Sonda de la NASA retorna sorpresas desde Mercurio

La Araña en Mercurio
La Araña

El reciente sobrevuelo de Mercurio por parte de la nave MESSENGER de la NASA ha dado a los científicos una visión completamente nueva de un planeta que en un tiempo se pensó que tenía características similares a la Luna de la Tierra. Los investigadores están sorprendidos por la calidad de las imágenes y los datos que muestran un mundo único con una diversidad de procesos geológicos y una magnetosfera muy distinta de la descubierta y probada hace más de 30 años.

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Distorsión galáctica arroja luz sobre la aceleración cósmica

Un equipo usando el Telescopio Muy Grande de Chile ha medido la distorsión en el “desplazamiendo al rojo” de 13 000 viejas y distantes galaxias, lo cual podría ayudar a estrechar qué podría ser la energía oscura – la entidad que se piensa que es responsable de la expansión acelerada del universo. (Crédito: Nature)

Ahora hace diez años que dos equipos independientes de investigadores de los Estados Unidos deliberaban sobre si hacer público un descubrimiento que cambiaría nuestra visión del universo para siempre. Trataba de observaciones de supernovas distantes que parecían estar alejándose entre sí más rápido de lo que deberían. Unas semanas más tarde el mundo descubrió que la expansión del universo se aceleraba, probablemente dirigida por algún tipo de “energía oscura” de repulsión gravitatoria que forma el 75% del universo.

Avanzamos una década y los físicos aún no tienen idea de lo que es la energía oscura. Tal vez ni siquiera exista: en lugar de esto la aceleración cósmica podría ser una señal de que es hora de reemplazar la Teoría de la Relatividad General de Einstein por una nueva teoría de la gravedad. Unos astrónomos europeos han demostrado ahora que pequeños cambios en la distribución de las galaxias a lo largo del tiempo podría ayudar a aclarar este tema, así como restringir los modelos actuales sobre energía oscura. Es un pequeño y relativamente simple paso hacia resolver un descomunal problema.

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Acelerador de partículas podría revelar la forma de dimensiones alternativas

Cuando el mayor acelerador de partículas del mundo comience a funcionar a finales de este año, nuevas partículas exóticas pueden ofrecer un destello de la existencia y formas de dimensiones extra.

Investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison y la Universidad de California-Berkeley dicen que las reveladoras firmas de dejadas por una nueva clase de partículas podrían distinguir entre posibles formas de dimensiones espaciales extra predichas por la Teoría de Cuerdas.

La Teoría de Cuerdas, que describe las partículas fundamentales del universo como diminutas cuerdas vibrantes de energía, sugiere la existencia de seis o siete dimensiones espaciales invisibles además del tiempo y las tres dimensiones espaciales que vemos habitualmente.

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Joven planeta orbita una estrella similar al Sol

Esta imagen por ordenador muestra el joven planeta masivo recientemente descubierto alrededor de su estrella madre TW Hydrae. El planeta orbita a su activa estrella madre en el agujero interior de un disco de polvo circumestelar. Crédito Johny Setiawan/MPIA

Los astrónomos dicen que han descubierto el planeta más joven hasta la fecha orbitando una estrella similar al Sol, un hallazgo que será de mucho provecho para el campo de la teoría de la formación planetaria.

El planeta extrasolar tiene una edad estimada de entre 8 y 10 millones de años, apenas un bebé comparado con la Tierra, que tiene 4500 millones de años. Hasta ahora, dicen los investigadores, ningún planeta de menos de 100 millones de años ha sido detectado orbitando una estrella similar al Sol.

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¿Qué pasó con la conservación de la energía?

La mayoría de soluciones de las que se habla para el calentamiento global implican energías alternativas, pero la línea más directa para reducir las emisiones de gases invernadero es usar menos energía, y punto.

“La energía más barata y más limpia es la que no usas”, dijo Jenny Powers del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales (NRDC).

La idea se conoció como conservación de la energía, pero dio la impresión de estar sentado a oscuras en casa con tres jerseys para estar caliente. El término más favorable es “eficiencia”, el cual implica hacer más con menos.

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El crecimiento de una estrella

Impresión artística del disco alrededor de MWC 147

El VLT decodifica los alrededores más internos de una estrella en crecimiento.

Usando el Interferómetro del Telescopio Muy Grande (VLT) de ESO, los astrónomos han estudiado las partes más interiores del disco de material que rodea a un joven objeto estelar, siendo testigos de cómo gana masa antes de convertirse en adulto.

Los astrónomos tenían una visión cercana del objeto conocido como MWC 147, aproximadamente a 2600 años luz de distancia en la dirección de Monoceros (‘el Unicornio’). MWC 147 pertenece a la familia de objetos Herbig Ae/Be. Estos tienen unas pocas veces la masa de nuestro Sol y aún están en formación, incrementando su masa absorbiendo material presente en un disco que los rodea.

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Agua extraña: Descubrimiento reta las viejas creencias sobre las propiedades especiales del agua

Los científicos se han maravillado durante mucho tiempo de las propiedades poco intuitivas que colocan al agua aparte del resto de sólidos y líquidos que encontramos comúnmente en la naturaleza. (Crédito: iStockphoto)

Más allá de su papel como elixir de toda la vida, el agua es una sustancia muy inusual: Los científicos se han maravillado durante mucho tiempo de las propiedades en contra del sentido común que colocan al agua aparte del resto de sólidos y líquidos que encontramos comúnmente en la naturaleza.

El simple hecho de que el agua se expanda cuando se congela – un efecto conocido por todo el mundo que haya tenido el estallido de una cañería en invierno — es sólo el principio de una larga lista de características especiales. (La mayoría de los líquidos se contraen cuando se congelan).

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Plástico que convierte las gotas de lluvia en electricidad

Sistema prototipo para cosechar electricidad a partir de gotas de lluvia

El sonido de las gotas de lluvia al caer sobre un panel de plástico podría ser una nueva fuente de energía gracias a un trabajo realizado por investigadores de la Comisión de Energía Atómica de Francia (CEA) en Grenoble.

Aunque los humanos han intentado cosechar el poder de la lluvia durante miles de años, la energía normalmente se extrae del agua de lluvia cuando fluye ladera abajo en forma de corriente de un río. Ahora, Jean-Jacques Chaillout y sus colegas han creado un panel que convierte el impacto de la caída de las gotas de lluvia directamente en electricidad.

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Planeta dirigido por los humanos: ¿Es hora de hacerlo oficial?

Rápida deforestación mostrada en Brasil, es sólo una de las formas en las que la gente está cambiando rápidamente el planeta.

Un grupo de geólogos ha propuesto formalmente designar una nueva época geológica, el Antropoceno, que abarcaría aproximadamente los últimos 200 años de la historia geológica. La acción es apropiada, dicen los autores, debido a que durante los dos últimos siglos, la actividad humana se ha convertido en el director principal de la mayor parte de los cambios en la topografía y clima de la Tierra.

Cada capa estratigráfica en el registro geológico refleja las condiciones de la época en la que se depositó y ofrece un destello del pasado de la Tierra. Los investigadores han unido laboriosamente esta historia geológica, diferenciando las capas en clasificaciones de distinta duración conocidas como eones, eras, periodos, épocas y eras que reflejan las condiciones características. Por ejemplo, el periodo Carbonífero, que duró desde hace 360 a hace 300 millones de años, es conocido por los vastos depósitos de carbón que se formaron a partir de las junglas y pantanos. Es más, incluso algunos de los más largos se han nombrado en base a su biología, como el Paleozoico (“vida vieja”) y el Cenozoico (“vida reciente”).

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Científicos encuentran un eslabón evolutivo perdido usando diminutos cristales de hongos

Imagen del cristal

La estructura cristalina de una molécula de un hongo primitivo ha servido como máquina del tiempo para mostrar a los investigadores más sobre la evolución de la vida desde lo simple a lo complejo.

Estudiando la versión tridimensional de la proteína del hongo ligada a una molécula de ARN, científicos de la Universidad de Purdue y la Universidad de Texas en Austin han sido capaces de visualizar cómo progresó la vida desde una molécula autorreplicante inicial que también realizaba reacciones químicas a una en la que las proteínas asumían parte del trabajo.

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Descubiertas gotas azules cósmicas

A la izquierda: Galaxias a 12 millones de años luz en la constelación de la Osa Mayor. A la derecha: El Telescopio Espacial Hubble muestra cúmulos de estrellas azules brillantes a lo largo de un menudo puente de gas tendido entre dos galaxias, y una tercera galaxia compañera que no aparece en esta imagen. Las llamadas “gotas azules” están agrupadas en estructuras conocidas como Bucles de Arp. Crédito: NASA, ESA, y D. de Mello (Universidad Católica de América/GSFC)

Se han encontrado brillantes gotas azules con un peso de decenas de miles de masas solares merodeando en la aparentemente árida extensión del espacio intergaláctico. Los “ojos” del Telescopio Espacial Hubble resolvieron los objetos, los cuales parecer ser cúmulos de estrellas nacidas en los remolinos de las violentas colisiones galácticas hace unos 200 millones de años.

Los misteriosos cúmulos estelares están considerados como huérfanos, dado que no pertenecen a ninguna galaxia concreta. En lugar de esto están agrupados en una estructura conocida como Bucle de Arp junto con un menudo puente de gas alargado como un caramelo entre las tres galaxias en colisión — M81, M82 y NGC 3077. Estas galaxias están situadas aproximadamente a 12 millones de años luz de nosotros en la constelación de la Osa Mayor.

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Agujeros negros errantes podrían llenar nuestra galaxia

Nuestra galaxia podría estar repleta de agujeros negros errantes que devoran cualquier cosa que se cruza en su camino, según sugieren nuevas simulaciones.

Los agujeros negros son cadáveres de estrellas colapsadas que atrapan toda la materia y luz que entre en ellos, por lo que no pueden verse directamente. En lugar de esto, los astrónomos infieren su existencia midiendo sus efectos gravitatorios sobre otros objetos o mediante la radiación que emiten a sus caóticos entornos.

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Nuevo descubrimiento sobre la reconexión magnética tendrá impacto en las futuras misiones espaciales

En un plasma (gas de partículas cargadas), durante la reconexión magnética, las líneas de campo magnéticas de direcciones opuestas se rompen y reconectan, formando una topología magnética de línea en X. Las líneas de campo recientemente formadas aceleran el plasma lejos de las líneas en X. Crédito: Centro de computación visual, Universidad de California Riverside

La misión Cluster de la ESA ha observado, por primera vez, la extensión de la región que dispara la reconexión magnética, y es mucho mayor de lo que se pensaba previamente. Esto ofrece a las futuras misiones espaciales una posibilidad mucho mejor de estudiarla.

El espacio está lleno de plasma (un gas compuesto de iones y electrones, globalmente neutro) que está ensartado por campos magnético. Estos campos magnéticos almacenan energía la cual puede liberarse de forma explosiva, en un proceso llamado reconexión magnética.

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Científicos proponen prueba para la Teoría de Cuerdas basada en la absorción del hidrógeno neutro

Benjamin Wandelt, profesor de física y astronomía, dice que la Teoría de Cuerdas es el principal candidato para una “Teoría del todo”, la cual unificaría todas las fuerzas fundamentales de la naturaleza. Él y sus colegas proponen una prueba para dicha teoría.

La luz antigua absorbida por átomos de hidrógeno neutro podría usarse para probar ciertas predicciones de la Teoría de Cuerdas, dicen los cosmólogos de la Universidad de Illinois. Realizar tales medidas, sin embargo, requeriría que se construyese un gigantesco conjunto de radio telescopios en la Tierra, el espacio, o la Luna.

La Teoría de Cuerdas – una teoría cuyos elementos básicos son diminutos filamentos unidimensionales llamados cuerdas – es el principal contendiente para una “Teoría del Todo”. Tal teoría unificaría las cuatro fuerzas fundamentales de la naturaleza (las fuerzas nucleares fuerte y débil, electromagnetismo y gravedad). Pero encontrar formas de probar la Teoría de Cuerdas ha sido complicado.

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Estrella hiperveloz demuestra ser alienígena

Visión artística de una estrella siendo expulsada de la Gran Nube de Magallanes. (Crédito: ESO)

Una joven estrella está acelerando en la Vía Láctea tan rápidamente que los astrónomos han quedado desconcertados sobre de dónde vino; basándose en su joven edad ha viajado demasiado lejos para proceder de nuestra galaxia. Ahora, analizando su velocidad, intensidad de luz, y por primera vez su composición química elementales, los astrónomos de Carnegie Alceste Bonanos y Mercedes López-Morales, y sus colaboradores Ian Hunter y Robert Ryans de la Universidad de Queen en Belfast han determinado que provino de una galaxia vecina, la Gran Nube de Magallanes (LMC). El resultado sugiere que fue expulsada de la galaxia por un agujero negro masivo aún por observar. La investigación se publicará en un próximo ejemplar de Astrophysical Journal Letters.

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Sugerencias, opiniones y comentarios

Esto es algo que llevaba bastante tiempo queriendo hacer pero siempre lo he ido dejando, como ahora es tan buen momento como cualquier otro vamos a empezar. Con este post me gustaría que dejáseis vuestra opinión sobre ciertos aspectos del blog que en un principio establecí de una forma más o menos aleatoria pero que ahora que ya hay una masa relativamente grande de lectores me gustaría que tomase la mayoría.

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¿Fue Venus una vez hogar de la vida?

Impresión artística de la ESA de una tormenta de rayos sobre la abrasada superficie de Venus.

Cuando era un adolescente en los años sesenta uno de mis libros favoritos era Exploring The Planets (Explorando los planetas) de Roy A. Gallant. Venus me parecía particularmente intrigante.

En esa época ya “sabíamos” cómo era Marte – cubierto de canales y con líquenes de crecimiento rápido – pero el vecino interior de la Tierra era un completo misterio.

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Polvo extrañamente evaporado por una explosión estelar

Concepción artística del sistema binarioRS Ophiuchi poco despúes de que la enana blanca (a la derecha) haya explotado como nova. Los científicos han detectado polvo en el sistema, descrito aquí como senderos de polvo espiral. Crédito: Casey Reed

Se ha pensado durante mucho tiempo que las explosiones de las estrellas pequeñas crean polvo estelar, en realidad limpian el polvo, según han descubierto los científicos.

Durante años, los investigadores han observador los remolinos de nubes de polvo alrededor de los sistemas llamados novas recurrentes, que explotan periódicamente. Nuevas imágenes de una nova distante han dado la vuelta a la antigua suposición de los astrónomos de que el polvo se origina en los estallidos.

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La teoría de la roca asesina del espacio se empapa

El día del juicio final para los dinosaurios fue más húmedo de lo que los científicos habían pensado, de acuerdo con una nuevas imágenes del cráter donde probablemente aterrizó la roca del espacio que acabó con los enormes reptiles.

Hace 65 millones de años el asteroide impactó en la costa de la Península del Yucatán, y la mayoría de científicos creen que este evento desempeñó un gran papel en provocar la extinción del 70 por ciento de la vida de la Tierra, incluyendo los dinosaurios no aviáceos.

Los investigadores especulan que un gigantesco fragmento producido por una colisión entre dos asteroides impactó hace 65 millones de años en la Tierra, creando el cráter de Chicxulub en la costa del Yucatán. Crédito: Don Davis

Los geofísicos ahora han creado las imágenes sísmicas en 3-D más detalladas del cráter de impacto, en su mayor parte sumergido, de Chicxulub. Los datos revelaron que el asteroide aterrizó en aguas más profundas de lo que se pensó anteriormente y por tanto liberó aproximadamente 6,5 veces más agua a la atmósfera.

Las imágenes también muestran que el cráter contenía sedimentos ricos en sulfuros que habrían reaccionado con el vapor de agua para crear aerosoles de sulfatos. Estos compuestos en la atmósfera habrían hecho que el impacto fuese aún más letal enfriando el clima y provocando lluvia ácida.

“La mayor cantidad de vapor de agua y el consiguiente incremento potencial en los aerosoles de sulfatos deben tenerse en cuenta para los modelos de mecanismos de extinción”, dijo Sean Gulick, geofísico de la Universidad de Texas en Austin quien lideró el estudio.

Las conclusiones se publicarán en el ejemplar de febrero de 2008 de la revista Nature Geosciences.

Sólo el impacto del asteroide probablemente no fue el responsable de la extinción masiva, dijo Gulick. Es más probable una combinación de cambios ambientales a lo largo de distintas escalas de tiempo lo que llevó a esa mortandad.

Muchos grandes animales terrestres, incluyendo los dinosaurios, podrían haberse abrasado hasta la muerte en horas o días tras el impacto debido al material eyectado que caía del cielo, calentando la atmósfera y provocando tormentas de fuego. Cambios más graduales en el clima y la acidez podría haber tenido un mayor impacto en los océanos.

Si hubo más lluvia ácida de lo que los científicos calcularon previamente, eso podría explicar por qué muchas pequeñas criaturas marinas se vieron afectadas, dado que la lluvia podría haber hecho más ácidos a los océanos.

Hay algunas pruebas de que los organismos marinos más resistentes a los cambios de pH sobrevivieron, mientras que las criaturas más sensibles no.


Autor: Plantilla de SPACE.com
Fecha Original: 24 de enero de 2008
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¿Los rayos cósmicos causan los relámpagos?

Joseph Dwyer, profesor de física y ciencias espaciales en el Instituto Tecnológico de Florida se ha estado preguntando lo mismo.

Tu pregunta va al corazón de uno de los mayores misterios de la ciencia: ¿Qué causa los relámpagos? Décadas de medidas del campo eléctrico realizadas en el interior de las tormentas han fallado en encontrar los campos eléctricos suficientemente grandes como para provocar una chispa, incluso cuando se tienen en cuenta los efectos de la precipitación. Dado que sabemos que los relámpagos ocurren — de hecho golpean la Tierra aproximadamente cuatro millones de veces al día — debe faltar algo en nuestra comprensión del fenómeno.

Un mecanismo propuesto por el físico ruso Alex V. Gurevich del Instituto Físico Lebedev y sus colaboradores sugiere que el movimiento de grandes lluvias de partículas energéticas producidas por rayos cósmicos de alta energía — los cuales se originan en las estrellas que explotan en el otro extremo de la galaxia — podrían proporcionar un camino conductivo que inicie el relámpago. De hecho hay tres tipos de detectores de partículas, conocidos como cámaras de chispas que explotan este principio. En una cámara de chispas, se aplica un voltaje muy grande en un pequeño hueco relleno con gas. El campo eléctrico resultante es lo bastante grande para provocar que se rellene el hueco (o que eche chispas), mientras que existan algunos electrones libres para mantener en funcionamiento el proceso. Piensa en rocas sueltas listas para caer por la ladera de una montaña. Para que se inicie la avalancha, todo lo que se necesita es que se mueva la primera roca. De forma similar, cuando una partículas cargada (la primera roca) supera el hueco, la ionización que deja tras de sí creará una chispa, que más o menos sigue el camino de la partícula. Para este tipo de detectores, la situación de la chispa puede usarse para identificar cuándo y por dónde pasará la partícula cargada.

Por otra parte, el caso de las tormentas y relámpagos es ligeramente distinto. Al contrario que en una cámara de chispas, los campos eléctricos dentro de la tormenta no parecen ser lo bastante grandes para iniciar la chispa, por lo que para que el mecanismo de Gurevich funcione, tuvo que suponer que había muchas, muchas partículas cargadas pasando a través de la tormenta a la vez. Dado que las lluvias de rayos cósmicos en el aire no producen suficientes partículas por sí mismas, Gurevich postuló que la tormenta daba a la lluvia de rayos cósmicos un impulso incrementando el número de electrones energéticos a través de un proceso exótico llamado “runaway breakdown” (interrupción desbocada).

La interrupción desbocada tiene lugar cuando la fuerza de arrastre que experimentan los electrones cuando se mueven a través del aire es menor que la fuerza eléctrica que actúa sobre ellos. En tales casos, los electrones “se desbocarán”, ganando grandes cantidades de energía. Cuando los electrones desbocados colisionan con moléculas de aire, generan otros electrones desbocados además de rayos gamma y rayos-X, dando como resultado una avalancha de partículas de alta energía. En lugar de rocas en una avalancha, piensa en los electrones desbocados como metralla abriéndose camino a través de la tormenta. De acuerdo con el modelo de Gurevich, este camino conductivo es lo que causa el rayo.

La interrupción desbocada puede crear grandes cantidades de electrones de alta energía, así como rayos-X y rayos gamma. Es interesante apuntar que sabemos que la interrupción desbocada funciona para los campos eléctricos bajos que ya hemos visto en las tormentas. También sabemos que a veces tienen lugar justo antes de un relámpago, debido a que podemos ver grandes estallidos de rayos-X y rayos gamma saliendo de las tormentas. De hecho, estos rayos gamma son tan energéticos y tan brillantes que han sido observados desde el espacio exterior a 600 kilómetros sobre la superficie de la Tierra.

Por lo que, ¿todo esto concluye que los rayos cósmicos son la causa de los relámpagos? En la actualidad nadie puede estar seguro.

Algunos investigadores, incluyéndome a mi mismo, han alegado cierto escepticismo sobre este mecanismo debido a unos problemas técnicos. Por ejemplo, para que un relámpago se propague debe formar un canal conductivo caliente. Este canal actúa como un cable de metal, permitiendo el flujo de enormes corrientes eléctricas. Es difícil de comprender cómo una gran descarga difusa producida por una lluvia en el aire y una interrupción desbocada podría dar como resultado tal canal caliente de apenas unos pocos centímetros de ancho. Se han propuesto explicaciones alternativas para el inicio de los relámpagos, incluyendo algunas que implican una interrupción convencional del agua y las partículas de hielo, así como otras que implican formas distintas de interrupción desbocada sin rayos cósmicos. Los científicos están trabajando en modelos y experimentos para comprobar la validez de todas estas ideas.


Fecha Original: 24 de enero de 2008
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