontró que inyectando el gen del NGF en la región de alrededor del área de muerte celular se promovía la supervivencia de las células de esta región, comparado con corazones no tratados con NGF, la semana siguiente de la inyección del gen NGF.

La Dra. Emanueli, comentando en la investigación, dice: “Esta es la primera vez que se ha hallado un efecto pro-supervivencia en el corazón con la NGF. Algunos otros factores de crecimiento ya se están usando clínicamente para tratar diferentes enfermedades, y nuestro estudio demuestra que el NGF podría ser un nuevo camino en la protección del corazón frente a los daños adicionales de un ataque al corazón”.


Autor: Joanne Fryer
Fecha Original: 15 de noviembre de 2007
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El halo de la Vía Láctea está dividido en dos

La Vía Láctea es un punto de encuentro icónico del cielo nocturno para los australianos, pero observarla et hace sentir mareado, esto podría ser debido a que distintas partes de la misma giran en diferentes direcciones.

El descubrimiento ha sido realizado por un equipo internacional de astrónomos incluyendo a dos de la Universidad Nacional Australiana. Su artículo publicado en el ejemplar del 13 de diciembre de la revista Nature describe cómo la Vía Láctea exterior es una mezcla de dos componentes distintos que giran en direcciones opuestas.

El hallazgo demuestra lo que los astrónomos han sospechado durante 30 años – que el halo de la Vía Láctea no se ensambló de una vez, sino que sucedió a lo largo del tiempo. Esto podría hacer más fácil localizar las estrellas más antiguas y más primitivas químicamente en la galaxia, proporcionando pistas de las propiedades de las estrellas que se formaron en los primeros mil millones de años tras el Big Bang.

El equipo internacional incluye a Daniela Carollo, investigadora en el Observatorio de Torino en Italia actualmente realizando su tesis doctoral en el Observatorio del Monte Stromlo y el astrónomos de la ANU el profesor John Norris. Realizaron el descubrimiento tras estudiar 20 000 estrellas observadas por el Explorador Digital del Cielo Sloan (SDSS-II).

“Examinando delo movimiento y composición química de las estrellas, podemos observar que los halos interior y exterior son bastante distintos y probablemente se formaron de diferente forma en distintas épocas”, dijo Ms Carollo, autora principal del informe.

“Aunque una vez fue considerado como una estructura única, un análisis de las estrellas de SDSS-II muestra que el halo es claramente divisible en dos componentes ampliamente solapados. El descubrimiento nos da una descripción mucho más clara de la formación de los primeros objetos en nuestra Galaxia y de todo el Universo”, añadió.

“Esto demuestra que hay dos partes principales en la estructura del halo – la interior y la exterior”, dijo el Profesor Norris. “El halo interior es una parte de la galaxia que está rotando ligeramente. La parte donde vivimos – el disco galáctico – galopa a ritmo constante, mientras que el componente interno va en la misma dirección, pero mucho más lentamente. El halo exterior rota, aunque ligeramente, en la dirección opuesta”.

El descubrimiento también revela que los componentes de los dos halos tienen distintas composiciones químicas. Es más, de acuerdo con Carollo, las estrellas del halo interior contienen tres veces más elementos pesados que las estrellas del halo exterior.

El Profesor Norris ha pasado más de dos décadas buscando las estrellas más primitivas químicamente de la galaxia. Estos fósiles de los inicios del universo son extremadamente raros, explicó Norris, por lo que encontrarlos sigue siendo un clásico problema de “una aguja en un pajar”. Pero añadió que el descubrimiento de un halo exterior químicamente distinto, “nos da una forma mucho mejor de buscar en el pajar”.


Autor: Martyn Pearce
Fecha Original: 13 de diciembre de 2007
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El campo magnético de la Tierra podría ayudar a proteger a los astronautas que trabajen sobre la Luna

Han pasado 35 años desde que los humanos caminaron por última vez sobre la Luna, pero ha habido recientemente mucho debate acerca del retorno, ya sea para exploración o como una etapa de la misión a Marte. Sin embargo, existe preocupación acerca de los peligros potenciales de la radiación para los astronautas durante las largas misiones en la superficie lunar.

Una parte significativa del peligro proviene de las tormentas solares, que pueden disparar partículas desde el Sol a la Tierra casi a la velocidad de la luz y pueden calentar el oxígeno de la ionosfera de la Tierra y enviarlo en un peligroso chorro hacia la Luna.

La Tierra está en su mayor parte protegida por su campo magnético, o magnetosfera, pero una nueva investigación de la Universidad de Washington demuestra que algunas partes de la Luna también están protegidas por la magnetosfera durante siete días durante la órbita de 28 de la Luna alrededor de la Tierra.

“Encontramos que hay áreas de la Luna que estaría completamente protegidas por la magnetosfera y otras áreas que no están protegidas en absoluto”, dijo Erika Harnett, profesora de investigación asistente en la UW de Ciencias del Espacio y de la Tierra.

Las partículas energéticas solares, que se generan durante las tormentas solares, portan suficiente energía para interrumpir las comunicaciones en la Tierra o incluso acabar con satélites en la órbita de la Tierra. Durante esas mismas tormentas, las partículas de la ionosfera de la Tierra, principalmente oxígeno, también pueden energizarse significativamente. Aunque no son tan potentes como las partículas energéticas solares, suponen una significativa amenaza para los astronautas que trabajen en la luna, o incluso para los que estén camino a Marte.

Usando ordenadores para modelar las propiedades de la magnetosfera, Harnett encontró que aunque las tormentas solares pueden incrementar el peligro de que partículas e la ionosfera golpeen la Luna, también disparan las condiciones en la magnetosfera que pueden rechazar muchas partículas solares dañinas.

Las partículas con energía lo bastante alta pueden pasar directamente a través del cuerpo humano sin mucho daño, dijo Harnett, pero las partículas empaquetadas de forma menos activa, aunque un humano no pueda sentirlas, pueden alojarse en una persona. Habitualmente no es sólo una partícula, sino muchas, y la radiación que les acompaña puede dañar las células, dijo.

Parte de la investigación está detallada en un póster que se presenta en la reunión anual de la Unión Geofísica Americana en San Francisco, aunque otros aspectos se encuentran en un artículo publicado el mes pasado en la edición online de Geophysical Research Letters. Robert Winglee, profesor de Ciencias del Espacio y la Tierra en la UW, es el coautor del trabajo, que ha sido patrocinado por la Fundación Nacional de Ciencia y la NASA.

En las misiones más largas del Programa Apolo de la NASA, los astronautas pasaron apenas unos pocos días en la Luna. La última misión, Apolo 17, se lanzó el 7 de diciembre de 1972, aterrizó en la Luna el 11 de diciembre y llegó a la Tierra el 19 de diciembre.

“Durante Apolo, la gente no estuvo en la Luna durante mucho tiempo, por eso no había preocupación sobre los daños de la radiación en los humanos como lo hay ahora con misiones más largas”, dijo Harnett.

Hoy hay mucha mayor comprensión del peligro que suponen las partículas energéticas solares, particularmente debido a los efectos negativos que tienen sobre los satélites de comunicación durante los periodos de intensa actividad de llamaradas solares.

“El problema es que no podemos predecir cuando va a tener lugar esta actividad por lo que no podemos advertir a los astronautas de que se ponga a cubierto, por lo que podrían ser vulnerables cuando la Luna esté fuera de la magnetosfera”, dijo Harnett. “Las partículas viajan cerca de la velocidad de la luz, por lo que cuando las vemos generadas en la superficie del Sol llegan en poco0s minutos y hay poco tiempo de reacción”.

La nueva investigación podría ayudar a determinar cuando es seguro para los astronautas trabajar lejos de una base lunar, comentó. Pero también añadió que los modelos usados en el trabajo sugieren que el oxígeno energético de la ionosfera de la Tierra también supone un peligro, incluso aunque es menos energético que las partículas solares.

“No mataría a alguien de forma instantánea, pero definitivamente podría incrementar la exposición a radiación para un astronauta en la Luna”, declaró Harnett.

Sin embargo, apuntó que el peligro del oxígeno energético podría estar exagerado debido a que los modelos no tienen en cuenta la carga eléctrica positiva en el lado diurno de la Luna que probablemente decrementaría significativamente el flujo de oxígeno.


Autor: Vince Stricherz
Fecha Original: 11 de diciembre de 2007
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Copérnico, el genio por sorpresa

El hombre que demostró el heliocentrismo nunca pensó que sus ideas serían tan importantes.

Nicolás Copérnico fue el pionero del concepto de un Sistema Solar heliocéntrico, ¿es correcto? No. Muchos otros astrónomos — desde la época de Aristóteles — habían propuesta esta teoría. Pero Copérnico fue el primero en darle soporte matemáticamente, de acuerdo con Jack Repcheck en Copernicus’ Secret: How the Scientific Revolution Began (El secreto de Copérnico: Cómo se inició la revolución científica).

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Viaje al centro de la Luna

Científicos espaciales han anunciado un viaje para explorar el centro de la Luna. La misión de la NASA, con un coste de 375 millones de dólares, por primera vez descubrirá los secretos que se esconden en las profundidades de la tierra lunar.

Pero en lugar de excavar realmente en la roca lunar, la NASA recopilará su información usando satélites gemelos los cuales serán puestos en órbita alrededor de la Luna.

Ellos ayudarán a la NASA a prepararse para la vuelta de astronautas a la Luna en 2020 y el establecimiento de las primeras colonias habitadas cerca de uno de los polos lunares.

Las dos naves trabajarán como una máquina de rayos-X, midiendo las variaciones en la gravedad de la Luna para revelar lo que yace entre la corteza y el núcleo. También ambos portarán cámaras.

La misión es llamada GRAIL (Grial en español) – el Recuperador de Gravedad y Laboratorio Interior – y se prevé su lanzamiento a bordo de un único cohete en 2011.

La NASA dice que además de contarnos más cosas sobre la Luna, también dará a los científicos una mejor comprensión de cómo se formaron la Tierra y otros planetas rocosos del Sistema Solar.

Técnicas similares se han usado previamente para estudiar el interior de la Tierra. El director científico de la NASA, Alan Stern, dijo que podría ser usado algún día para estudiar Marte y también otros planetas.


Autor: Paul Sutherland
Fecha Original: 11 de diciembre de 2007
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Rover marciano investiga signos de un pasado vaporoso de Marte

Los investigadores usando los rovers gemelos de Marte de la NASA están resolviendo dos posibles orígenes para uno de los descubrimientos más importantes de Spirit, mientras también consiguen un lugar favorable para que Spirit pase el próximo invierno marciano.

En marzo de 2007, el rover Spirit de la NASA encontró una mancha de tierra de un tono brillante tan rico en sílice que los científicos proponen que el agua debe haber estado implicada en su concentración. Crédito de la imagen: NASA/JPL/Cornell

El misterio lo produjo una mancha de sílice casi puro – el principal ingrediente del cristal de las ventanas – que Spirit encontró en pasado mayo. Podría proceder de un entorno de manantiales termales o un entorno llamado fumarola, en el cual vapor ácido surge a través de las grietas. En la Tierra, ambos tipos de configuraciones están asociados con la vida microbiana.

“Sean cuales sean las condiciones que lo produjeron, esta concentración de sílice es probablemente el descubrimiento más importante de Spirit para revelar un nicho habitable que existió en el pasado de Marte”, dijo Steve Squyres de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, investigador principal de la parte científica de los rovers. “La prueba apunta de forma más convincente hacia las condiciones de fumarola, como las que se pueden ver en Hawai e Islandia. Comparado con los depósitos formados en manantiales termales, sabemos menos sobre cómo de bien pueden preservar los depósitos de fumarolas los fósiles microbianos. Esto es algo que necesita mayor estudio aquí en la Tierra”.

A mitad de camino alrededor de Marte de Spirit, la Opportunity continúa añadiendo información sobre tipos de entornos húmedos en el antiguo Marte que no son los manantiales calientes y las fumarolas. Está examinando las capas expuestas en el interior de un cráter, pero aún cerca de la cima de una pila de capas ricas en sulfatos de cientos de metros de grosor. Los científicosleen una historia de condiciones que evolucionaron de más húmedo a más seco, basándose en los hallazgos de Opportunity y en observaciones de la región por parte de los orbitadores de Marte.

Los rovers alimentados por energía solar han estado activos desde enero de 2004, más de 15 veces más tiempo del planeado originalmente. Su tercer invierno marciano no alcanzará el mínimo de luz solar hasta junio, pero Spirit ya necesita dos días de recogida de energía para caminar una hora.

“Spirit está entrando en el invierno con mucho más polvo en sus paneles solares que en años anteriores”, dijo John Callas del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, el director del proyecto de los rovers. “El último invierno marciano no movimos a Spirit durante siete meses. Esta vez el rover es probable que quede estacionario más tiempo y con una menor energía disponible cada día marciano”.

Las tormentas de polvo que oscurecieron los cielos de Marte este pasado junio descargaron polvo sobre ambos rovers. Sin embargo, las ráfagas de viento limpiaron los paneles de Opportunity, y Opportunity está más cerca del ecuador que Spirit, por lo que las preocupaciones sobre la supervivencia al invierno se centran en Spirit. El equipo ha seleccionado una pendiente de 25 grados que da al Sol en el borde norte de una meseta baja, “Home Plate,” como un refugio seguro para el invierno de Spirit.

Ambos rovers continuaron su productivo trabajo de campo tras las tormentas de polvo de junio. Spirit exploró la cima de Home Plate, en la vecindad del terreno rico en sílice que descubrió antes de la llegada de las tormentas de polvo.

“Esta materia es sílice al 90 por ciento”, dijo Squyres. “No hay muchas formas de explicar una concentración tan alta”. Una forma es eliminar selectivamente el sílice a partir de las rocas volcánicas nativas y concentrarlo en los depósitos que encontró Spirit. Los manantiales calientes pueden hacer esto, disolviendo el sílice a altas temperaturas y depositándolo cuando las aguas se enfrían. Otra forma es eliminar selectivamente casi todo y dejar sólo el sílice. El vapor ácido de las fumarolas puede hacer esto. Los científicos aún están valorando ambos posibles orígenes. Una razón por la que Squyres favorece la idea de las fumarolas es que el terreno rico en sílice de Marte tiene un nivel elevado de titanio. En la Tierra, los niveles de titanio son relativamente elevados en algunos depósitos fumarólicos.

La cartografía mineral y las imágenes de alta resolución de los orbitadores de Marte están ayudando a los científicos a colocar los hallazgos de Spirit y Opportunity en un contexto geológico más amplio. La exploración de Opportunity de la región Meridiani se ha aprovechado de las excavaciones naturales de los cráteres de impacto para inspeccionar capas que se extienden varios metros bajo la superficie del plano regional. Estas capas ricas en sulfatos portan extensas pruebas de un entorno pasado ácido y húmedo. Son una pequeña fracción superior de las capas ricas en sulfato expuestas por todos lados en Meridiani y examinadas desde la órbita.

“Vemos pruebas desde la órbita de minerales de arcilla bajo las capas de materiales de sulfatos”, dijo Ray Arvidson de la Universidad de Washington en St. Louis, ayudante del investigador principal de la parte científica de los rovers. “Indican unas condiciones menos ácidas. El gran marco parece ser un cambio de un sistema hidrológico más abierto, con lluvias, a unas condiciones más áridas con el agua subterránea subiendo a la superficie y evaporándose, dejando sales sulfatadas tras de sí”.

JPL, es una división del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, y dirige los rover para el Consejo de la Misión Científica de la NASA.


Autor: Guy Webster
Fecha Original: 10 de diciembre de 2007
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Gliese 581: un planeta que podría ser habitable

Figura 1. Ilustración de los límites de la zona habitable (ZH) obtenida por los dos equipos. La parte superior de la figura muestra la ZH del Sol (en su edad actual). La curva roja muestra sólo el límite exterior más extremo de la ZH. El límite exterior real está efectivamente situado en algún lugar entre las 1,7 y 2,4 UA. Los límites verdes muestran las fronteras de la zona fotosintética computada a través del modelo de von Bloh et al. La parte central de la figura muestra los límites de la ZH de Gliese 581 calculados con los modelos atmosféricos de Selsis et al. La parte inferior ilustra los límites de la zona fotosintética calculada con los modelos geofísicos de von Bloh et al. Los límites se muestran para distintas posibles edades (5, 7, y 9 miles de millones de años) del sistema planetario de Gliese 581. Siguiendo la última estimación, Gliese 581 tendría 7 mil millones de años. Las barras púrpura alrededor de los planetas Gliese 581 c y d ilustran la distancia variable a la estrella causada por la excentricidad de las órbitas. Copyright Astronomy & Astrophysics.

Más de diez años tras el descubrimiento del primer planeta extrasolar, los astrónomos han descubierto ya más de 250 de estos planetas. Hasta hace pocos años, la mayoría de los exoplanetas recientemente descubiertos era de la masa de Júpiter, probablemente gaseosos. Recientemente, los astrónomos han anunciado el descubrimiento de varios planetas que son potencialmente mucho más pequeños, con una masa mínima inferior a 10 veces la masa de la Tierra: las conocidas como súper-Tierras.

En abril, un equipo europeo anunció en Astronomy & Astrophysics el descubrimiento de dos nuevos planetas orbitando la estrella M Gliese 581 (una estrella roja), con masas de al menos 5 y 8 masas terrestres. Dada su distancia a la estrella madre, estos nuevos planetas (conocidos ahora como Gliese 581c y Gliese 581d) fueron los primeros candidatos posibles para planetas habitables.

Contrariamente a los planetas gigantes como Júpiter que son principalmente gaseosos, los planetas terrestres se espera que sean extremadamente diversos: algunos serás secos y sin aire, mientras que otros tendrán mucha más agua y gases que la Tierra. Sólo la próxima generación de telescopios nos permitirán decir de qué están hechos estos nuevos mundos y sus atmósferas y buscar posibles indicadores de vida en esos planetas. Sin embargo, son posibles las investigaciones teóricas hoy día y pueden ser de gran ayuda en la identificación de objetivos de estas futuras observaciones.

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¿Qué son las compensaciones de carbono?

Aunque la mayor parte de los estadounidenses son conscientes de que incrementamos el dióxido de carbono en la atmósfera consumiendo combustibles fósiles cuando conducimos nuestros coches o calentamos nuestras casas, tendemos a pensar menos sobre el impacto invernadero de otras actividades diarias.

Tim Considine, profesor de recursos naturales en la Universidad Estatal de Pennsylvania, dice que no deberíamos olvidar que la mitad de la electricidad que usamos para todo desde tostar nuestro pan para el desayuno a hacer funcionar nuestros ordenadores, proviene de plantas de energía de combustión de carbón.

Las emisiones de carbono son consideradas los principales culpables de la crisis del calentamiento global, un hecho que ha espoleado a los investigadores de la industria y la universidad a buscar tecnologías más limpias que el carbón. (Por ejemplo, la Universidad Estatal de Pennsylvanis y Chevron firmaron recientemente una alianza estratégica para explorar las posibilidades)

Alternativas más limpias que la quema de carbón y gas natural están listas para convertirse en una parte mucho mayor del cuadro de las energías, dice Considine, quien cree que a pesar de la promesa de energías renovables cosechadas mediante paneles solares y turbinas eólicas, aún nos queda “un largo camino” para poder dar energía al país a partir de estas fuentes.

“Alguna gente que propone la energía solar y eólica no son realistas”, dice Considine. “Esas opciones aún no están listas para su uso masivo. Es improbable que produzcan grandes cantidades de energía eléctrica fiable y de bajo coste en un futuro a corto plazo”

Otra aproximación cada vez más popular son las compensaciones de carbono.

Hasta la fecha, 174 países han ratificado el Protocolo de Kyoto, el cual les obliga a reducir sus emisiones nacionales de gases invernadero o a contratar un traspaso de emisiones, un plan en el cual los países que contaminan pueden comprar créditos de carbono a los que no lo hacen.

Ahora las compañías se están alineando en lo que llaman el “asalto del oro verde” par vender a los consumidores la promesa de eliminar carbono plantando árboles, invirtiendo en energías renovables o, en el caso de Planktos, una compañía de Foster City, California, fertilizar una franja de océano con polvo con alto contenido en hierro lo que espolearía el crecimiento del plankton que absorbe de carbono.

“Neutro en carbono” se ha convertido en la última coletilla de moda, con John Edwards y Hilary Clinton comprometiéndose a que al menos parte de sus campañas conseguirán tal estatus, y grupos de rock como Coldplay, Barenaked Ladies, y Bon Jovi comprando compensaciones de carbono para eliminar las emisiones de carbono de sus giras.

Incluso la Cámara de Representantes de los Estados Unidos gastó 89 000 dólares en noviembre en créditos para compensar 30 000 toneladas anuales de carbono expulsado desde la planta de energía de combustión de carbono del Capitolio de los Estados Unidos, como parte del compromiso de la Portavoz Nancy Pelosi de hacer más ecológico el Capitolio para finales de 2008. El mercado de las compensaciones de carbono en los Estados Unidos es actualmente de 100 millones de dólares y crece con rapidez.

¿La compra de compensaciones de carbono representa una alternativa menos cara y más conveniente a la propia reducción del consumo de combustible fósil? ¿O estamos llenando los bolsillos de las compañías que se aprovechan de esta tendencia?

Considine dice que aunque las compensaciones de carbono atraen la atención a las causas ambientales y al hacer surgir la conciencia pública, se están viendo acosadas por muchas razones.

Dado que la regulación para esta nueva industria aún está en desarrollo (a través, por ejemplo, del Mecanismo de Desarrollo Limpio del Protocolo de Kyoto), las compañías que venden compensaciones no están vigiladas de cerca para asegurar que siguen sus promesas.

Los críticos también dicen que las compensaciones pueden desviar el foco lejos de los esfuerzos de eficiencia energética y la necesidad de un cambio significativo en los hábitos de uso de la energía . (Los ciudadanos globales en media generan 4,5 toneladas de dióxido de carbono anualmente, comparados con las 20 toneladas del estadounidense medio por año).

La Comisión Federal de Comercio ha prometido llevar a cabo una revisión en 2008 de cómo las compañías promocionan afirmaciones ambientales, incluyendo medidas para compensar las emisiones de dióxido de carbono. Los compradores recelosos de los timos buscan proyectos legítimos de compensación de carbono que puedan verificar “Una Guía del Consumidor para Proveedores de Minoristas de Compensaciones de Carbono ” por el grupo ambiental Aire Limpio/Planeta Frío, el cual identifica ocho de los vendedores más fiables de compensaciones de carbono.

Considine advierte que no hay una solución perfecta para cortar las emisiones de carbono, dado que no existen fuentes de energía disponibles en el futuro cercano.

“Puede ser difícil evitar incrementos sustanciales en los precios de la electricidad si fuésemos serios con el tema de la eliminación del carbono”, añade. “Este es el hecho de la cuestión. Ser ecológico puede ser costoso”.


Autor: Lisa Duchene
Fecha Original: 10 de diciembre de 2007
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Brumosa puesta de sol roja en un planeta extrasolar

El Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha dado a los astrónomos una fascinante nueva visión de la atmósfera de un planeta en órbita alrededor de otra estrella. Las observaciones proporcionaron pruebas de la presencia de brumas en la atmósfera del planeta HD 189733b.

Impresión artística del exoplaneta HD 189733b

Un equipo de astrónomos ha usado el Telescopio Espacial Hubble para detectar, por primera vez, pruebas convincentes de brumas en la atmósfera de un planeta que orbita una estrella distante. El descubrimiento llega tras extensas observaciones realizadas recientemente con la Cámara Avanzada para Investigaciones de Hubble (ACS).

El equipo, liderado por Frédéric Pont del Observatorio de la Universidad de Ginebra en Suiza, usó el ACS de Hubble para hacer la primera detección de brumas en la atmósfera de un planeta gigante. “Uno de los objetivos a largo plazo del estudio de los planetas extrasolares es medir la atmósfera de un planeta similar a la Tierra, este resultado actual es un paso adelante en esta dirección”, dice Pont. “HD 189733b es el primer planeta extrasolar para el que hemos formado una idea completa de qué aspecto tiene en realidad”.

Las nuevas observaciones se realizaron cuando el planeta extrasolar, apodado HD 189733b, pasó frente a su estrella madre en un tránsito. Cuando la luz de la estrella pasa a través de la atmósfera alrededor del limbo del planeta extrasolar gigante, los gases de la atmósfera imprimen su firma única en la luz de la estrella procedente de HD 189733.

El planeta, orbitando cerca de su estrella madre, es del tipo “Júpiter caliente”, un gigante gaseoso ligeramente mayor que Júpiter. La proximidad a su estrella da como resultado una temperatura atmosférica de aproximadamente setecientos grados Celsius. Las medidas en el camino de la luz varían conforme el planeta pasa frente a su estrella madre indicando que HD 189733b no tiene lunas del tamaño de la Tierra ni sistemas de anillos como el de Saturno.

La cámara ACS del Hubble, acoplados a un “grism” (espectrógrafo de objetivo-prisma) permitieron a los astrónomos realizar medidas extremadamente precisas del espectro de HD 189733b, que llevaron a conclusiones sobre la composición de la atmósfera del planeta. El exquisito nivel de precisión necesario para realizar esta observación por el momento sólo puede conseguirse desde el espacio. La combinación de una gran planeta y una estrella madre relativamente pequeña – sólo el 76% del diámetro del Sol – contribuyen al éxito de este delicado experimento.

Donde los científicos habían esperado ver las huellas del sodio, potasio y agua no encontraron nada. De este hallazgo, combinado con la forma distintiva del espectro del planeta, se deduce que hay presentes brumas en altos niveles (a una altitud aproximada de 1000 km). Venus y Titán, la luna de Saturno, en nuestro propio Sistema Solar, también están cubiertos con brumas. De acuerdo con los científicos la bruma consiste probablemente en diminutas partículas (menos de 1/1000 milímetros) de polvo de condensados de hierro, silicatos y óxidos de aluminio (el compuesto que en la Tierra forma el mineral zafiro).

Como parte de las observaciones de HD 189733, también fue necesario tener en cuenta con precisión las variaciones intrínsecas del brillo de la estrella durante el conjunto de observaciones. Las manchas estelares como las que vemos en nuestro Sol pueden cubrir un tanto por ciento de la estrella y se piensa que están 1000 grados Celsius más fríos que el resto de la superficie de HD 189733. Se encontró que hay una mancha en la superficie de la estrella que tiene aproximadamente 80 000 km de tamaño.

Los resultados de Hubble/ACS se enviarán para su publicación a Monthly Notices of the Royal Astronomical Society en el artículo de Pont, F. et al., titulado “Detection of atmospheric haze on an extrasolar planet: The 0.55 – 1.05 micron transmission spectrum of HD189733b with the Hubble Space Telescope (Detección de brumas atmosféricas en un planeta extrasolar: El espectro de transmisión 0,55-1,05 micras de HB189733b con el Telescopio Espacial Hubble)”


Fecha Original: 11 de diciembre de 2007
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Lluvias de estrellas en 2008

La lluvia de “estrellas” ocurre cuando la órbita de la Tierra cruza por los restos de partículas dejadas al paso de la órbita de un cometa.

Las lluvias de estrellas son partículas sólidas provenientes del espacio relacionadas siempre con los restos que dejan los cometas al acercarse al sol, más grandes que un átomo pero mucho más pequeñas que los asteroides y que se queman en la atmósfera terrestre y se los denominan meteoroides, que entran en la atmósfera y se consumen antes de caer al suelo. Algunos logran sobrevivir al paso por la atmósfera terrestre y si llegan a la superficie de la Tierra, se les denomina meteoritos.

La lluvia de “estrellas” ocurre cuando la órbita de la Tierra cruza por los restos de partículas dejadas al paso de la órbita de un cometa. En ciertas épocas del año, estas estrellas fugaces parecen aumentar en número y salir de una región especifica del cielo llamada radiante, y asociada a una constelación de la cual se le da el nombre y a esto le llamamos lluvia de “estrellas” (Perséidas, Oriónidas, Leónidas, Gemínidas, etc.)

Lista de lluvias de meteoros para 2008 y sus previsiones, extraídas de IMO ‘s (www.imo.net ).

Nomenclatura.

  • Alfa, Delta: Coordenadas de la posición del radiante de una lluvia, normalmente durante el máximo. Alfa es asención recta, Delta es declinación. Los radiantes se desplazan (“derivan”) sobre el cielo cada día debido al movimiento orbital propio de la Tierra alrededor del Sol.
  • r: Índice de población, un término calculado a partir de la distribución de magnitudes de una lluvia. r = 2.0-2.5 es más brillante que el promedio, mientras que r por encima de 3.0 es más débil que el promedio.
  • sol: Longitud Solar, una medida precisa de la posición de la Tierra sobre su órbita que no depende de las inexactitudes del calendario. Todas las sol son dadas para el equinoccio J2000.0.
  • V_infinito: Velocidad de entrada atmosférica o meteórica dada en km/s. Las velocidades varían entre 11 km/s (muy lentos) a 72 km/s (muy rápidos). 40 km/s es la velocidad media aproximada.
  • THZ: Tasa Horaria Zenital, un número máximo calculado de meteoros que un observador ideal podría ver bajo un cielo perfectamente claro y con el radiante ubicado directamente sobre su cabeza. Este valor es dado en términos de meteoros por hora. En aquellos casos que un nivel de actividad se presente elevado durante un período menor a una hora, se utiliza la THZ equivalente (THZE) como si hubiese mantenido durante una hora.

Consejos para la observación de lluvias de meteoros:

  • Elegir un lugar alejado y despejado, donde la polución lumínica sea la menor posible, lejos de las grandes ciudades.
  • Esperar a que nuestros ojos se acostumbren a la oscuridad, lo que suele durar entre 20 y 30 minutos.
  • Abrigarnos adecuadamente, aún en el verano, pues el rocío caerá sobre nosotros.
  • Carta del cielo para ese momento, planisferio o mapa del cielo, con el fin de identificar adecuadamente el radiante.
  • Una linterna con luz roja para leer los mapas. La luz roja es la que menos deslumbra y así evitamos necesitar volver a acostumbrar a nuestros ojos a la oscuridad.
  • Una amaca o tumbona es importante para realizar la observación acostado y de forma cómoda.

Escrito originalmente por Vicente Díaz para la web El Cielo del Mes

Bloques básicos de la vida hallados en una roca de Marte

Nadie sabe con seguridad cómo se formó la vida en el primer lugar, pero la idea es que tuvo que tener los bloques básicos — compuestos orgánicos que contienen carbono e hidrógeno.

Un nuevo estudio encontró que estos bloques básicos podrían haberse formado muy pronto en la historia de Marte.

La famosa roca de Marte que parece portar signos de biología marciana. Años más tarde el debate continúa alrededor del meteorito ALH84001 y sobre si son verdaderamente evidentes o no los procesos biológicos de la roca

La investigación no dice nada sobre si hay vida en Marte, pero indica que la materia prima para la vida debería ser fácil de encontrar en cualquier mundo frío rocoso.

La investigación siguió dos vías:

Primero, los científicos re-examinaron el bien estudiado y altamente controvertido meteorito conocido como Allan Hills 84001. Es una roca de Marte que hace mucho voló desde ese planeta e impactó fortuitamente en la Tierra. Algunos científicos han afirmado que contenía signos directos de vida en Marte, pero tal conclusión ha sido debatida acaloradamente durante años.

Segundo, los científicos observaron rocas terrestres de Svalbard, Noruega. Las rocas de Svalbard se crearon por erupciones volcánicas en un gélido clima ártico aproximadamente hace un millón de años. Se piensa que las condiciones son similares al antiguo Marte.

Aquí está lo que encontraron:

“Los materiales orgánicos se generan en diminutas esferas de minerales de carbono tanto en las rocas marcianas como en las terrestres”, dijo el director del estudio Andrew Steele en el Laboratorio Geofísico de la Institución Carnegie. “Hallamos que el material orgánicos está estrechamente asociado con el mineral de óxido de hierro, magnetita, el cual es la clave para comprender cómo se formaron estos compuestos”.

Así es como sucedió aparentemente:

Cuando las rocas se enfriaron, la magnetita actuó como catalizador para formar compuestos orgánicos a partir de fluidos ricos en agua y dióxido de carbono. En el meteorito de Marte, el material orgánicos no se originó a partir de las formas de vida marcianas sino que se formó directamente en la roca a partir de estas reacciones químicas, según suponen Steele y sus colegas.

Este es el primer estudio en demostrar que Marte es capaz de formar compuestos orgánicos, afirmaron hoy los científicos. La investigación se ha publicado en Meteoritics & Planetary Science.

“Los resultados de este estudio demuestran que la actividad volcánica en un clima helado pueden producir compuestos orgánicos”, dijo el coautor del estudio Hans E.F. Amundsen de Earth and Planetary Exploration Services, una compañía privada. “Esto implica que los bloques básicos de la vida pueden formarse en planetas rocosos fríos por todo el universo”.

Los hallazgos crean un marco para la misión Laboratorio Científico de Marte de la NASA en 2009, dijo Steele, miembro del equipo del instrumento Análisis de Muestras en Marte a bordo del MSL. “Ahora sabemos que Marte puede producir compuestos orgánicos. Parte de los objetivos de la misión es identificar compuestos orgánicos, sus fuentes, y detectar moléculas relevantes para la vida. Sabemos que están allí. Sólo tenemos que encontrarlas”


Autor: Robert Roy Britt
Fecha Original: 11 de diciembre de 2007
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Las “zonas de penumbra” en los planetas abrasados podrían soportar vida

Los planetas rocosos extrasolares se piensa que están mitad helados y mitad chamuscados pero con su movimiento hacia adelante y hacia atrás podrían crear grandes franjas de penumbra con temperaturas adecuadas para la vida.

Los planetas rocosos que muestran la misma cara a sus estrellas madre podrían incrementar sus posibilidades de albergar vida si viajan a lo largo de órbitas alargadas. Tales planetas se mecen atrás y adelante, creando zonas de penumbra con temperaturas adecuadas para la vida (Ilustración: ESO)

Debido a los tirones gravitatorios de los objetos que orbitan, los cuerpos rocosos a menudo se fijan en trayectorias en las que siempre muestran la misma cara a sus anfitriones. Tales exoplanetas “fijados por marea” parecerían ser, por tanto, malos candidatos para la vida, dado que el hemisferio que se ofrece a su estrella madre estaría abrasado y la cada oscura congelado.

Pero un nuevo modelo por ordenador de Anthony Dobrovolskis del Centro de Investigación Ames de NASA en California, Estados Unidos, sugiere que esto no siempre es así. Ha encontrado que tales planetas pueden mecerse acercándose y alejándose su viajan en órbitas alargadas, u órbitas excéntricas, creando “zonas de penumbra” que podrían ser adecuadas para la vida.

La Luna experimenta un movimiento de balanceo similar. Siempre muestra la misma cara hacia la Tierra, llevándole la misma cantidad de tiempo rotar sobre su eje que orbitar a nuestro planeta una vez. Sin embargo, dado que el camino de la Luna alrededor de la Tierra no es perfectamente circular, su velocidad orbital es a veces más rápida o más lenta que su velocidad rotacional. La diferencia entre los dos movimientos provoca que la Luna se balancee ligeramente.

“Si estás en la Luna, verás a la Tierra mecerse hacia atrás y adelante un poco”, dijo Dobrovolskis a New Scientist.

Dice que un planeta extrasolar con una órbita muy alargada experimentaría movimientos de balanceo muy pronunciados, o libraciones. En lugar de ser mundos de hielo y fuego, estos planetas podrían tener unos climas mucho más templados de lo que previamente se pensaba.

Si el planeta se balancea 90° o más, “no hay un lado de día o de noche permanentes”, dijo Dobrovolskis a New Scientist. “Todo se convierte en una zona de penumbra”.

El efecto podría incrementar la posibilidad de la vida en planetas rocosos orbitando pequeñas y tenues estrellas llamadas enanas rojas, dijo en astrónomo de Ames, Jack Lissauer. Esto es debido a que la zona habitable de las enanas – donde podría existir agua líquida, y por tanto potencialmente la vida – cae tan cerca de las pequeñas estrellas que cualquier planeta estarían casi con toda seguridad fijado por marea a sus anfitriones.

Los resultados también tienen implicaciones para los intentos de observar directamente nuevos mundos, dice Dobrovolskis. Comenta que los astrónomos deberían buscar planetas cuyas temperaturas estén relativamente iguales a lo largo de toda su superficie, no sólo planetas con un hemisferio muy cálido y otro muy frío.


Autor: Ker Than
Fecha Original: 11 de diciembre de 2007
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Un descubrimiento acerca de la orina podría conducir a un tratamiento para la hipertensión

Durante más de 40 años, los investigadores han sospechado que debe haber una hormona natural que podría liberar los niveles de sodio del cuerpo de forma segura y podría ser aprovechada para desarrollar tratamientos más efectivos e inocuos para la presión sanguínea alta, o hipertensión. Actualmente, todos los fármacos que disminuyen los niveles de sodio tienen serios efectos secundarios porque también reducen los niveles de potasio.

Frank Schroeder inserta una muestra de producto natural en un espectrómetro de resonancia magnética nuclear en el Departmento de Química y Biología Química. La espectrocopia de RMN ha evolucionado hasta ser una de las herramientas más importantes para identificar nuevos componentes biológicamente activos. (Crédito: Jason Koski / Universidad de Cornell)

Investigadores de Cornell y el Instituto para la Investigación Boyce Thompson (BTI) han usado una nueva técnica e identificaron una hormona de la orina humana – un derivado del ácido xanturénico – que parece ser capaz de realizar esta tarea. El descubrimiento abre las puertas al desarrollo de nuevos medicamentos para controlar los niveles de sodio y tratar la hipertensión.

Frank Schroeder, científico asistente del BTI y coautor del artículo, el cual aparece en un número reciente de Proceedings of the National Academy of Sciences, desarrolló una nueva técnica para analizar la compleja mezcla de pequeñas moléculas, haciendo posible finalmente identificar la hormona.

Antes del descubrimiento, los investigadores sabían que un esteroide humano llamado aldosterona activa al riñón para reabsorber el sodio y excreta el potasio, lo que los condujo a sospechar que debe de haber otra hormona que activaría al riñón para hacer lo contrario: excretar el sodio y reabsorber el potasio. Muchos habían intentado encontrar tal hormona en la orina humana, pero la orina contiene una mezcla de cientos de moléculas, y la única correcta no podía ser aislada, probablemente porque la hormona sospechosa se rompía fácilmente durante los análisis químicos tradicionales.

La mayoría de investigadores habían renunciado a buscar este “Santo Grial” de las hormonas renales, hasta que, en 2003, una compañía privada, Naturon Corp., contactó con Schroeder, para una investigación asociada de las los Escuelas de Medicina de Cornell y el Harvard.

Para realizar la tare, Schroeder desarrolló una propuesta basada en la espectroscopia por resonancia magnética nuclear (RMN) de orina parcialmente purificada. Tradicionalmente, la espectroscopia por RMN, podría decirse que es la herramienta química más poderosa usada para determinar las estructuras de compuestos desconocidos, ha sido usada sólo para el análisis de compuestos purificados.

La propuesta de Schroeder permite a la RMN identificar compuestos sin aislarlos, por ejemplo en una mezcla compleja tal como la orina parcialmente fraccionada. La técnica revela tres compuestos completamente nuevos, cada uno de los cuales fueron sintetizados posteriormente e inyectados en ratas. La orina de las ratas fue controlada entonces.

Dos de los compuestos identificados, derivados un metabolito común del ácido xanturénico, elevaron los niveles de sodio en la orina de las ratas pero conservó los niveles de potasio constantes. Schroeder dice que mientras la aldosterona (que hace lo contrario) es una hormona esteroidea, esta molécula descubierta recientemente es estructuralmente más parecida a los neurotransmisores derivados de aminoácidos tales como la dopamina o la serotonina y, por tanto, también pueden desempeñar otros roles en el cuerpo.

“Ahora, queremos saber qué otras funciones tienen estos componentes y si influyen directamente en la presión sanguínea”, dijo Schroeder.

El estudio fue patrocinado por la Naturon Pharmaceutical Corp.


Fecha Original: 15 de noviembre de 2007
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El actual deshielo de Groenlandia es igual al de 1920-1940

Dos investigadores han pasado meses leyendo detenidamente bitácoras e informes de antiguas expediciones, y revisando mapas y fotos de setenta años de antigüedad antes de hacer un sorprendente descubrimiento: Han encontrado que los efectos del actual calentamiento y fusión de los glaciares de Groenlandia que han alarmado a los científicos climáticos de todo el mundo tuvieron lugar en las décadas posteriores a un súbito calentamiento de los años 20 del siglo pasado.

Sus pruebas refuerzan la creencia de que los glaciares y otros cuerpos de agua son exquisitamente hipersensibles a los cambios climáticos y apoyan la preocupación de que la subida de las temperaturas acelerarán la desaparición de los campos de hielo de la isla, apresurando la subida del nivel del mar.

El trabajo, presentado esta semana en la reunión anual de la Unión Geofísica Americana en San Francisco, puede ayudar a descartar las ideas de los críticos de que la fusión de los glaciares de Groenlandia es simplemente un hecho regional aislado.

Hace poco observaron a partir de registros de las estaciones climáticas del siglo pasado que las temperaturas en Groenlandia en los años 20 tenían unos ratios similares a los del pasado cercano. Pero no habían confirmado que los glaciares de la isla respondían a ese calentamiento inicial, hasta ahora.

“Lo novedoso de esto es que hemos encontrado un tesoro de información en recursos de baja tecnología que habían sido pasados por alto por la mayor parte de investigadores”, explicó Jason Box, profesor asociado de geografía en la Universidad Estatal de Ohio e investigador con el Centro de Investigación Polar Byrd. Muchos investigadores, dice, confían demasiado en la información de satélites y otras fuentes modernas.

El estudiante universitario Adam Herrington, coautor de este artículo y estudiante en la Escuela de Ciencias de la Tierra, pasó semanas en las bibliotecas y archivos de la universidad, rebuscando en los descoloridos y polvorientos libros que contenían los registros de las primeras expediciones científicas, buscando principalmente fotos y mapas de varios glaciares clave de Groenlandia.

“Debo haber ojeado más de cien volúmeres para conseguir los datos necesarios para este estudio”, dijo Herrington.

Se concentraron en tres glaciares que fluyen de la capa de hielo central hacia el océanos – el Jakobshavn Isbrae, el Kangerdlugssuaq y el Helheim.

“Estos tres glaciares son enormes y colectivamente contienen el 40 por ciento de la mitad sur de la capa de hielo. Los tres han incrementado recientemente su deshielo conforme subía la temperatura”, dijo Box, añadiendo que el Kangerdlugssuaq, de 5 kilómetros de ancho tiene la mitad de anchura que la Isla de Manhattan en Nueva York.

Rebuscando entre los viejos datos, Herrington encontró un mapa de 1932 y una fotografía aérea de 1933 que documentan cómo, durante un periodo cálido, el Glaciar Kangerdlugssuaq perdió una porción de hielo flotante que tenía casi el tamaño de la Isla de Manhattan en Nueva York .

“Esto es análogo a lo que sabemos sobre los cambios recientes”, dijo Box. “De 2002 a 2003, el mismo glaciar se retiró otros 5 kilómetros, y ha triplicado su velocidad entre 2000 y 2005”.

El hecho de que los cambios recientes en la capa de hielo de Groenlandia reflejen el comportamiento de lo sucedido hace casi 70 años está incrementando la confianza y alarma de los investigadores en lo que nos depara el futuro. El reciente calentamiento global alrededor de la isla helada en realidad está por detrás del patrón de calentamiento global medio aproximadamente en 1-2 grados C pero si se sincroniza con las temperaturas globales en pocos años, la capa de hielo masiva podría pasar su “umbral de viabilidad” – un punto en el que la pérdida de hielo no podría detenerse.

“Una vez superas ese umbral”, dijo Box, “la ciencia actual sugiere que sería un proceso irreversible. Y simplemente no sabemos lo rápido que podría suceder, cómo de rápido desaparecería”.

La capa de hielo de Groenlandi contiene al menos un 10 por ciento del agua dulce de todo el mundo y ha estado perdiendo más de 100 kilómetros cúbicos de hielo anualmente durante los últimos 5 años, siendo 2007 un récord anual de deshielo glacial.

Este trabajo fue en parte financiado por la NASA, la Fundación Nacional de Ciencia y el Estado de Ohio.


Autor: Earle Holland
Fecha Original: 10 de diciembre de 2007
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La Voyager 2 demuestra que el Sistema Solar está “aplastado”

Voyager y heliosfera

La nave Voyager 2 de la NASA ha seguido a su gemela, Voyager 1, hacia última frontera del Sistema Solar, una vasta región en los límites de nuestro Sistema Solar donde el viento solar se acumula contra el fino gas entre las estrellas.

Sin embargo, la Voyager 2 tomó un camino diferente, entrando en esta región, llamada heliopausa, el 30 de agosto de 2007. Dado que la Voyager 2 cruzó el límite de la heliopausa, el llamado choque de terminación solar, aproximadamente a 16 mil millones de kilómetros de la Voyager 1 y 1600 millones de kilómetros más cerca del Sol, confirmó que nuestro Sistema Solar está “aplastado” o “abollado” – que la burbuja tallada en el espacio interestelar por el viento solar no es perfectamente redonda. Donde la Voyager 2 está realizando su cruce, la burbuja está más cercana al Sol debido al campo magnético interestelar local.

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