Primer mapa detallado de materia oscura en un supercúmulo

Por primera vez los astrónomos son capaces de ver pruebas indirectas de la materia oscura y cómo esta fuerza invisible impacta en las abarrotadas y violentas vidas de las galaxias. La investigadora de la Universidad de British Columbia Catherine Heymans ha generado el mapa con mayor resolución de la materia oscura jamás captado anteriormente.

Los científicos creen que la materia oscura es la red invisible que alberga las galaxias. Y conforme evoluciona el universo, el tirón gravitatorio de esta materia invisible provoca que las galaxias colisionen y se arremolinen en supercúmulos.

Heymans y Meghan Gray de la Universidad de Nottingham lideran un equipo internacional para comprobar esta teoría de que la materia oscura determina la localización de las galaxias.

“Por primera vez estamos detectando con claridad grupos irregulares de materia oscura en un supercúmulo”, dice Heymans, profesora de pos-doctorado en el Departamento de Astronomía y Física.

“Los anteriores estudios sólo fueron capaces de detectar difusos grupos circulares, pero hemos sido capaces de resolver formas detalladas que encajan con la distribución de las galaxias”.

Usando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, Heymans y su equipo vieron un área del cielo aproximadamente del tamaño de la Luna llena. Cartografiaron la invisible materia oscura del supercúmulo masivo Abell 901/902 y la estructura detallada de las galaxias individuales que están embebidas en él.

Abell 901/902 se sitúa a 2600 millones de años luz de la Tierra y mide más de 16 millones de años luz.

“Es al universo lo que Nueva York es a Estados Unidos –un enorme y fascinante pero espantoso lugar”, dice Heymans.

“La materia oscura deja firmas en las galaxias distantes”, explica el coautor del estudio Ludovic Van Waerbeke, profesor asistente en el Departamento de Física y Astronomía. “Por ejemplo, una galaxia circular se verá más distorsionada hasta la forma de una banana si su luz pasa cerca de una densa región de materia oscura”.

Observando este efecto, los astrónomos pueden inferir la presencia de la materia oscura. Heymans construyó un mapa de la materia oscura midiendo las formas distorsionadas de más de 60 000 galaxias distantes situadas tras el supercúmulo Abell 901/902. Para alcanzar la Tierra, la luz de estas galaxias viajó a través de la materia oscura que rodea el supercúmulo de galaxias Abell 901/902 y fue curvada por su campo gravitatorio.

El estudio de Hubble apunta cuatro áreas principales en el supercúmulo donde la materia oscura se ha reunido en densos grupos, totalizando 10 billones de veces la masa del Sol. Estas áreas encajan con la situación conocida de los cientos de viejas galaxias que han experimentado una violenta historia en su pasaje desde las afueras de los supercúmulos hacia estas densas regiones.

Gray y Heymans presentarán sus conclusiones en la reunión del 10 de enero de la 211 reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Austin, Texas. Los resultados están previstos para aparecer en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

El estudio fue patrocinado por el Consejo de Instalaciones Tecnológicas y Científicas del Reino Unido, la NASA, el programa de Astrofísica Espacial a Largo Plazo de la Fundación Nacional de Ciencia, la beca Marie Curie, el Instituto Canadiense de Astrofísica Teórica, el Instituto Canadiense de Investigación Avanzada y el Instituto Canadiense para Innovación.


Fecha Original: 10 de enero de 2008
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