Los motores iónicos más avanzados para la misión BepiColombo a Mercurio

Científicos británicos han dado luz verde al desarrollo de los motores iónicos más avanzados jamás usados en la historia del viaje espacial. Prevista para su lanzamiento en 2013, la misión europeo-japonesa BepiColombo a Mercurio será impulsada hacia el planeta más interno del Sistema Solar mediante motores de iones, con una eficiencia equivalente a 7,57 millones de kilómetros por litro. ¡Esta es una nave muy barata para volar!

Ahora mismo estamos deslumbrados y asombrados por las imágenes de extraordinario detalle que están siendo transmitidas por la misión MESSENGER de la NASA en su sobrevuelo del diminuto planeta Mercurio. Aunque observamos y esperamos a que MESSENGER finalmente se establezca en órbita (la inserción debería tener lugar en la primavera de 2011), científicos del Reino Unido, trabajando junto a la ESA y Astrium (el mayor contratista espacial de Europa), están trabajando duro en el diseño de motores para la siguiente gran misión al interior del Sistema solar: BepiColombo. La misión consta de dos orbitadores: el Orbitador Planetario de Mercurio (MPO), para llevar a cabo tareas de cartografiado del planeta, y el Orbitador Magnetosférico de Mercurio (MMO), para caracterizar la misteriosa magnetosfera del planeta. Las dos naves viajarán como una durante el viaje de seis años a Mercurio, pero se separarán en la inserción orbital.

Aunque BepiColombo usará el tirón gravitatorio de la Luna, la Tierra, Venus y más tarde Mercurio para llegar a su destino, se requiere una gran cantidad de energía para frenar la nave, en contra de la gravedad del Sol. Sin un motor para que empuje en dirección contraria BepiColombo caería bajo el enorme tirón gravitatorio del Sol, y la misión estaría condenada a pasar sobre Mercurio y caer en un abrasador final. Aquí es donde entran los motores iónicos.

Los motores de iones se han usado en misiones espaciales antes (como en la misión SMART-1 a la Luna en 2003), pero la nueva generación de motores actualmente en desarrollo para la próxima misión a Mercurio serán mucho más eficientes al proporcionar suficiente empuje. Mejor eficiencia significa menos combustible. Menos combustible significa menos masa y volumen, ahorrando costes de lanzamiento y permitiendo más espacio para instrumentación científica.

Los motores de iones funcionan canalizando partículas eléctricamente cargadas (iones) a través de un campo eléctrico. Haciendo esto aceleran los iones a altas velocidades. Cada partícula tiene una masa (aunque diminuta), por lo que cada partícula también porta un momento cuando es disparada desde el motor. Disparando las suficientes partículas desde el motor se puede producir un empuje que la nave puede usar para acelerar o (en el caso de BepiColombo) frenar. Los motores de iones tienen un inconveniente. Aunque son eficientes en el combustible, el empuje puede ser muy pequeño, por lo que las misiones necesitan mucho tiempo para completarse; debe haber mucho tiempo para que el impulso a largo plazo tenga un efecto en la velocidad de la nave. No obstante, este déficit de la propulsión iónica no desalienta a los científicos espaciales del uso de esta tecnología, ya que los pros definitivamente superan a los contras.

Por lo que ahora podemos esperar una década de exploración de Mercurio por MESSENGER y BepiColombo, uno de los más misteriosos y desconocidos planetas que orbitan el Sol.


Autor: Ian O’Neill
Fecha Original: 18 de enero de 2008
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Comments (3)

  1. [...] Los motores iónicos más avanzados para la misión BepiColombo a Mercurio [...]

  2. [...] Los motores iónicos más avanzados para la misión BepiColombo a Mercurio [...]

  3. Me quedo asombrado por este avence tecnológico ya que contamos con cientificos e ingenieros en todo el mundo con mucha capacidad, espero sea un exito para de ahi dar un salto a la hiperpropulsion que seria de lo mas avanzado para futuras misiones a menor tiempo

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