Brumosa puesta de sol roja en un planeta extrasolar

El Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA ha dado a los astrónomos una fascinante nueva visión de la atmósfera de un planeta en órbita alrededor de otra estrella. Las observaciones proporcionaron pruebas de la presencia de brumas en la atmósfera del planeta HD 189733b.

Impresión artística del exoplaneta HD 189733b

Un equipo de astrónomos ha usado el Telescopio Espacial Hubble para detectar, por primera vez, pruebas convincentes de brumas en la atmósfera de un planeta que orbita una estrella distante. El descubrimiento llega tras extensas observaciones realizadas recientemente con la Cámara Avanzada para Investigaciones de Hubble (ACS).

El equipo, liderado por Frédéric Pont del Observatorio de la Universidad de Ginebra en Suiza, usó el ACS de Hubble para hacer la primera detección de brumas en la atmósfera de un planeta gigante. “Uno de los objetivos a largo plazo del estudio de los planetas extrasolares es medir la atmósfera de un planeta similar a la Tierra, este resultado actual es un paso adelante en esta dirección”, dice Pont. “HD 189733b es el primer planeta extrasolar para el que hemos formado una idea completa de qué aspecto tiene en realidad”.

Las nuevas observaciones se realizaron cuando el planeta extrasolar, apodado HD 189733b, pasó frente a su estrella madre en un tránsito. Cuando la luz de la estrella pasa a través de la atmósfera alrededor del limbo del planeta extrasolar gigante, los gases de la atmósfera imprimen su firma única en la luz de la estrella procedente de HD 189733.

El planeta, orbitando cerca de su estrella madre, es del tipo “Júpiter caliente”, un gigante gaseoso ligeramente mayor que Júpiter. La proximidad a su estrella da como resultado una temperatura atmosférica de aproximadamente setecientos grados Celsius. Las medidas en el camino de la luz varían conforme el planeta pasa frente a su estrella madre indicando que HD 189733b no tiene lunas del tamaño de la Tierra ni sistemas de anillos como el de Saturno.

La cámara ACS del Hubble, acoplados a un “grism” (espectrógrafo de objetivo-prisma) permitieron a los astrónomos realizar medidas extremadamente precisas del espectro de HD 189733b, que llevaron a conclusiones sobre la composición de la atmósfera del planeta. El exquisito nivel de precisión necesario para realizar esta observación por el momento sólo puede conseguirse desde el espacio. La combinación de una gran planeta y una estrella madre relativamente pequeña – sólo el 76% del diámetro del Sol – contribuyen al éxito de este delicado experimento.

Donde los científicos habían esperado ver las huellas del sodio, potasio y agua no encontraron nada. De este hallazgo, combinado con la forma distintiva del espectro del planeta, se deduce que hay presentes brumas en altos niveles (a una altitud aproximada de 1000 km). Venus y Titán, la luna de Saturno, en nuestro propio Sistema Solar, también están cubiertos con brumas. De acuerdo con los científicos la bruma consiste probablemente en diminutas partículas (menos de 1/1000 milímetros) de polvo de condensados de hierro, silicatos y óxidos de aluminio (el compuesto que en la Tierra forma el mineral zafiro).

Como parte de las observaciones de HD 189733, también fue necesario tener en cuenta con precisión las variaciones intrínsecas del brillo de la estrella durante el conjunto de observaciones. Las manchas estelares como las que vemos en nuestro Sol pueden cubrir un tanto por ciento de la estrella y se piensa que están 1000 grados Celsius más fríos que el resto de la superficie de HD 189733. Se encontró que hay una mancha en la superficie de la estrella que tiene aproximadamente 80 000 km de tamaño.

Los resultados de Hubble/ACS se enviarán para su publicación a Monthly Notices of the Royal Astronomical Society en el artículo de Pont, F. et al., titulado “Detection of atmospheric haze on an extrasolar planet: The 0.55 – 1.05 micron transmission spectrum of HD189733b with the Hubble Space Telescope (Detección de brumas atmosféricas en un planeta extrasolar: El espectro de transmisión 0,55-1,05 micras de HB189733b con el Telescopio Espacial Hubble)”


Fecha Original: 11 de diciembre de 2007
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Comments (3)

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