Sonda de la NASA retorna sorpresas desde Mercurio

La Araña en Mercurio
La Araña

El reciente sobrevuelo de Mercurio por parte de la nave MESSENGER de la NASA ha dado a los científicos una visión completamente nueva de un planeta que en un tiempo se pensó que tenía características similares a la Luna de la Tierra. Los investigadores están sorprendidos por la calidad de las imágenes y los datos que muestran un mundo único con una diversidad de procesos geológicos y una magnetosfera muy distinta de la descubierta y probada hace más de 30 años.
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Distorsión galáctica arroja luz sobre la aceleración cósmica

Un equipo usando el Telescopio Muy Grande de Chile ha medido la distorsión en el “desplazamiendo al rojo” de 13 000 viejas y distantes galaxias, lo cual podría ayudar a estrechar qué podría ser la energía oscura – la entidad que se piensa que es responsable de la expansión acelerada del universo. (Crédito: Nature)

Ahora hace diez años que dos equipos independientes de investigadores de los Estados Unidos deliberaban sobre si hacer público un descubrimiento que cambiaría nuestra visión del universo para siempre. Trataba de observaciones de supernovas distantes que parecían estar alejándose entre sí más rápido de lo que deberían. Unas semanas más tarde el mundo descubrió que la expansión del universo se aceleraba, probablemente dirigida por algún tipo de “energía oscura” de repulsión gravitatoria que forma el 75% del universo.

Avanzamos una década y los físicos aún no tienen idea de lo que es la energía oscura. Tal vez ni siquiera exista: en lugar de esto la aceleración cósmica podría ser una señal de que es hora de reemplazar la Teoría de la Relatividad General de Einstein por una nueva teoría de la gravedad. Unos astrónomos europeos han demostrado ahora que pequeños cambios en la distribución de las galaxias a lo largo del tiempo podría ayudar a aclarar este tema, así como restringir los modelos actuales sobre energía oscura. Es un pequeño y relativamente simple paso hacia resolver un descomunal problema.
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Acelerador de partículas podría revelar la forma de dimensiones alternativas

Cuando el mayor acelerador de partículas del mundo comience a funcionar a finales de este año, nuevas partículas exóticas pueden ofrecer un destello de la existencia y formas de dimensiones extra.

Investigadores de la Universidad de Wisconsin-Madison y la Universidad de California-Berkeley dicen que las reveladoras firmas de dejadas por una nueva clase de partículas podrían distinguir entre posibles formas de dimensiones espaciales extra predichas por la Teoría de Cuerdas.

La Teoría de Cuerdas, que describe las partículas fundamentales del universo como diminutas cuerdas vibrantes de energía, sugiere la existencia de seis o siete dimensiones espaciales invisibles además del tiempo y las tres dimensiones espaciales que vemos habitualmente.
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Joven planeta orbita una estrella similar al Sol

Esta imagen por ordenador muestra el joven planeta masivo recientemente descubierto alrededor de su estrella madre TW Hydrae. El planeta orbita a su activa estrella madre en el agujero interior de un disco de polvo circumestelar. Crédito Johny Setiawan/MPIA

Los astrónomos dicen que han descubierto el planeta más joven hasta la fecha orbitando una estrella similar al Sol, un hallazgo que será de mucho provecho para el campo de la teoría de la formación planetaria.

El planeta extrasolar tiene una edad estimada de entre 8 y 10 millones de años, apenas un bebé comparado con la Tierra, que tiene 4500 millones de años. Hasta ahora, dicen los investigadores, ningún planeta de menos de 100 millones de años ha sido detectado orbitando una estrella similar al Sol.
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¿Qué pasó con la conservación de la energía?

La mayoría de soluciones de las que se habla para el calentamiento global implican energías alternativas, pero la línea más directa para reducir las emisiones de gases invernadero es usar menos energía, y punto.

“La energía más barata y más limpia es la que no usas”, dijo Jenny Powers del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales (NRDC).

La idea se conoció como conservación de la energía, pero dio la impresión de estar sentado a oscuras en casa con tres jerseys para estar caliente. El término más favorable es “eficiencia”, el cual implica hacer más con menos.
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El crecimiento de una estrella

Impresión artística del disco alrededor de MWC 147

El VLT decodifica los alrededores más internos de una estrella en crecimiento.

Usando el Interferómetro del Telescopio Muy Grande (VLT) de ESO, los astrónomos han estudiado las partes más interiores del disco de material que rodea a un joven objeto estelar, siendo testigos de cómo gana masa antes de convertirse en adulto.

Los astrónomos tenían una visión cercana del objeto conocido como MWC 147, aproximadamente a 2600 años luz de distancia en la dirección de Monoceros (‘el Unicornio’). MWC 147 pertenece a la familia de objetos Herbig Ae/Be. Estos tienen unas pocas veces la masa de nuestro Sol y aún están en formación, incrementando su masa absorbiendo material presente en un disco que los rodea.
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Agua extraña: Descubrimiento reta las viejas creencias sobre las propiedades especiales del agua

Los científicos se han maravillado durante mucho tiempo de las propiedades poco intuitivas que colocan al agua aparte del resto de sólidos y líquidos que encontramos comúnmente en la naturaleza. (Crédito: iStockphoto)

Más allá de su papel como elixir de toda la vida, el agua es una sustancia muy inusual: Los científicos se han maravillado durante mucho tiempo de las propiedades en contra del sentido común que colocan al agua aparte del resto de sólidos y líquidos que encontramos comúnmente en la naturaleza.

El simple hecho de que el agua se expanda cuando se congela – un efecto conocido por todo el mundo que haya tenido el estallido de una cañería en invierno — es sólo el principio de una larga lista de características especiales. (La mayoría de los líquidos se contraen cuando se congelan).
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Plástico que convierte las gotas de lluvia en electricidad

Sistema prototipo para cosechar electricidad a partir de gotas de lluvia

El sonido de las gotas de lluvia al caer sobre un panel de plástico podría ser una nueva fuente de energía gracias a un trabajo realizado por investigadores de la Comisión de Energía Atómica de Francia (CEA) en Grenoble.

Aunque los humanos han intentado cosechar el poder de la lluvia durante miles de años, la energía normalmente se extrae del agua de lluvia cuando fluye ladera abajo en forma de corriente de un río. Ahora, Jean-Jacques Chaillout y sus colegas han creado un panel que convierte el impacto de la caída de las gotas de lluvia directamente en electricidad.
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Planeta dirigido por los humanos: ¿Es hora de hacerlo oficial?

Rápida deforestación mostrada en Brasil, es sólo una de las formas en las que la gente está cambiando rápidamente el planeta.

Un grupo de geólogos ha propuesto formalmente designar una nueva época geológica, el Antropoceno, que abarcaría aproximadamente los últimos 200 años de la historia geológica. La acción es apropiada, dicen los autores, debido a que durante los dos últimos siglos, la actividad humana se ha convertido en el director principal de la mayor parte de los cambios en la topografía y clima de la Tierra.

Cada capa estratigráfica en el registro geológico refleja las condiciones de la época en la que se depositó y ofrece un destello del pasado de la Tierra. Los investigadores han unido laboriosamente esta historia geológica, diferenciando las capas en clasificaciones de distinta duración conocidas como eones, eras, periodos, épocas y eras que reflejan las condiciones características. Por ejemplo, el periodo Carbonífero, que duró desde hace 360 a hace 300 millones de años, es conocido por los vastos depósitos de carbón que se formaron a partir de las junglas y pantanos. Es más, incluso algunos de los más largos se han nombrado en base a su biología, como el Paleozoico (“vida vieja”) y el Cenozoico (“vida reciente”).
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Científicos encuentran un eslabón evolutivo perdido usando diminutos cristales de hongos

Imagen del cristal

La estructura cristalina de una molécula de un hongo primitivo ha servido como máquina del tiempo para mostrar a los investigadores más sobre la evolución de la vida desde lo simple a lo complejo.

Estudiando la versión tridimensional de la proteína del hongo ligada a una molécula de ARN, científicos de la Universidad de Purdue y la Universidad de Texas en Austin han sido capaces de visualizar cómo progresó la vida desde una molécula autorreplicante inicial que también realizaba reacciones químicas a una en la que las proteínas asumían parte del trabajo.
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