Joven planeta orbita una estrella similar al Sol

Esta imagen por ordenador muestra el joven planeta masivo recientemente descubierto alrededor de su estrella madre TW Hydrae. El planeta orbita a su activa estrella madre en el agujero interior de un disco de polvo circumestelar. Crédito Johny Setiawan/MPIA

Los astrónomos dicen que han descubierto el planeta más joven hasta la fecha orbitando una estrella similar al Sol, un hallazgo que será de mucho provecho para el campo de la teoría de la formación planetaria.

El planeta extrasolar tiene una edad estimada de entre 8 y 10 millones de años, apenas un bebé comparado con la Tierra, que tiene 4500 millones de años. Hasta ahora, dicen los investigadores, ningún planeta de menos de 100 millones de años ha sido detectado orbitando una estrella similar al Sol.

“Esto significa que estamos abriendo un nuevo campo intentando encontrar planetas alrededor de estrellas muy jóvenes”, dijo Alan Boss, teórico de formación planetaria en la Institución Carnegie de Washington. “Por tanto este es el primer ejemplo, y esperamos que haya muchos más”. Boss no estuvo implicado en el descubrimiento.

El mundo recientemente descubierto es tan joven que aún reside en el disco protoplanetario de la estrella, un anillo de gas y polvo que rodea la estrella. Ha sido catalogado como TW Hya b.

“Esto demuestra que los planetas pueden formarse en 10 millones de años, antes de que el disco se haya disipado por los vientos estelares y la radiación”, escriben los investigadores en el ejemplar del 3 de enero de la revista Nature.

Con un peso de caso 10 masas de Júpiter, el planeta orbita a una distancia de 0,04 Unidades Astronómicas (UA) de su estrella madre, TW Hydrae, en la constelación de Hidra. Una UA es la distancia media entre el Sol y la Tierra.

El “Júpiter caliente” gaseoso necesita 3,56 días para orbitar su estrella. La estrella madre está situada a 180 años luz de la Tierra.

Se piensa que los planetas se forman dentro de los discos de polvo y gas alrededor de las estrellas recién nacidas. Capturar un planeta en su niñez puede dar a los astrónomos grandes cantidades de información sobre cómo se materializan los planetas.

“El descubrimiento demuestra que lo que llamamos un disco “protoplanetario” es realmente protoplanetario; forma planetas”, dijo el investigador del estudio Johny Setiawan del Instituto Max-Planck para Astronomía en Alemania a SPACE.com. “Hay muchos discos protoplanetarios detectados alrededor de estrellas jóvenes, pero ningún planeta hasta ahora había sido detectado dentro de un sistema tan joven”.

Alrededor de algunos sistemas estelares jóvenes, no obstante, los astrónomos han encontrado signos de planetas notando senderos limpios de polvo dentro de los discos. En estos casos, se presume que los jóvenes planetas se forman y a partir del polvo, pero los planetas en sí no han sido detectados.

Setiawan y sus colegas descubrieron su nuevo mundo midiendo el bamboleo de la estrella madre debido al tirón gravitatorio del planeta en órbita. Este método conocido como de velocidad radial es muy bueno para detectar planetas extrasolares, pero también produce falsos positivos — sugiriendo que hay un planeta cuando de hecho los datos pertenecen a otro objeto o fenómeno.

Esto es particularmente cierto en los jóvenes sistemas estelares. Por ejemplo, las estrellas nacientes son increíblemente activas y su atmósfera cambiante pueden como poco hacer ruido de fondo. Además, si la estrella rota sobre su eje, puede ser problemático.

“Hay muchas cosas que pasan en estas estrellas que podrían dar un falso positivo, donde crees estar viendo un planeta realmente puedes estar viendo otro tipo de actividad solar”, dijo Boss en una entrevista telefónica.

Boss cree que los descubridores descartaron estas señales no planetarias. “Han hecho un buen trabajo intentando atajar estos problemas”, dijo.


Autor: Jeanna Bryner
Fecha Original: 2 de enero de 2008
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