Astrónomos predicen con éxito por primera vez un planeta extrasolar

Astrónomos, incluyendo uno de la Universidad de Arizona (UA), han predicho con éxito la presencia de un planeta desconocido, el primero desde que se predijo Neptuno en 1840. Este planeta, sin embargo, está fuera de nuestro Sistema Solar, circulando una estrella a poco más de 200 años luz de la Tierra.

Rory Barnes de la UA y sus asociados predijeron el planeta desconocido a partir del estudio teórico de las órbitas de dos planetas conocidos por orbitar la estrella HD 74156. Barnes anunció el descubrimiento hoy en la reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Austin, Texas.

Esta concepción artística compara un hipotético sistema solar centrado alrededor de un diminuto “sol” (arriba) con un sistema solar centrado alrededor de una estrella, llamada 55 Cancri, que tiene aproximadamente el tamaño de nuestro Sol. (NASA/JPL)

Barnes, que fue estudiante de astronomía y física en la UA, es ahora asociado de post-doctorado en el Laboratorio Planetario y Lunar de la UA. Él y sus colegas estudiaron las órbitas de varios sistemas planetarios y encontraron que las órbitas de los planetas tienden a estar lo más unidas posibles sin desestabilizar gravitatoriamente sus órbitas. Razonaron que este agrupamiento es el resultado de un proceso universal de formación planetaria.

Pero los dos planetas, llamados “B” y “C”, que orbitan la estrella HD 74156 tenían un gran hueco entre ellos. Concluyeron que si su hipótesis de los “Sistemas Planetarios Agrupados” era correcta, entonces debía haber otro planeta entre las órbitas de B y C, y debía estar en una órbita concreta.

“Cuando me di cuenta de que seis de siete sistemas multiplanetarios parecía estar “agrupados””, dijo Barnes, “naturalmente esperaba que hubiese otro planeta en el sistema HD 74156 para que también éste lo estuviese”.

Jacob Bean y sus colegas de la Universidad de Texas observaron el sistema planetario cuidadosamente y confirmaron que existía un nuevo planeta donde Barnes había predicho (ver diagrama). El nuevo planeta es conocido, por convención, como HD 74156 D.

Los colaboradores de Barnes en la exitosa predicción son Sean Raymond, ahora post-doctoral asociado a la Universidad de Colorado, y el Profesor Thomas Quinn de la Universidad de Washington. El equipo del descubrimiento, de la Universidad de Texas en Austin, incluyen a la asesora de Jacob Bean, la profesora Barbara McArthur, y el profesor Fritz Benedict.

El sistema planetario de HD 74156 está representado en la izquierda, con las tres órbitas alargadas de los planetas b, c, y d orbitando la estrella. Cuando sólo se conocían b y c, Rory Barnes y sus colegas predijeron que se encontraría un tercer planeta en la zona sombreada gris. Cuando Jacob Bean y sus colegas detectaron el planeta, su órbita estaba en la localización predicha. A la derecha, nuestro Sistema Solar (hasta Júpiter) se muestra a la misma escala. (Crédito: Rory Barnes)

Steven Soter, astrónomo del Museo Americano de Historia Natural en Nueva York, ha estado siguiendo los descubrimiento de planetas “extrasolares”, o planetas que orbitan otras estrellas más allá de nuestro sistema solar. Soter apuntó que Barnes, Raymond y Quinn son los primeros en predecir con éxito la existencia de un planeta desconocido desde que se predijo Neptuno hace más de 160 años. Los astrónomos de mediados del siglo XIX John Couch Adams en Inglaterra y Urbain-Jean-Joseph Le Verrier en Francia calcularon de forma independiente la posición de Neptuno basándose en las irregularidades del movimiento de Urano.

“Además de proporcionar una forma de predecir el descubrimiento de planetas, la hipótesis de los sistemas Planetarios Agrupados revela algo fundamental sobre la formación de los planetas”, dijo Barnes. “El proceso por el cual los planetas crecen a partir de las nubes de polvo y gas alrededor de las estrellas jóvenes debe ser muy eficiente. Allí donde hay sitio para formar un planeta, se forma”.

La hipótesis de los sistemas Planetarios Agrupados también predice que los huecos entre los planetas conocidos en otros sistemas están probablemente ocupados por otros planetas aún no descubiertos. Barnes apuntó que poco después del descubrimiento de HD 74156 d, un equipo distinto de astrónomos encontró un planeta orbitando la estrella 55 Cancri, de nuevo en una órbita que Barnes y Raymond predijeron.

Barnes y sus colegas han predicho un planetas específico orbitando un tercer sistema, HD 38529. Hasta ahora, ningún planeta ha sido descubierto allí. Sin embargo, los científicos dicen que esperan que las futuras observaciones puedan confirmar otra exitosa predicción de la hipótesis de los Sistemas Planetarios Agrupados.


Fecha Original: 9 de enero de 2008
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Comments (2)

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