¿Podríamos detectar plantas en otros planetas?

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Ya hemos encontrado aproximadamente 250 planetas extrasolares, y se descubren cada vez más bastante a menudo. Con el surgimiento de todos estos nuevos planetas, la pregunta obvia que debemos hacer es: ¿cómo vamos a intentar detectar si tienen vida o no? Aunque aún no podemos ver características de la superficie incluso usando los telescopios más potentes – y probablemente no seamos capaces de hacerlo en mucho tiempo – un análisis de la luz procedente de los planetas podría revelar si está cubierto con vida en la forma de plantas.

El Dr. Luc Arnold del Observatorios CNRS de Haute-Provence en Francia sugiere que el análisis espectral de la luz reflejada por el planeta podría determinar si está cubierto o no con vegetación.

La superficie de la Tierra, cubierta de plantas, absorbe ciertas frecuencias de la luz y refleja otras. Nuestra vegetación tiene un espectro muy específico debido a que absorbe gran cantidad de la luz visible alrededor de los 700 nanómetros, o el color que nosotros vemos como rojo. Este es el llamado Borde Rojo de Vegetación (VRE).

Observando la luz solar que es reflejada por la Tierra – el brillo terrestre – puede determinarse la composición de la superficie de la Tierra y su atmósfera. La luz de la Tierra puede analizarse cuando es reflejada de vuelta desde la Luna, o desde una nave lo bastante distante para verla como un pequeño disco.

Conociendo la composición de la luz del Sol, y ajustándolo para los elementos y minerales de la atmósfera y la superficie, aún hay aproximadamente entre un 0 y un 10 por ciento de fotones cerca del extremo rojo del espectro visible que se pierden. El factor necesario para explicar esta absorción de fotones es la presencia de plantas, las cuales usan la luz para la fotosíntesis.

Este mismo método podría, potencialmente, usarse para detectar la presencia de vegetación en planetas extrasolares, propone el Dr. Arnold en un artículo titulado, Earthshine Observation of Vegetation and Implication for Life Detection on Other Planets (Observación de vegetación del brillo terrestre e implicaciones para la detección de vida en otros planetas) publicado el 30 de octubre de 2007 en la revista Space Science Review.

“El punto es que, si en el espectro de un planeta similar a la Tierra encontramos una firma espectral – probablemente distinta de la del VRE – que no podemos explicar como una firma mineral, ni como una firma atmosférica, entonces la propuesta es que esta característica se convierte en una firma posiblemente reveladora de vida. Especialmente si la variación en la fuerza de la señal está correlacionada con el periodo de rotación del planeta, sugiriendo que la característica espectral está en la superficie del planeta”, dijo el Dr. Arnold.

El VRE en la Tierra se calcula tomando “factores de ruido” tales como la composición de la atmósfera, si hay muchas nubes, y si la parte de la Tierra que refleja la luz está cubierta por desiertos, océanos o bosques. Todas estas cosas absorben luz en distintas partes del espectro. Estos mismos detalles deben ser tenidos en cuenta para otros planetas de forma que aseguremos que la ausencia de fotones en cierta parte del espectro está, efectivamente, debida a la absorción de luz por parte de las plantas.

Para poder descartar otros factores en el espectro del planeta, la resolución debe ser mejor de lo que actualmente es posible. La misión Darwin de la ESA y el Buscador de Planetas Terrestres de la NASA, ambas misiones diseñadas para la búsqueda de nuevos planetas terrestres y un mejor estudio de los ya descubiertos, se espera que se lancen en los próximos diez años. No serán capaces de resolver el espectro de los planetas extrasolares lo bastante bien como para usar este método para hallar vegetación, pero la segunda generación de telescopios de búsqueda de planetas probablemente tendrán esta capacidad.

La cuestión permanece en si las plantas de otros mundos usarán clorofila como medio para fotosintetizar la luz. ¿La luz absorbida será roja, o de un color distinto? ¿La luz reflejada será verde o algo completamente extraño, como magenta o azul brillante? Si usan clorofila, su espectro será similar al de nuestro propio planeta. Si no es así, su firma espectral puede ser bastante distinta de la que encontraos en la vegetación de la Tierra.

El Dr. Arnold dice que un VRE distinto podría ser bastante interesante: “¿Qué es lo que nos diría un VRE extraño y distinto? Nos revelaría pérdida de fotones, es decir, fotones de la estrella absorbidos y “usados” (su energía) en un proceso químico desconocido o no identificado, eso es lo que aprenderíamos. De nuevo, otras informaciones sobre la composición atmosférica (vapor de agua, oxígeno, ozono, etc.) y temperaturas ayudarían a hacer propuestas coherentes. ¡Al menos alimentará un debate muy excitante!”


Autor: Nicholos Wethington
Fecha Original: 5 de diciembre de 2007
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