Solución a un misterio químico podría dar coches de hidrógeno más eficientes

Los vehículos que respetan el medioambiente que usan gas de hidrógeno pueden reducir drásticamente las emisiones de gases invernadero y disminuir la dependencia del país de los combustibles fósiles. Aunque actualmente hay en el mercado varios vehículos impulsados por hidrógeno, aún hay mucho espacio para la mejora en la forma en que almacenan y usan el gas hidrógeno.

Ahora, investigadores de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas Henry Samueli de UCLA, usando simulaciones de dinámica molecular, han resuelto un misterio de una década, y sus hallazgos podría finalmente llevar a diseños prácticos comercialmente para materiales de almacenamiento para su uso en vehículos de hidrógeno. Su investigación, actualmente disponible en el sitio web de Proceedings of the National Academy of Sciences, se publicará en la edición impresa del 4 de marzo.

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Espacio sucio y supernovas

Supernova de Tipo 1a

El espacio interestelar puede estar salpicado con diminutas hebras de carbono, atenuando la luz de objetos muy lejanos. Este descubrimiento realizado por investigadores de la Institución Carnegie puede tener implicaciones para la hipótesis de la “energía oscura” propuesta hace una década en parte para explicar la inesperado atenuación de ciertas explosiones estelares conocidas como supernovas de Tipo 1a.

Las supernovas de Tipo 1a están entre los objetos más brillantes del universo. Los astrónomos los han usado como “candelas estándar” para medir distancias cosmológicas: las supernovas de apariencia más brillante están más cerca, las más tenues están más alejadas. A finales de los años 90 algunos astrónomos advirtieron que algunas parecían demasiado tenues — demasiado lejanas — para explicarse mediante las teorías convencionales dela expansión del universo. Esto llevó a la hipótesis de que la expansión estaba acelerándose, empujada por una forma desconocida de energía — la energía oscura.

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El temblor de la estrella más cercana podría revelar un gemelo de la Tierra

Aunque parece una única estrella, Alfa Centauri (el punto brillante a la izquierda) es en realidad un triplete (Imagen: Claus Madsen/ESO)

Otra Tierra puede estar orbitando la estrella vecina, y podríamos detectar su presencia en pocos años, según argumenta un nuevo estudio. Un telescopio fijo permanentemente sobre Alfa Centauri debería ser capaz de captar ligeros temblores estelares inducidos por un pequeño planeta rocoso similar a la Tierra.

Alfa Centauri está a apenas 4 años luz de distancia y es el sistema estelar más cercano al Sol. Parece ser un sistema triple, con dos estrella similares al Sol orbitándose entre sí muy cerca (aproximadamente a 23 veces la distancia Tierra-Sol). Las dos estrellas tienen altas concentraciones de elementos pesados, lo cual es característico de las estrellas que nacieron rodeadas de discos polvorientos de formación planetaria.

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Científicos japoneses divisan un nuevo planeta

Esta ilustración publicada por la Universidad de Kobe muestra un planeta – de la mitad del tamaño de la Tierra – que se cree que orbita en los confines del Sistema Solar. Los investigadores de la Universidad de Kobe han dicho que sus cálculos teóricos usando simulaciones por ordenador les llevan a concluir que sólo es cuestión de tiempo que se descubra el “Planeta X” buscado desde hace tiempo.

Científicos de una universidad japonesa dijeron hoy jueves que creían que otro planeta de hasta dos tercios del tamaño de la Tierra estaba orbitando en los confines del Sistema Solar.

Los investigadores de la Universidad de Kobe en el oeste de Japón dicen que los cálculos usando simulaciones por ordenador les llevaron a concluir que es sólo cuestión de tiempo que se encuentre el misterioso “Planeta X”.

“Debido a la muy baja temperatura, su superficie estaría cubierta de hielo, amoniaco helado y metano”, dijo el profesor de la Universidad de Kobe Tadashi Mukai, investigador principal a AFP.

El estudio de Mukai y el investigador Patryk Lykawka se publicará en el ejemplar de abril de la revista estadounidense Astronomical Journal.

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Las súper-estrellas requieren del entorno adecuado para crearse

Las megaestrellas de Hollywood sólo necesitan las condiciones adecuadas para explotar en el escenario, un fenómeno compartido por unas extrañas estrellas celestes supermasivas.

Dos científicos creen que han decodificado la gaseosa receta para crear estrellas de hasta 100 veces la masa del Sol, resolviendo tal vez el misterio de su formación. Mark Krumholz de la Universidad de Princeton en Nueva Jersey y su colega Christopher McKee de la Universidad de California en Berkeley usaron modelos matemáticos para demostrar cómo las pequeñas estrellas pueden preparar la formación de súper-estrellas.

Simulación del colapso de una nube de gas interestelar en una estrella masiva. El lado izquierdo muestra la nube completa, el lado derecho muestra una ampliación de la estrella masiva en el centro. Crédito: Mark Krumholz

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Las formas de vida eyectadas en un impacto de asteroide podrían sobrevivir y resembrar la Tierra

En un evento en el que un asteroide o comenta impactase con la Tierra y enviase al espacio fragmentos de roca que contuviesen incrustados microorganismos, al menos algunos de esos organismos podrían sobrevivir y resembrar la Tierra u otra superficie planetaria capaz de soportar vida, de acuerdo con un estudio publicado en el ejemplar de Primavera de 2008 (Volumen 8, Número 1) de la revista Astrobiology, una revista revisada por pares publicada por Mary Ann Liebert, Inc. El artículo está disponible gratuitamente on-line.

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Las lunas de Plutón, Nix e Hidra, pueden haber sido adoptadas

Las mini-lunas de Plutón, Nix e Hidra, se descubrieron en 2005 (aunque se nombraron en 2006) durante una campaña de observación del Telescopio Espacial Hubble. El descubrimiento de estas mini-lunas incrementa el número de satélites naturales que orbitan Plutón a tres (incluyendo la lunar mayor Caronte). Pero, ¿de dónde procede estos satélites? La teoría actualmente aceptada de la formación de la mayor luna, Caronte, es muy similar a la teoría que apoya la creación de la Luna de la Tierra. Se cree que un gran impacto entre dos Objetos Grandes del Cinturón de Kuiper expulsaron a Caronte del proto-Plutón, colocando en órbita el trozo de masa de Plutón. A lo largo de los años, las fuerzas de matea frenaron al par y esto permitió que Caronte se fijase en su órbita actual. Una teoría reciente sugiere que Nix e Hydra son un subproducto de esta colisión, simplemente fragmentos hechos añicos en un enorme impacto. Pero hay algunos problemas con esta idea. ¿Podrían Nix e Hidra proceder de otro lugar que no fuese el impacto de Plutón y Caronte?

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Los ojos de Spitzer son perfectos para observar diamantes en el cielo

Este concepto artístico muestra una multitud de diminutos diamantes junto a una estrella caliente. Los diamantes son abundantes en el espacio. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

Los diamantes pueden ser raros en la Tierra, pero son sorprendentemente comunes en el espacio – y los ojos infrarrojos súper-sensibles del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA son perfectos para descubrirlos, dicen los científicos del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California.

Usando simulaciones por ordenador, los investigadores han desarrollado una estrategia para hallar diamantes en el espacio que sólo tengan un nanómetro (una mil millonésima de metro) de tamaño. Estas gemas son unas 25 000 veces más pequeñas que un grano de arena, demasiado pequeñas para un anillo de compromiso. Pero los astrónomos creen que estas diminutas partículas podrían proporcionar valiosas ideas sobre cómo las moléculas ricas en carbono, la base de la vida en la Tierra, se desarrollan en el cosmos.

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26/02/2008

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El satélite Swift de la NASA fotografía una galaxia hirviendo de nacimientos estelares

Imagina mirar a un árbol a través de unas cristales que sólo permitieran pasar la luz roja. El árbol se vería muy distinto de lo que normalmente lo verías sin las gafas. Lo mismo sucede cuando los astrónomos observan a través de distintos tipos de telescopios.

Esta nueva imagen del satélite Swift de la NASA demuestra lo que sucede cuando los astrónomos observan una galaxia en luz ultravioleta en lugar de en la luz visible que vemos con nuestros ojos. Swift tomó la imagen a través de una serie de filtros que sólo permiten pasar la luz ultravioleta. Nosotros no podemos ver la luz ultravioleta con nuestros ojos, pero podemos sentir sus efectos: nos produce quemaduras solares cuando pasamos demasiado tiempo al Sol en un día brillante y soleado.

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El hombre que imaginó los agujeros de gusano y enseñó a Hawking

Kip Thorne

Kip Thorne revolucionó la física, asesoró en Contact, y estuvo a caballo durante la división de la Guerra Fría.

La mayoría de la gente piensa en el espacio como en una vacuidad, la nada abierta entre planetas, estrellas y galaxias. Kip Thorne, Profesor Feynman de Física Teórica en Caltech, ha pasado su vida demostrando otra cosa. El espacio, desde su perspectiva, es el arrugado tejido del espacio-tiempo. Se dobla, estira y estruja conforme los objetos se mueven a través de él y puede incluso doblarse sobre sí mismo cuando lo enfrentamos a entidades extremas conocidas como agujeros negros. Llama a este punto de vista “el lado retorcido del universo”.

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Las campanas de cristal permanecen en silencio mientras los físicos buscan materia oscura

Detector del CDMS hecho de cristal de germanio

Un experimento de los Estados Unidos retoma la cabeza en la competitiva carrera.

Científicos del experimento Búsqueda de Materia Oscura Criogénica (CDMS) anunciaron hoy que habían retomado la cabeza en la carrera mundial por encontrar las partículas que forman la materia oscura. El experimento CDMS, llevado a cabo a unos 800 metros de profundidad en una mina en Soudan, Minnesota, establece de nuevo las mejores restricciones para las propiedades de los candidatos a materia oscura.

“Con nuestro nuevo resultado hemos dado un salto a la cabeza de la competición”, dijo Blas Cabrera de la Universidad de Stanford, co-portavoz del experimento CDMS, para el que el Laboratorio del Acelerador Nacional Fermi del Departamento de Energía alberga la dirección del proyecto. “Hemos logrado los límites más restrictivos del mundo en cómo de a menudo interactúan las partículas de materia oscura con la materia común y cómo de pesadas son, en particular en el rango de masas teóricamente favorecido de más de 40 veces la masa del protón. Nuestro experimento es ahora lo bastante sensible para escuchar WIMPs incluso si tocan las “campanas” de nuestro detector de cristal de germanio sólo un par de veces al año. Hasta ahora, no hemos escuchado nada”.

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Nuevo rover de la ESA buscará vida en Marte

Los Rovers de Exploración de Marte de la NASA (MER) han tenido un extraordinario éxito en longevidad y ayudarnos a comprender el papel del agua en el pasado de Marte. Pero Spirit y Opportunity no tienen instrumentos a bordo para contestar a la pregunta principal que está en la mente de todos: ¿Hay o ha habido alguna vez vida en Marte? Una nueva nave que está siendo puesta a punto por la Agencia Espacial Europea (ESA) tendrá tal capacidad. El rover para la misión ExoMars 2013 tendrá un radar de sub-superficie a bordo, un taladro, y equipos de detección de vida como parte de la carga científica.

Para ayudar a preparar la misión, los científicos de la Universidad de Aberystwyth en Gales han simulado la superficie de Marte en su laboratorio para comprobar las capacidades de movilidad del vehículo. También se está probando el brazo robótico para recolección de muestras y la cámara panorámica.

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Se filma un electrón por primera vez

Ahora es posible ver una películas de un electrón. La película muestra cómo un electrón viaja en una onda de luz justo después de haber sido extraído de un átomo. Esta es la primera vez que se ha grabado a un electrón, y los resultados se presentaron en el último ejemplar de Physical Review Letters.

Anteriormente había sido imposible fotografiar electrones debido a que sus velocidades extremadamente altas producían imágenes borrosas. Para captar estos rápidos eventos, son necesarios destellos de luz extremadamente cortos, pero tales destellos no estaban disponibles anteriormente. Con el uso de una tecnología recientemente diseñada para la generación de pulsos cortos procedentes de una intensa luz láser, conocidos como pulsos de attosegundos, los científicos de la Facultad de Ingeniería de la Universidad de Lund en Suecia han logrado captar el movimiento de un electrón por primera vez.

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Cassini encuentra que las lunas de Saturno pueden compartir un oscuro pasado

Este collage exhibe varias de la lunas de Saturno. Crédito de la imagen: NASA/JPL/Space Science Institute

A pesar de la increíble diversidad en las heladas lunas de Saturno, la suya es una historia de gran interacción. Algunas de ellas están picadas, algunas parecen sucias, otras prístinas, una esponjosa, otra con dos caras, algunas aún bullen de actividad y otras parecen haber sido capturadas de los confines del Sistema Solar. Aún así muchos de ellos tienen un hilo común – “materia” negra que cubre sus superficies.

“Estamos comenzando a descubrir los misterios de estas distintas y extrañas lunas”, dijo Rosaly Lopes, científico de Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California. Ella coordinó una sección especial de 14 artículos sobre las lunas heladas de Saturno que aparece en el ejemplar de febrero de la revista Icarus.

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Una forma más segura y efectiva para tratar la enfermedad de Crohn

Un estudio de investigación internacional, publicado en The Lancet, ha puesto en duda el actual método de tratamiento de la enfermedad de Crohn – abriendo la puerta a la opción de un tratamiento más seguro y efectivo para los pacientes de la enfermedad de Crohn.

“Nuestro estudio demostró claramente que esta alternativa de método de tratamiento era más efectiva al inducir una remisión de la enfermedad que el método convencional”, dijo el Dr. Brian Feagan, Director del Ensayo Clínico Robarts en del Instituto para la Investigación Robarts de la Universidad de Ontario Oeste. El Dr. Feagan coordinó la prueba de investigación y es uno de los autores del estudio. “No sólo los pacientes tenían más probabilidad de tener su enfermedad bajo control, sino que además fueron prescindiendo de su exposición a los esteroides – el uso extendido de los cuales está vinculado a las enfermedades metabólicas e incluso aumentan la mortalidad. Simplemente es un método de tratamiento más seguro y más efectivo”.

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Una elegante propuesta para el desvío de Asteroides Cercanos a la Tierra

Aunque las posibilidades de que un asteroide impacte con la Tierra parece ser pequeñas, las consecuencias de tal evento serían monumentales. La comunidad científica ha generado nuevas ideas y propuestas para formas de mitigar la amenaza de un asteroide en ruta de colisión con la Tierra. Algunas propuestas sugieren teatralidades del tipo hollywoodiense de lanzar armas nucleares para destruir el asteroide, o impactar una nave en un Objeto Cercano a la tierra para desviarlo. Pero otras ideas emplean propuestas más simples y elegantes que simplemente alterar la trayectoria de la roca espacial. Uno de tales planes usan una vela solar en dos piezas llamada impulsor fotónico solar que aprovecha la energía solar y los recursos del propio asteroide.

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Reproducción de única formación marciana revela breves estallidos de agua

Un delta (~40 cm de diámetro) con escalones (aproximadamente 2 cm en los lugares más altos) que caían a lo largo de un cráter simulado formado en el Eurotank de la Universidad de Utrecht. La inusual forma de “escalera” es debida a los abanicos se depositan al mismo tiempo que los niveles de agua se elevan. Entonces el flujo de agua en el canal se detiene y se permite al cráter en el agua drenar filtrándose en el suelo. La foto fue tomada por Erin Kraal.

Investigadores de los Estados Unidos y Holanda informan que varias formaciones de Marte indican incidentes de rápida libración de agua desde el interior del planeta.

Marte tiene muchas cuencas que contienen formaciones que parecen abanicos. Unos pocos de estos ventiladores, sólo unos 10, están escalonados hacia abajo en las cuencas. Desde que los científicos informaron por primera vez de esta característica hace tres años, no ha habido un consenso claro de cómo se formaron.

Por tanto, siguiendo un ejemplo de proyecto que crearon para estudiantes de instituto, los miembros del profesorado de geociencias de la Universidad de Utrecht en Holanda reprodujeron el proceso. “No hay abanicos escalonados en la Tierra, por lo que tuvimos que construir uno”, dijo Erin R. Kraal de Blacksburg, ahora investigadora científica en la Facultad de Ciencias de Virginia Tech.

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Las evidencias solares apuntan a causas humanas para el cambio climático

El ritmo del cambio climático no parece natural.

Se hace cada vez más difícil culpar al Sol del incremento gradual de las temperaturas globales que estamos viendo actualmente en el registro climático, dicen los científicos.

En un simposio hoy sobre el papel potencial de la variabilidad solar — en incremento de calor procedente del Sol — que tuvo lugar en Boston en la reunión anual de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia, los expertos en ciencia solar, modelado del clima y ciencia atmosférica exploraron los temas alrededor de quién o qué está detrás de la rápida razón de cambio.

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Los científicos estudian las bolas de fuego con rayos-X

Los científicos llevan siglos desconcertados con las extrañas bolas a la deriva que aparecen ocasionalmente durante las tormentas. Las teorías mantenidas hasta ahora sugerían que las “bolas de rayos” son una descarga eléctrica en movimiento o algún tipo de objeto autocontenido. Ahora, una investigación de un grupo israelí está haciendo la segunda opción más probable. Los científicos han creado bolas de fuego artificiales y han usado la Instalación de Radiación de Sincrotrón Europea (ESRF) en Grenoble para analizar su composición.

Aunque es un fenómeno raro, las bolas de rayos han sido observadas por varios miles de personas de todo el mundo, cada una de ellas pareciendo contar con un conjunto distinto de propiedades. Los diámetros varían entre un centímetro a aproximadamente un metro, los colores varían entre el rojo al blanco o al azul, mientras que el movimiento abarca el descenso vertical y el serpenteo horizontal. Las bolas de fuego se han visto incluso entrando en edificios a través de chimeneas y ventanas. Sin embargo, tales avistamientos son siempre inesperados, por lo que es raro tener la oportunidad de observar sistemáticamente las bolas de rayos.

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