Estudio del polvo espacial frío entra en órbita

Telescopio Herschel

Astrónomos de la Universidad de Nottingham estudiarán el helado polvo cósmico a millones de años luz de distancia — usando el mayor telescopio espacial jamás construido.

Expertos de la Escuela de Física y Astronomía usarán el Observatorio Espacial Herschel, el telescopio más potente jamás lanzado al espacio, como parte de un gigantesco estudio para saber más sobre algunos de los objetos más fríos del universo.

El Observatorio Espacia Herschel, lanzado por la Agencia Espacial Europea este verano, promete llevar nuestro conocimiento de los confines del espacio a un nuevo nivel. Tendrá el mayor espejo que cualquier otro telescopio — el doble del tamaño del famoso Hubble — que detectará el “brillo” del polvo espacial a alrededor de -250º C, más que la luz de las estrellas.

Además de ser capaz de ver regiones de formación estelar muy cercanas en nuestra galaxia, será capaz de ver galaxias en formación cuado el universo estaba en su infancia, hace más de diez mil millones de años.

La Universidad de Nottingham es un socio principal en esta nueva investigación de Herschel, el cual es el primer telescopio espacial en operar en la parte sub-milimétrica del espectro, entre el infrarrojo lejano y las microondas. Gran parte de esta luz — 0,055 a 0,67 mm de longitud de onda — no puede penetrar en la atmósfera y por tanto la únca forma de estudiarla es desde el espacio.

La Dra. Loretta Dunne, de la Escuela de Física y Astronomía de la Universidad de Nottingham, lidera el grupo de trabajo sobre el polvo en las galaxias locales. La Dra. Dunne dijo: “La investigación será un salto cualitativo en nuestra comprensión del polvo en el universo local”.

“El polvo cósmico es más que simplemente un incordio óptico para los astrónomos. También desempeña un papel ayudando al gas caliente a enfriarse y colapsar para formar galaxias y estrellas, y es la materia prima para construir planetas como el nuestro. ¡La Tierra en realidad es una bola gigantesca de polvo cósmico! Descubrir cómo se crea el polvo, cuánto sobrevive y cuánto hay allí fuera, son piezas importantes para encajar el puzzle de cómo llegó el universo a ser como lo vemos”.

El Dr. Steve Maddox, también de la Universidad de Nottingham, es el co-director del programa de estructura a gran escala.

El telescopio tomó su nombre del renombrado astrónomo Sir William Herschel (1738–1822), quien en 1800 demostró la existencia de la luz infrarroja. También, entre otros muchos descubrimientos, realizó el primer avistamiento del planeta Urano.

Herschel es una de las misiones clave de la Agencia Espacial Europea y tendrá el espejo más grande jamás construido para un telescopio espacial. Con 3,5 metros de diámetro, el espejo recuperará radiación de longitud de onda larga de algunos de los objetos más distantes del universo.

El tamaño y las capacidades de Herschel significan que será capaz de “robar” luz estelar emitida por el polvo cósmico de las galaxias. El polvo cósmico no es como el polvo ligado a la Tierra, en lugar de esto consiste en diminutas partículas de carbono y silicatos que se fabrican en las estrellas y supernovas y que “esperan”en el espacio interestelar durante cientos de millones de años.

El diminuto tamaño de las partículas — aproximadamente 800 veces menor que la anchura de un cabello humano — los hace excepcionalmente buenos para captar la luz de las estrellas, creando las manchas oscuras que vemos en la Vía Láctea y otras galaxias. Los pequeños granos son calentados suavemente por la luz estelar que los baña y los detectores especiales a bordo de Herschel tomarán imágenes de este tenue brillo, dándonos una nueva visión de las partes frías de las galaxias.

La investigación será el estudio de área más amplio llevado a cabo por Herschel y se le ha reservado la mayor cantidad de tiempo de observación que a cualquier otro proyecto de tiempo abierto de observación. Las observaciones llevarán 600 ahoras a lo largo de los tres años del tiempo de vida de la misión.

Debido a que es un estudio tan grande, tiene muchas cosas que investigar como:

  • La luz estelar “robada” en aproximadamente 100 000 galaxias, absorbida por el polvo y re-irradiada a longitudes de onda mayores que sólo Herschel puede ver
  • Extrañas lentes gravitatorias, donde el espacio curvado alrededor de una galaxia en primer plano aumenta una galaxia en segundo plano
  • “Frustrados” nacimientos de galaxias: galaxias primigenias con gigantescos agujeros negros los cuales intentan apagar el nacimiento del resto de la galaxia
  • ¿Cómo depende del entorno el nacimiento de polvo y estrellas en las galaxias locales – innato o adquirido?

La investigación está siendo llevada a cabo por un consorcio internacional, liderado conjuntamente por las Universidades de Nottingham y Cardiff.


Fecha Original: 1 de febrero de 2008
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Comments (2)

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  2. que magnifico seria poder alcanzar el polvo espacial para nuestro planeta en beneficio.

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