Las superestrellas de neutrones son posibles

Cuando una estrella como nuestro Sol muere, termina como una enana blanca. Y si la estrella contiene 1,4 veces la masa de nuestro Sol, tendrá la suficiente gravedad para convertirse en una estrella de neutrones. Las estrellas mucho mayores se convierten en agujeros negros. Pero ahora esto ha cambiado, las estrellas de neutrones pueden ser mucho más masivas de lo que previamente se pensaba – y crear agujeros negros podría ser mucho más difícil.

Los astrónomos que trabajan en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico han incrementado el límite de la masa necesario para que una estrella de neutrones se convierta en un agujero negro.

Paulo Freire, astrónomo de Arecibo presentó su última investigación en la reunión invernal de la Sociedad Astronómica Americana, “la materia en el centro de una estrella de neutrones es altamente incompresible. Nuestras nuevas medidas de la masa de una estrella de neutrones ayudarán a los físicos nucleares a comprender las propiedades de la materia súper-densa. Esto también significa que para formar un agujero negro, se necesita más masa de la que se pensaba previamente. Por tanto, en nuestro universo, los agujeros negros podrían ser más raros y las estrellas de neutrones ligeramente más abundantes”.

Cuando estas estrellas masivas agotan su combustible, colapsan y entonces explotan como una supernova. El núcleo de la estrella es instantáneamente comprimido en una estrella de neutrones; un objeto extremadamente denso con un radio de aproximadamente entre 10 y 16 kilómetros de diámetro y una densidad de miles de millones de toneladas por centímetro cúbico. Una estrella de neutrones actúa como un único núcleo atómico gigantesco.

Los astrónomos solían pensar que una estrella de neutrones necesita entre 1,6 y 2,5 veces la masa del Sol para colapsar – cualquier cosa mayor y tendrás una estrella de neutrones. Pero las nuevas pruebas de Arecibo aumentan este límite hasta 2,7 veces la masa del Sol.

Aunque esto suene como una pequeña cantidad, puede resultar realmente un impacto significativo en la razón entre estrellas de neutrones y los agujeros negros en el universo.

De hecho, los científicos no comprenden totalmente cómo de densas pueden ser las estrellas de neutrones, y cuándo se convierten en realidad en agujeros negros, “la materia en el centro de las estrellas de neutrones es la más densa del universo. Es de uno a dos órdenes de magnitud más densa que la materia en el núcleo atómico. Es tan densa que no sabemos de qué está hecha”, dijo Freire. “Por tal razón, actualmente no tenemos idea de cómo de grandes y masivas pueden ser las estrellas de neutrones”.


Autor: Fraser Cain
Fecha Original: 11 de enero de 2008
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