Archivos del mes: febrero 2008

Solución a un misterio químico podría dar coches de hidrógeno más eficientes

Los vehículos que respetan el medioambiente que usan gas de hidrógeno pueden reducir drásticamente las emisiones de gases invernadero y disminuir la dependencia del país de los combustibles fósiles. Aunque actualmente hay en el mercado varios vehículos impulsados por hidrógeno, aún hay mucho espacio para la mejora en la forma en que almacenan y usan el gas hidrógeno.

Ahora, investigadores de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas Henry Samueli de UCLA, usando simulaciones de dinámica molecular, han resuelto un misterio de una década, y sus hallazgos podría finalmente llevar a diseños prácticos comercialmente para materiales de almacenamiento para su uso en vehículos de hidrógeno. Su investigación, actualmente disponible en el sitio web de Proceedings of the National Academy of Sciences, se publicará en la edición impresa del 4 de marzo.
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Espacio sucio y supernovas

Supernova de Tipo 1a

El espacio interestelar puede estar salpicado con diminutas hebras de carbono, atenuando la luz de objetos muy lejanos. Este descubrimiento realizado por investigadores de la Institución Carnegie puede tener implicaciones para la hipótesis de la “energía oscura” propuesta hace una década en parte para explicar la inesperado atenuación de ciertas explosiones estelares conocidas como supernovas de Tipo 1a.

Las supernovas de Tipo 1a están entre los objetos más brillantes del universo. Los astrónomos los han usado como “candelas estándar” para medir distancias cosmológicas: las supernovas de apariencia más brillante están más cerca, las más tenues están más alejadas. A finales de los años 90 algunos astrónomos advirtieron que algunas parecían demasiado tenues — demasiado lejanas — para explicarse mediante las teorías convencionales dela expansión del universo. Esto llevó a la hipótesis de que la expansión estaba acelerándose, empujada por una forma desconocida de energía — la energía oscura.
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El temblor de la estrella más cercana podría revelar un gemelo de la Tierra

Aunque parece una única estrella, Alfa Centauri (el punto brillante a la izquierda) es en realidad un triplete (Imagen: Claus Madsen/ESO)

Otra Tierra puede estar orbitando la estrella vecina, y podríamos detectar su presencia en pocos años, según argumenta un nuevo estudio. Un telescopio fijo permanentemente sobre Alfa Centauri debería ser capaz de captar ligeros temblores estelares inducidos por un pequeño planeta rocoso similar a la Tierra.

Alfa Centauri está a apenas 4 años luz de distancia y es el sistema estelar más cercano al Sol. Parece ser un sistema triple, con dos estrella similares al Sol orbitándose entre sí muy cerca (aproximadamente a 23 veces la distancia Tierra-Sol). Las dos estrellas tienen altas concentraciones de elementos pesados, lo cual es característico de las estrellas que nacieron rodeadas de discos polvorientos de formación planetaria.
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Científicos japoneses divisan un nuevo planeta

Esta ilustración publicada por la Universidad de Kobe muestra un planeta – de la mitad del tamaño de la Tierra – que se cree que orbita en los confines del Sistema Solar. Los investigadores de la Universidad de Kobe han dicho que sus cálculos teóricos usando simulaciones por ordenador les llevan a concluir que sólo es cuestión de tiempo que se descubra el “Planeta X” buscado desde hace tiempo.

Científicos de una universidad japonesa dijeron hoy jueves que creían que otro planeta de hasta dos tercios del tamaño de la Tierra estaba orbitando en los confines del Sistema Solar.

Los investigadores de la Universidad de Kobe en el oeste de Japón dicen que los cálculos usando simulaciones por ordenador les llevaron a concluir que es sólo cuestión de tiempo que se encuentre el misterioso “Planeta X”.

“Debido a la muy baja temperatura, su superficie estaría cubierta de hielo, amoniaco helado y metano”, dijo el profesor de la Universidad de Kobe Tadashi Mukai, investigador principal a AFP.

El estudio de Mukai y el investigador Patryk Lykawka se publicará en el ejemplar de abril de la revista estadounidense Astronomical Journal.
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Las súper-estrellas requieren del entorno adecuado para crearse

Las megaestrellas de Hollywood sólo necesitan las condiciones adecuadas para explotar en el escenario, un fenómeno compartido por unas extrañas estrellas celestes supermasivas.

Dos científicos creen que han decodificado la gaseosa receta para crear estrellas de hasta 100 veces la masa del Sol, resolviendo tal vez el misterio de su formación. Mark Krumholz de la Universidad de Princeton en Nueva Jersey y su colega Christopher McKee de la Universidad de California en Berkeley usaron modelos matemáticos para demostrar cómo las pequeñas estrellas pueden preparar la formación de súper-estrellas.

Simulación del colapso de una nube de gas interestelar en una estrella masiva. El lado izquierdo muestra la nube completa, el lado derecho muestra una ampliación de la estrella masiva en el centro. Crédito: Mark Krumholz

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Las formas de vida eyectadas en un impacto de asteroide podrían sobrevivir y resembrar la Tierra

En un evento en el que un asteroide o comenta impactase con la Tierra y enviase al espacio fragmentos de roca que contuviesen incrustados microorganismos, al menos algunos de esos organismos podrían sobrevivir y resembrar la Tierra u otra superficie planetaria capaz de soportar vida, de acuerdo con un estudio publicado en el ejemplar de Primavera de 2008 (Volumen 8, Número 1) de la revista Astrobiology, una revista revisada por pares publicada por Mary Ann Liebert, Inc. El artículo está disponible gratuitamente on-line.
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Las lunas de Plutón, Nix e Hidra, pueden haber sido adoptadas

Las mini-lunas de Plutón, Nix e Hidra, se descubrieron en 2005 (aunque se nombraron en 2006) durante una campaña de observación del Telescopio Espacial Hubble. El descubrimiento de estas mini-lunas incrementa el número de satélites naturales que orbitan Plutón a tres (incluyendo la lunar mayor Caronte). Pero, ¿de dónde procede estos satélites? La teoría actualmente aceptada de la formación de la mayor luna, Caronte, es muy similar a la teoría que apoya la creación de la Luna de la Tierra. Se cree que un gran impacto entre dos Objetos Grandes del Cinturón de Kuiper expulsaron a Caronte del proto-Plutón, colocando en órbita el trozo de masa de Plutón. A lo largo de los años, las fuerzas de matea frenaron al par y esto permitió que Caronte se fijase en su órbita actual. Una teoría reciente sugiere que Nix e Hydra son un subproducto de esta colisión, simplemente fragmentos hechos añicos en un enorme impacto. Pero hay algunos problemas con esta idea. ¿Podrían Nix e Hidra proceder de otro lugar que no fuese el impacto de Plutón y Caronte?
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Los ojos de Spitzer son perfectos para observar diamantes en el cielo

Este concepto artístico muestra una multitud de diminutos diamantes junto a una estrella caliente. Los diamantes son abundantes en el espacio. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

Los diamantes pueden ser raros en la Tierra, pero son sorprendentemente comunes en el espacio – y los ojos infrarrojos súper-sensibles del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA son perfectos para descubrirlos, dicen los científicos del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California.

Usando simulaciones por ordenador, los investigadores han desarrollado una estrategia para hallar diamantes en el espacio que sólo tengan un nanómetro (una mil millonésima de metro) de tamaño. Estas gemas son unas 25 000 veces más pequeñas que un grano de arena, demasiado pequeñas para un anillo de compromiso. Pero los astrónomos creen que estas diminutas partículas podrían proporcionar valiosas ideas sobre cómo las moléculas ricas en carbono, la base de la vida en la Tierra, se desarrollan en el cosmos.
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El satélite Swift de la NASA fotografía una galaxia hirviendo de nacimientos estelares

Imagina mirar a un árbol a través de unas cristales que sólo permitieran pasar la luz roja. El árbol se vería muy distinto de lo que normalmente lo verías sin las gafas. Lo mismo sucede cuando los astrónomos observan a través de distintos tipos de telescopios.

Esta nueva imagen del satélite Swift de la NASA demuestra lo que sucede cuando los astrónomos observan una galaxia en luz ultravioleta en lugar de en la luz visible que vemos con nuestros ojos. Swift tomó la imagen a través de una serie de filtros que sólo permiten pasar la luz ultravioleta. Nosotros no podemos ver la luz ultravioleta con nuestros ojos, pero podemos sentir sus efectos: nos produce quemaduras solares cuando pasamos demasiado tiempo al Sol en un día brillante y soleado.

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