¿Cuándo se convierten los asteroides en peligrosos?

Una de las visiones más espectaculares en el cielo nocturno es una bola de fuego, una roca del espacio que impacta sobre la atmósfera y deja un rastro que puede durar desde segundos a minutos. Estos se queman de forma inofensiva, pero, ¿cuándo se convierten en peligrosos? ¿Cuándo los asteroides son lo bastante grandes para que realmente puedan atravesar la atmósfera y provocar destrucción en el suelo?

Durante una charla en la conferencia Meteoroides 2007 que tuvo lugar en Barcelona, España, Clark R. Chapman del Instituto de Investigación del Suroeste realizó una presentación sobre cómo definir esta línea entre las explosiones inofensivas en el cielo y un impacto que provoca destrucción en el suelo. El artículo, titulado
Meteoroids, Meteors, and the Near-Earth Object Impact Hazard (Meteoroides, meteoros y el peligro de impacto de Objetos Cercanos a la Tierra) fue más tarde publicado en la revista Earth, Moon and Planets.

Originalmente, los investigadores centraron sus esfuerzos en los asteroides mayores: los objetos de 2 km y superiores. Estas son rocas espaciales que podrían causar una devastación a gran escala en todo el planeta, afectando al clima y llevando a la muerte a cientos de millones de personas. Se calculó que un individuo podría tener una posibilidad entre 25 000 de morir por el impacto de un asteroide.

Ahora que el Estudio de Vigilancia Espacial ha descubierto el 75% de los asteroides de 1 km y mayores, tus posibilidades de morir han caído a aproximadamente 1 entre 720 000. Aproximadamente las mismas de morir en un accidente con fuegos artificiales o disfrutando de un paseo en el parque.

De acuerdo con Chapman, los astrónomos están ahora desplazando su atención de los impactos mayores – como el que eliminó a los dinosaurios hace 65 millones de años – a otras menores, pero aún peligrosas rocas espaciales. Por ejemplo, la roca que detonó en el aire sobre Tunguska, Siberia en 1908. Tal objeto tenía probablemente sólo entre 20 y 100 metros de diámetro.

Aún así, arrasó los bosques en muchos miles de kilómetros cuadrados y habría causado una inmensa destrucción si hubiese impactado sobre un área poblada.

Una nueva investigación, conocida informalmente como la Investigación de Vigilancia Espacial Dos, comenzará pronto con el objetivo de encontrar asteroides cercanos a la Tierra mayores de 140 metros en los próximos 15 años.

Existen muchas variables en el cálculo de la destrucción resultante de un impacto. Se tiene que considerar la velocidad, si es un asteroide metálico o rocoso, y si está fragmentado o no.

Originalmente, los investigadores pensaron que eventos del calibre de Tunguska sólo tendrían lugar una vez cada 4000 años, pero podrían ser más comunes, tal vez de 1 entre 700. Y quizás incluso los asteroides menores más comunes podrían causar destrucción en el suelo una vez cada 200 años.

Si se lleva a cabo la Investigación de Vigilancia Espacial Dos, debería localizar la mayoría de los asteroides grandes, pero sólo el 50% de los asteroides del tamaño del de Tunguska. Incluso rastrearán entre 1 y 2 millones de objetos en torno a los 30 metros.

Y si una de esas rocas está en ruta de colisión con la Tierra, los gobiernos y agencias espaciales serán capaces de llevar a cabo una estrategia de prevención o evacuación.

O al menos animar a la gente a que desvía la vista.


Autor: Fraser Cain
Fecha Original: 21 de enero de 2008
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